Au milieu d’une infrastructure vieillissante, Ashland veut moderniser l’Internet de la ville

Chad Sobotka est situé en dehors du cœur du réseau de fibre d’Ashland. Il s’agit d’une petite pièce cachée dans un ancien garage massif devenu un bureau administratif.

Bien qu’elle s’appelle Ashland Fiber Network, la société fournit Internet aux domiciles des clients via le câble, en utilisant la même méthode que la télévision par câble.

“Selon la région dans laquelle vous vivez, cela détermine à quel routeur vous êtes connecté”, explique Sobotka, ingénieur réseau senior chez AFN. “Donc, pour votre modem câble à la maison, la première étape du voyage Internet en fait partie.”

Sobotka fait référence à deux appareils massifs faisant partie d’un circuit informatique qui traduisent un signal du monde extérieur en quelque chose qu’un modem câble comprend à la maison.

Le réseau a été mis en place à la fin des années 1990 après avoir découvert que le seul FAI de la ville ne modernisait pas son infrastructure pour répondre à la demande croissante. Ashland a décidé d’offrir son service Internet.

Maintenant, tout cet équipement vieillit.

“Il y a tellement de pannes dans le réseau du modem câble”, explique Sobotka, qui a plus d’une douzaine de boîtes métalliques sur la table dans la salle de conférence.

Lorsque l’AFN a été le pionnier de la connexion Internet de la ville, le service est depuis à la traîne par rapport aux autres réseaux fibre locaux.

Pour que le système actuel fonctionne, une longue chaîne d’équipements de réseau doit être construite dans toute la ville pour traduire le signal entre la fibre optique et le câble. Selon Sobotka, ils sont actuellement confrontés à plusieurs pannes par mois.

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Chad Sobotka regarde l’un des nombreux boîtiers de toute la ville qui traduisent un signal Internet à partir d’un câble à fibre optique. De nombreux composants à l’intérieur nécessitent de l’énergie et peuvent être sensibles aux dégâts des eaux. Au fil du temps, les joints autour de la boîte peuvent se briser, provoquant des dysfonctionnements.

“Si de l’eau s’infiltre à l’intérieur, cela peut provoquer un dysfonctionnement”, explique-t-il. “Si le raccord de la ligne principale est ouvert, cela peut également provoquer un dysfonctionnement ou l’écureuil va venir mordre la ligne principale, ce qui peut provoquer une fissure pour remplir l’eau – boum – dysfonctionnement.”

Dans les années qui ont suivi la création de l’AFN, d’autres fournisseurs de services Internet appartenant au gouvernement ont vu le jour dans l’Oregon. Le Monmouth Independence Network, ou MINET, a été créé en 2004 pour des raisons similaires à celles de l’AFN.

L’avènement ultérieur a permis à MINET d’utiliser du matériel de pointe pour fournir des câbles à fibre optique directement aux domiciles des clients.

Le directeur par intérim du MINJ, PJ Armstrong, dit qu’ils ont pensé à rendre le réseau à l’épreuve du temps dès le départ.

“Nous avons utilisé cette technologie pour rendre l’innovation moins influente à l’avenir”, dit-il.

AFN suit maintenant les traces des autres et apprend comment l’entreprise peut faciliter les futures mises à niveau du système.

Cependant, les innovations majeures ont un coût élevé. Sobotka estime qu’il pourrait falloir jusqu’à 10 millions de dollars pour remplacer tous ces boîtiers de câble à travers la ville par de la fibre optique.
Par conséquent, les responsables de la ville évaluent comment le réseau pourrait être amélioré pour éviter le surendettement. La ville paie toujours la dette qu’elle a contractée il y a 25 ans pour construire le réseau.

“Nous n’avons pas cinq ans pour prendre cette décision”

La mairesse d’Ashland, Julie Akins, a déclaré que la ville craignait de s’endetter davantage.

“Si vous empruntez de l’argent, comme vous le savez, même si c’est de l’argent bon et même si c’est avec un bon taux d’intérêt, c’est quand même ajouté”, dit Akins. “C’est l’un de nos défis. Une partie du travail avec un partenariat consiste à s’en sortir.

Le conseil municipal d’Ashland envisage un partenariat public-privé, ce qui signifierait que la ville transférerait une partie de sa participation dans le réseau à une société privée et lui permettrait de gérer le fonctionnement quotidien du service.

L’AFN a déjà des partenariats public-privé sur la façon dont le service est distribué aux résidents. Les clients peuvent s’inscrire directement via la ville, mais Ashland conclut également des accords avec des partenaires tels que Ashland Home Net, Computer Country ou Jeffnet. En plus d’Internet, ces partenaires peuvent fournir des services supplémentaires tels que la téléphonie résidentielle ou la télévision par câble.

Un ordinateur rectangulaire en plastique beige avec de nombreux boutons est situé au-dessus de la boîte bleue.  Un câble orange est connecté à l'avant.  Le petit écran noir-vert a un graphique.  Le graphique montre une rangée de clous dans une série.  certains épis sont fins, d'autres ont un large plateau.

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Analyseur de spectre de câbles dans la salle des serveurs AFN. L’écran fournit une représentation visuelle des signaux Internet et de télévision par câble menant aux domiciles des clients.

Selon le groupe de protection Institut de l’indépendance locale, environ 30 réseaux de fibres optiques de gouvernements locaux fonctionnent grâce à de tels partenariats, comme la ville de Westminster dans le Maryland. À Westminster, la ville possède la fibre, mais la loue à Internet.

Mais Tonya Graham, membre du conseil municipal d’Ashland, a déclaré qu’il y avait des avantages à garder le contrôle du réseau. La ville a soutenu le rôle de l’égalité sociale qui accompagne un fournisseur de services Internet appartenant à la communauté.

“C’est l’une des beautés de l’AFN que nous contrôlons au profit de la communauté d’Ashland”, déclare Graham. “Cela signifie que si quelque chose se produit comme une pandémie, nous pourrions dire que nous nous assurerons que chaque étudiant qui a besoin d’une connexion Internet l’a, qu’il puisse payer ou non.”

Graham ajoute que le réseau profite à tout le monde à Ashland, même si seulement 40 % environ des personnes y sont abonnées.

“La concurrence actuelle maintient nos prix à Ashland plus bas que d’habitude. On le voit ailleurs, là où il n’y a pas de concurrence du tout”, dit-il dans son état actuel.

Le seul concurrent Internet haute vitesse d’AFN est Spectrum, dont le prix est inférieur à AFN. Graham dit que Spectrum facture des frais aussi bas uniquement parce qu’il doit concurrencer l’AFN, qui facture aux clients des frais Internet.
Sobotka, un ingénieur réseau senior de l’AFN, essaie d’apporter ces innovations au réseau depuis près d’une décennie. Il dit que plus la ville est rénovée tôt, plus il est facile de passer à autre chose.

“Nous n’avons pas cinq ans pour prendre cette décision”, dit-il. “J’aurais aimé que la décision soit déjà prise, mais nous travaillerons avec nos ressources limitées dès que possible.”

Ashland engage un consultant spécialisé dans les fibres municipales pour aider la ville à choisir le meilleur parcours. Akins espère avoir une idée concrète l’année prochaine.

Sans changement, Ashland Fiber Network peut devenir une relique obsolète, et non plus la vision de l’avenir pour laquelle il a été créé.

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