Des fragments de la coquille d’œuf sont associés à un énorme oiseau éteint en Australie

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Les scientifiques se disputent depuis longtemps au sujet d’une mystérieuse créature éteinte qui pondait des œufs de la taille d’un cantaloup dans les zones arides d’Australie jusqu’à il y a environ 45 000 ans. Certains ont prétendu que c’était un oiseau avec une énorme aile trapue Genyornis newtoni. D’autres ont parlé d’un oiseau ressemblant à une dinde qui ne pesait que 10 livres.

Un nouveau document de recherche publié mardi dans les Actes de l’Académie nationale des sciences pourrait résoudre un débat de plusieurs décennies.

À l’aide d’une technique innovante appelée paléoprotéomique, une équipe internationale de scientifiques a étudié des protéines extraites de fragments de coquille d’œuf durcis. Ils les ont comparés avec des protéines codées dans l’ADN d’oiseaux vivants et ont constaté qu’ils ne différaient pas des génomes d’espèces modernes, qui sont étroitement liés aux petits oiseaux disparus.

Ils ont décidé que les obus provenaient probablement de Genyornis de 500 livres. Leur conclusion est “essentielle pour comprendre comment les premiers peuples d’Australie ont interagi avec leur nouvel environnement”, indique le journal. Pourtant, cela pourrait éclairer davantage le mystère scientifique de la disparition de la mégafaune de la planète – les animaux géants qui migraient autrefois autour des continents.

“C’est l’un des rares problèmes scientifiques que presque tout le monde connaît”, a déclaré Gifford Miller, professeur de géologie à l’Université du Colorado et membre senior de l’équipe de recherche.

De nombreuses mégafaunes traversaient autrefois la terre, y compris les mastodontes en Amérique du Nord et les glyptodontes en forme de ceinture en Amérique du Sud. Puis ils ont disparu. Certains scientifiques disent qu’ils ont été détruits par les événements climatiques. D’autres blâment les premiers peuples et la chasse qui les a aidés à grandir.

Miller est dans un autre camp, et les anciens morceaux de coquille d’œuf de couleur crème qu’il a commencé à collectionner en 1992 sont la clé de sa conviction. Un paléontologue australien avait auparavant considéré qu’une telle coquille était proéminente en termes d’énormes œufs qui en étaient la source et avait supposé qu’un seul oiseau, connu pour ses os pétrifiés, était assez grand pour pondre des œufs.

Miller voulait savoir quand le zoo mégafaune du continent – le Genyorn incapable de voler ainsi que le kangourou de 7 pieds de long, le reptile de 23 pieds de long et le râle des genêts de la taille d’un pick-up – a disparu. Il espérait répondre si des gens s’étaient croisés avec eux et avaient peut-être causé leur mort.

Cependant, il était impossible d’identifier la mort de ces espèces et d’autres espèces exotiques. Non seulement les ossements de la mégafaune y sont relativement rares, mais la datation au carbone 14 a seulement montré que les animaux avaient disparu depuis au moins 40 000 ans.

Cependant, les coquilles d’œufs identifiées comme des œufs de Genyornis sont courantes et Miller, un géologue, s’est rendu compte que les protéines résistantes de la coquille pouvaient être des horloges. Les acides aminés, éléments constitutifs des protéines, ont une structure qui peut être configurée en tournant à gauche ou à droite. Après la mort des êtres vivants, la relation entre ces deux configurations change à un rythme prévisible dans un processus appelé racémisation. La mesure de ce rapport peut révéler combien de temps s’est écoulé depuis la mort.

À ce jour, Miller a collecté environ 150 000 morceaux de coquille, qui proviendraient d’oiseaux de Genyornis, et a montré qu’aucun œuf n’avait été pondu il y a plus de 45 000 ans. En utilisant une variété de méthodes, d’autres chercheurs ont fixé une date d’environ 60 000 ans pour que les gens arrivent en Australie. Ces deux périodes montrent des milliers d’années de chevauchement entre les humains et la mégafaune.

En 2016, cependant, l’enquête a posé un défi direct au travail de Miller. Une équipe dirigée par Trevor Worthy, paléontologue à l’Université Flinders en Australie, a déclaré que les coquillages ne provenaient pas de Genyornis, mais d’un méga-magasin, une famille d’oiseaux grossiers dont la progéniture se trouve toujours sur le continent et les îles du Pacifique occidental. L’argument principal de Worthy était que les œufs en question seraient trop petits pour un oiseau massif comme Genyornis. Lui et deux co-auteurs ont également affirmé que les œufs de Genyornis avaient une peau plus épaisse et une texture plus superficielle.

