Une actrice américaine qui joue les mauvais Britanniques dans les films de Bollywood

Edward Sonnenblick dans RRR.
Photo: Cinémas Sarigama

Même pour les américains qui ne connaissent pas le cinéma Telugu, un récent film de Tollywood RRR offre une poignée de visages familiers. Le gouverneur colonial au cœur noir est joué par Ray Stevenson de HBO Rome. Sa femme assoiffée de sang, l’ancienne Bond girl Alison Doody. Cependant, l’homme de main dans leur costume noir peut être nouveau – si vous n’avez pas une connaissance intime de la culture pop indienne. Il est joué par Edward Sonnenblick, un acteur américain qui, au cours de ses 15 années en Inde, a réussi à créer une carrière autour de la représentation d’un anglais abusif au cinéma et à la télévision. Comme il l’explique, “j’avais toujours rêvé d’être un méchant serviteur colonial britannique”.

L’histoire de Sonnenblick commence visionnement fatidique Lagaan, une épopée historique qui a remporté un succès croisé nominé aux Oscars en 2001. Il avait travaillé comme chef de cuisine naturelle dans le nord de la Californie, mais s’était épuisé et cherchait une nouvelle voie. “Je méditais et j’ai pensé que je pourrais devenir moine”, raconte-t-il à Vulture de Mumbai, où il vit actuellement. “Je ne me voyais pas réussir dans la vie terrestre.” Les autres Gorads pouvaient voir dans Lagaan, une comédie musicale sur des villageois indiens du XIXe siècle invitant les autorités britanniques à jouer dans l’espoir de baisser leurs impôts, l’amour qu’ils viennent de trouver pour Aamir Khan, ou l’opportunité d’apprendre enfin les règles du cricket. Sonnenblick a vu un tout nouveau monde. Chanson, danse, sens de la communauté – il n’avait jamais rien vu de tel auparavant. Il s’est donc immergé dans la culture indienne, projetant plus de 150 films de Bollywood et apprenant même l’hindi. Il avait toujours eu une personnalité obsessionnelle – un jour il cherchait des champignons culinaires, le lendemain c’était un jeu de société Go – mais le truc indien n’était pas perdu. “J’ai juste senti qu’il y avait quelque chose dont j’avais besoin”, dit-il.

Il s’y est rendu pour la première fois en 2005. Comme la génération d’Occidentaux avant lui, son entrée en Inde s’est faite en tant que routard à la recherche de l’illumination spirituelle. Il a visité des temples et des centres de méditation, a travaillé seul sadhana, et est tombé encore plus profondément amoureux de l’énergie du sous-continent. “J’aime le camp de divertissement autant que l’héritage spirituel”, dit-il. “C’est à la fois saint et profane.” Il est resté huit mois. Quand il est retourné en Californie, il ne se sentait plus comme chez lui. Il savait qu’il devait repartir.

Lorsqu’il a fait cela deux ans plus tard, il prévoyait de rester en Inde de façon permanente : il gagnerait sa vie en agissant. À la maison, jouer était une sorte d’ambition cachée. “Je n’ai jamais eu le courage de travailler dur à Hollywood”, dit-il. Mais il a aussi fait un calcul commercial. Le terrible héritage du colonialisme britannique avait transformé les manteaux rouges en scélérat dans le cinéma indien. De même, un acteur allemand à Hollywood devrait s’habituer à un Stahlhelm, Bollywood propose plein de rôles dans un casque pour un Caucasien. Il repensa Lagaan. Le mal britannique dans ce film avait un dialogue en hindi; les acteurs ont été transportés par avion depuis le Royaume-Uni et ont eu besoin de mois de cours de langue pour se préparer. Un acteur blanc qui était déjà en Inde et qui parlait déjà la langue ? Eh bien, ils pouvaient s’attendre à être réservés et occupés.

Sonnenblick dans Bose : mort/vivant.
Photo: ALTBalaji

“J’ai vu qu’il y avait un créneau pour moi”, déclare Sonnenblick. Cependant, les premières années ont été difficiles. Pour mettre le pied dans la porte à Bollywood, il faut passer par des intermédiaires appelés coordinateurs qui prennent des coupes importantes dans votre salaire. “Ils ont tendance à vous arracher assez mal et vous ne pouvez pas vraiment faire grand-chose”, explique-t-il. (D’autres acteurs ont partagé des histoires d’horreur avec des coordinateurs sur leurs expériences, y compris la coercition sexuelle, le harcèlement et la fraude.) Ce n’était pas si mal pour Sonnenblick : lors du premier emploi réservé, lors d’une séance photo pour une publicité bancaire, elle a commencé à flirter avec le réalisateur. . Elle est maintenant sa femme.

En moins de deux ans, il a pris sa première grande pause dans le rôle du capitaine maléfique Jhansi Ki Rani, la reine de la série télévisée qui a affronté les Britanniques lors du soulèvement de 1857. Il a été diffusé cinq soirs par semaine et a été classé parmi les 10 meilleurs spectacles. Son personnage a finalement été tué, mais les producteurs l’ont tellement aimé qu’ils l’ont ramené en tant que jumeau – qui était maléfique, bien sûr.

