Astéroïdes – l’atlas mondial

Après le coucher du soleil, il y avait une énorme quantité de débris sur son orbite. La plupart de ces débris ont fusionné pour former les planètes et leurs lunes. Une partie de ces débris n’a jamais fait partie des planètes et est plutôt tombée en orbite entre Mars et Jupiter, formant la soi-disant ceinture d’astéroïdes. La plupart des astéroïdes du système solaire se trouvent dans la ceinture d’astéroïdes. Les astéroïdes sont de trois types : de type C, de type M et de type S. Le type d’astéroïde dépend de sa composition. Les boîtiers de type C contiennent du carbone, le type M contient du métal et le type S contient du silicium. Les astéroïdes peuvent varier considérablement en taille, allant de quelques kilomètres à des centaines de kilomètres.

Histoire d’observation

Illustration d’un vaisseau spatial Galileo passant la NASA Io

La plupart des astéroïdes sont petits et distants, il est donc impossible de les observer sans équipement. Parfois, un seul astéroïde, appelé 4 Vestas, est visible à l’œil nu. Si un astéroïde passe devant la Terre, il peut être visible sans télescope, bien que ces événements soient rares. L’exploration d’astéroïdes est un développement relativement récent, compte tenu de la difficulté d’observation des astéroïdes. Le premier astéroïde a été découvert en 1801 par l’astronome Giuseppe Piazzi. Le soir du Nouvel An 1801, il a observé un objet à Piazza entre les orbites de Mars et de Jupiter. Au début, Piazzi a cru qu’il avait découvert une comète, mais a affirmé plus tard que le nouvel objet pourrait être une planète. Il l’a nommé Cérès, et bien que l’on pensait qu’il s’agissait d’une planète, on a découvert plus tard qu’il s’agissait du premier objet trouvé dans la ceinture d’astéroïdes. Dans les années 1850, cependant, les observations de Cérès ont montré qu’il était trop petit pour la planète et il a été reclassé comme astéroïde. En 2006, les astronomes ont reclassé Cérès, cette fois avec Pluton comme planète naine.

À la fin des années 1800, les astronomes avaient découvert plus de 300 astéroïdes individuels. Des centaines d’autres ont été découverts au fil des ans. Au début des années 1920, plus de 1 000 astéroïdes avaient été découverts. En 2020, les astronomes ont confirmé l’existence de plus d’un million d’astéroïdes, dont la plupart existent dans la ceinture d’astéroïdes. Les astronomes examinent en profondeur le ciel nocturne pour détecter les astéroïdes. Généralement, plusieurs photos sont prises à des moments différents. Les astronomes analysent ensuite les photos et recherchent des objets qui se déplacent par rapport aux étoiles d’arrière-plan.

Parce que les astéroïdes sont petits et faibles, ils sont difficiles à étudier avec des télescopes terrestres, de sorte que la plupart des astéroïdes connus proviennent de missions qui les ont examinés de près. Les premières images en gros plan d’astéroïdes ont été prises par le vaisseau spatial Galileo lors de cette mission Jupiter. Galileo a survolé une ceinture d’astéroïdes et a capturé deux astéroïdes : 951 Gaspra et 243 East. Le premier vaisseau spatial dédié à la recherche sur les astéroïdes était le NEAR Shoemaker de la NASA. En 1997, le vaisseau spatial a lancé en orbite l’astéroïde 433 Eros. En 2001, le vaisseau spatial a atterri avec succès sur la surface d’un astéroïde. NEAR Shoemaker a été le premier vaisseau spatial à orbiter autour de la surface d’un astéroïde. D’autres missions dédiées à l’astéroïde incluent Dawn (2007), Hayabusa (2014) et OSIRIS-REx (2016).

Impact sur les planètes

Frappez les cratères de l’astéroïde Vespa de la NASA

Les collisions d’astéroïdes sont rares dans le système solaire, mais elles se produisent encore occasionnellement. Toutes les planètes rocheuses intérieures ont des preuves d’écrasement de cratères, comme la plupart des mois dans le système solaire. La plupart des collisions dans le système solaire remontent à plus de quatre milliards d’années, une période connue sous le nom de bombardement intensif tardif. Après la formation du soleil et des planètes, d’innombrables astéroïdes et comètes ont bombardé chaque planète. Les astéroïdes qui ont survécu à cette période ont orbité autour de la ceinture d’astéroïdes actuelle.

Les astéroïdes représentent une menace extraordinaire pour la Terre, car ils peuvent provoquer des extinctions massives. Les scientifiques pensent que l’astéroïde a frappé la Terre il y a environ 65 millions d’années, provoquant l’extinction des dinosaures. En moyenne, un gros astéroïde frappe la Terre environ tous les 200 millions d’années, et heureusement, la Terre est susceptible d’être protégée de l’extinction pendant très longtemps.

Propriétés des astéroïdes

Illustration d’un vaisseau spatial NEAR s’approchant de l’astéroïde Eros, NASA

Comme mentionné précédemment, les astéroïdes sont déterminés par leur composition. Les astéroïdes de type C, également appelés astéroïdes carbonés, sont les plus courants de tous les types d’astéroïdes. Les astéroïdes de type C représentent environ 75 % de tous les astéroïdes connus. Les astéroïdes de type C sont riches en carbone, ce qui rend leurs surfaces plus sombres que les autres types d’astéroïdes. Par conséquent, l’observation à distance de type C est quelque peu difficile. On les trouve principalement sur les bords extérieurs de la ceinture d’astéroïdes, ce qui les rend encore plus difficiles à étudier.

Les astéroïdes de type M, également appelés astéroïdes de classe M ou métalliques, contiennent de grandes quantités de métaux, en particulier de fer et de nickel. Fait intéressant, la preuve du métal dans ce type d’astéroïde ne provient que de méthodes indirectes. L’analyse de ces spectres est similaire à la composition des météores riches en métaux. De plus, les types M réfléchissent plus de lumière solaire que les autres types d’astéroïdes, ce qui indique la présence de métaux à la surface. Les astéroïdes de type M sont le type d’astéroïde le plus rare, représentant seulement 8 % de tous les astéroïdes connus.

Le troisième type d’astéroïde est le type S, également appelé astéroïdes silicatés. Les types S sont nettement moins fréquents que les types C, mais plus de deux fois plus typiques que les types M. Les types S représentent 17% de tous les astéroïdes connus. Les types S sont assez courants dans la partie intérieure et centrale de la ceinture d’astéroïdes, mais ils deviennent assez rares dans les régions extérieures. Ils sont constitués principalement de roches silicatées à faible teneur en métal.

Termes et définitions des astéroïdes






Date limite Définition / explication

Tapez C

Type d’astéroïde contenant une grande quantité de carbone. Ce sont les types d’astéroïdes les plus courants

Type M

Type d’astéroïde riche en métaux tels que le fer et le nickel. Ce sont les types d’astéroïdes les plus rares

Type S

Un type d’astéroïde riche en roches silicatées

Ceinture d’astéroïdes

La zone du système solaire entre les orbites de Mars et de Jupiter où vivent la plupart des astéroïdes

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