Si cela était vrai, cela signifiait que pendant trois décennies, Miller s’était concentré non pas sur l’un des plus grands oiseaux de l’histoire – une tentative inutile d’aider à étudier la théorie de l’extinction – mais sur un oiseau qui pouvait à peine remplir un seau familial de poulets KFC. . C’était un véritable débat scientifique, même si c’était aussi une question de fierté américaine : [but] une sorte de stupide petit oiseau mégapode.”

Encore une fois, il s’est tourné vers des techniques moléculaires pour déterminer où se trouve l’oiseau pondeur dans l’arbre de vie. Il n’a pas pu être détecté par l’ADN; l’ADN des morceaux de coquille d’œuf était trop dégradé en raison de leur âge. Les protéines sont plus résistantes, et le biologiste moléculaire australien et le biochimiste britannique Miller ont réalisé qu’ils pouvaient les utiliser pour détecter Genyornis.

Le trio a amené Beatrice Demarch, archéologue biomoléculaire à l’Université de Turin. Il a broyé les morceaux de la coquille et analysé les protéines extraites dans un spectromètre de masse, un outil qui trie les molécules en les projetant devant un puissant aimant. En utilisant la sortie de la machine, il a pu identifier la séquence d’interconnexions d’acides aminés.

Bien que l’ADN de la progéniture de Genyornis n’existe pas – le genre entier est éteint – les génomes de plus de 350 villes modernes, dont un méga-magasin, ont récemment été catalogués en collaboration avec l’Université de Copenhague, le Smithsonian National Museum of Natural Histoire et Université Rockefeller. et d’autres institutions de recherche de premier plan.

Demarch et plusieurs collègues ont comparé la séquence d’acides aminés des coquilles d’œufs avec des séquences dérivées de bases de données génomiques. À ce moment-là, l’équipe était passée à 14 membres d’Australie, des États-Unis, de plusieurs pays européens et de Chine. Les résultats, leurs nouveaux articles, excluent un méga-magasin comme source.

La séquence protéique “diffère beaucoup de la mégapart”, a déclaré Demarch dans une interview. “C’est plus conforme à Genyornis.”

Pas la peine de convaincre. Il dit que les scientifiques sont incapables de prédire de manière fiable l’empreinte moléculaire des mégapodes éteints sur la base des personnes vivant aujourd’hui, selon l’équipe de Miller. “Donc, je ne pense pas qu’ils aient clos l’affaire”, a-t-il déclaré dans un e-mail.

Chris Johnson, écologiste à l’Université de Tasmanie qui a écrit un livre sur la mégafaune en Australie, a un point de vue différent. L’analyse des protéines était impressionnante, a-t-il déclaré dans un e-mail, et une telle recherche “pourrait vraiment changer la science de la paléontologie”.

Cependant, Johnson n’est pas sûr qu’il soit si important de déterminer si un oiseau plus grand ou plus petit pond des œufs. “Dans tous les cas, les conséquences pour le rôle des gens dans l’extinction de la chasse sont les mêmes”, a-t-il déclaré.

Miller souligne que la taille compte. Il pense que les preuves moléculaires que les gens ont tué des villes aussi grandes que Genyorn ont un impact sur la raison pour laquelle la mégafaune s’est éteinte dans le monde..

Bien que certains scientifiques continuent de croire que les frissons qui ont éclaté il y a environ 12 000 ans ont anéanti les géants de l’hémisphère nord, il y a beaucoup de soutien à l’hypothèse qu’ils ont été chassés à mort. Des paléontologues nord-américains ont identifié des endroits où des mastodontes et des mammouths ont été tués par les premiers habitants, confirmant cette théorie.

Miller lui-même a découvert des preuves de la première poursuite australienne de Genyornis : des centaines de fragments de ses coquilles sont devenus noirs, avec des points chauds distincts comme s’ils avaient été incendiés après la cuisson. Un œuf brûlé dans un feu de forêt, qui est une explication alternative évidente, aurait un aspect différent.

Si les peuples les plus primitifs de ce continent ont tué d’énormes animaux autour d’eux il y a environ 45 000 ans, il pense “qu’il est encore plus probable que les Américains aient pu faire la même chose il y a 11 000 ans”.

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