“Ils ont réalisé qu’ils n’avaient personne d’aussi bon que moi”, explique Sonnenblick. “Il n’est pas nécessaire que ce soit quelqu’un qui puisse agir, mais il faut que ce soit quelqu’un qui sache gérer la culture du travail, la météo et la nourriture, et qui comprenne suffisamment l’hindi pour le faire.” En tout, il a participé à environ 200 épisodes et a dû mourir deux fois. “Vous savez que vous avez eu un bon caractère quand la mort est convenablement horrible”, dit-il. Dans le cas du jumeau, l’héroïne Lakshmibai a écrasé son éléphant: “Après cela, j’ai senti que l’industrie m’avait béni.”

Sonnenblick dans Firangi.
Photo : AA Films

Depuis lors, près de la moitié de ses rôles à l’écran ont été des méchants britanniques. Son méchant particulier a tendance à être cruel, arrogant et ennuyeux (contrairement aux beaux garçons ridicules, aux sadiques potelés ou aux officiers qui honorent à contrecœur le héros). Il a torturé un officier sikh héroïque Kesari; a chassé le leader nationaliste Subhas Chandra Bose dans la série Bose : mort/vivant; et est allé contre Lakshmibai pour la troisième fois dans le film Manucure. RRR, Inspiré de la vie de deux révolutionnaires indiens, c’est son troisième film en télougou. L’industrie Telugu, connue sous le nom de Tollywood, est située à Hyderabad, à 450 miles au sud-est de Mumbai. “Dans le sud, les choses sont un peu plus fluides”, explique Sonnenblick. “Il y a moins de cris et de jurons sur le plateau.” C’est contraire à ce qui est habituellement à l’écran : les films de Tollywood sont « notoirement au-dessus de l’arbre » et RRR Surtout, il regorge de kits fantaisistes, dont beaucoup avec des hordes d’animaux CGI. SS Rajamouli est un auteur avec une vision pour chaque pouce de chaque cadre. En tant qu’actrice, Sonnenblick dit: “Votre travail consiste simplement à vous abandonner complètement.”

L’homme blanc a d’autres rôles dans le cinéma indien que le visage de l’impérialisme britannique : le touriste large d’esprit ou l’homme d’affaires américain solitaire. Vers 2017, la carrière de Sonnenblick a commencé à prendre de l’ampleur. Il était un joueur de cricket victime de chantage dans la série Amazon À l’intérieur du bord et une femme américaine dans une comédie Veere di Mariage; était pendant une courte période un comédien dans la variété Kapil Sharma; et organisé un programme de voyage de style Bourdain appelé Inde. “C’est comme la bourse : vous restez investi et vous réussissez à long terme.” Pendant l’été, il s’est soutenu avec un travail commercial et vocal, jouant de tout, de Sherlock Holmes (dans une publicité de boutique en ligne) à un chef italien (mayonnaise Tandoori). Il utilise son accent américain dans les publicités pour téléphones portables ; les annonces de voitures ont tendance à vouloir qu’il fasse de l’anglais.

Soit dit en passant, son accent britannique est plutôt bon. “Il n’y a pas beaucoup d’Américains capables de faire un bon accent britannique en hindi. C’est bien”, dit-il. Au fil des ans, il s’est rapproché d’une poignée d’autres acteurs occidentaux travaillant dans le cinéma indien. Nous nous disputons un petit nombre. de rôles, mais cela ne cause pas trop de désaccord “, dit-il. ” Il y a beaucoup d’amitié là-dedans. qu’ils ne peuvent pas simplement ramasser un homme blanc dans la rue. “

Il y a de l’ironie ici. Le colonialisme britannique lui a donné les méchants qui lui ont donné une carrière ; il a également créé un système de valeurs selon lequel «blanc» et «occidental» ont commencé à signifier classe et luxe. “Je bénéficie de nombreux privilèges d’homme blanc extraterrestre pendant mon séjour ici”, déclare Sonnenblick. “J’apprécie vraiment de pouvoir trouver un endroit qui veut exactement ce que j’ai naturellement et ce que je suis.”

Maintenant, il a une vie mondaine qu’il pensait autrefois inaccessible – un mariage, un enfant, une carrière réussie. Et une nouvelle conscience de soi : Sonnenblick a récemment reçu un diagnostic de TDAH chez l’adulte, ce qui signifie qu’il ne comprend pas pourquoi il est comme il était. “Je pensais juste que j’étais une sorte d’ordure”, dit-il. (Il a un discours TEDx sur le sujet à Ahmedabad.) Pour quelqu’un qui avait du mal avec l’organisation et le multitâche mais qui pouvait se concentrer de manière obsessionnelle sur les détails, l’industrie cinématographique indienne s’est avérée être un lieu de travail idéal, “un environnement qui convient à mes forces et où Je n’aimais pas mes faiblesses, tellement de soucis.

Sonnenblick retourne toujours en Californie toutes les quelques années pour rendre visite à sa famille. “Même avant COVID, cela semblait abandonné et calme”, ​​dit-il. “Rien ne se passe dans la rue. Quand je reviens en Inde après être parti un moment, je ressens de la chaleur, de l’énergie et de l’excitation. J’ai juste l’impression qu’il me serre dans ses bras. »

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