Plus de 500 espèces animales sont considérées comme éteintes

Les chercheurs affirment dans une nouvelle étude qu’il existe plus de 500 espèces “éteintes”. Au contraire, les scientifiques pensent que certains seront retrouvés.

Le groupe de travail international a examiné les données sur 32 802 espèces figurant sur la Liste rouge de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), une base de données sur les espèces menacées. Les scientifiques en ont identifié 562 qui n’ont pas été vus depuis un demi-siècle mais qui n’ont pas été déclarés éteints.

“Nous avons défini les espèces” éteintes “comme celles qui n’ont pas été vues depuis au moins 50 ans. C’est, bien sûr, arbitraire, mais c’est un seuil commun en biologie de la conservation”, explique Arne Mooers, professeur de biodiversité à Simon Fraser. Université de la Colombie-Britannique, à Treehugger.

“1980. Dans les années 1990, 50 ans sans vision ont été proposés comme définition de l’extinction. Autre exemple, une espèce est considérée comme sauvage au Canada si elle y est depuis au moins 50 ans.

Les scientifiques ont tout simplement passé beaucoup de temps à rechercher les espèces manquantes.

“Eh bien (Dr. Tom Martin et Gareth Bennett, étudiant de premier cycle à SFU), nous avons simplement cherché dans la liste rouge de l’UICN des espèces candidates en utilisant une pommade pour le coude et un programme informatique spécial écrit par Andrew Fairbairn, puis nous avons recherché la littérature primaire pour identifier les dernières dates d’observation confirmées.” Mooers. “Et puis Gareth a utilisé Google pour voir si l’un de nos candidats avait récemment été redécouvert (en fait, environ 50 espèces sur notre liste !).”

Parmi les espèces détectées, le plus grand nombre de reptiles (257) étaient considérés comme éteints. Ils ont également trouvé 137 espèces d’amphibiens, 130 espèces de mammifères et 38 espèces d’oiseaux.

Près de 93% des espèces ont été trouvées pour la dernière fois sous les tropiques, en particulier dans ce que les scientifiques appellent les pays “méga-divers”. 69 espèces ont été observées pour la dernière fois en Indonésie, 33 au Mexique et 29 au Brésil.

Les résultats ont été publiés dans Animal Conservation.

Des fourmis aux pics

Les scientifiques se sont intéressés à de nombreuses espèces menacées. Mooers mentionne une fourmilière (le verger à longues taches de Sir David), vue pour la dernière fois en 1961.

“Les quatre fourmis et l’oiseau de rivage sont les seuls mammifères qui pondent des œufs, et ce petit groupe est un arbuste très ancien parmi tous les autres mammifères”, dit-il. “Trois des quatre fourmis actuellement en vie ont un risque d’extinction, donc j’ai trouvé assez étonnant que nous ne sachions même pas si elle (qui vit ou a vécu en Indonésie) existe toujours.”

Mooers a également trouvé certains des oiseaux disparus passionnants.

“Tout le monde veut savoir si le pic ivoire est toujours en vie, et l’esquimau canadien n’a pas été confirmé depuis 1963 (lorsque l’un a été abattu)”, dit-il. “Une autre espèce intrigante (pour moi) est la chouette de Nouvelle-Calédonie : c’est un oiseau que nous avons identifié comme très spécial il y a près d’une décennie car il était en voie de disparition et n’avait pas de parents proches. Il semble avoir disparu !”

L’UICN mettra périodiquement à jour sa liste et classera l’espèce comme éteinte à moins “qu’il existe un doute raisonnable que le dernier spécimen de l’espèce soit mort”. Cela se produit lorsque « les relevés de l’habitat connu et / ou prévu à des moments appropriés (quotidiens, saisonniers, annuels) dans l’ensemble de l’aire de répartition historique n’ont pas permis d’enregistrer le spécimen ».

Mooers dit que sur les 562 espèces que les scientifiques ont enregistrées comme “éteintes”, seules 75 sont considérées comme “aussi éteintes que possible”. Cependant, plus de 100 sont classés comme “en danger critique d’extinction”.

“Les scientifiques pensent que certaines de ces espèces seront redécouvertes – peut-être même la plupart d’entre elles, mais nous ne savons pas quelle partie”, dit-il. “La plupart (417) sont” incomplets “, ce qui signifie que nous ne connaissons pas leur statut.”

Mooers souligne que 311 espèces de vertébrés terrestres ont été déclarées éteintes depuis 1500. Cela signifie que 80 % plus d’espèces sont considérées comme éteintes que classées comme éteintes.

“C’est vraiment inquiétant, car si même une fraction de ces espèces éteintes sont vraiment éteintes, le nombre d’extinctions pourrait augmenter considérablement. C’est une partie importante”, déclare Mooers.

“Ce qui est excitant pour moi, c’est qu’on redécouvre vraiment l’espèce. J’aime vraiment l’idée que toute la nature est hors de notre contrôle, qu’il y a encore des espèces qui font leur truc et qu’elles et nous ne se connaissent pas. Plus dans le cas de l’anthropocène, je suis triste que même la nature soit en quelque sorte artificielle.

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