Le musée a découvert des spécimens d’ornithorynque et d’ehidna vieux de 150 ans qui prouvent que certains mammifères pondent des œufs

ehidna conservé de la collection William Caldwell nouvellement découverte. Crédit : Jacqueline Garget

Des bocaux contenant de petits oiseaux de rivage et des échidnés, collectés par William Caldwell à la fin des années 1800, ont été trouvés dans les magasins du musée de zoologie de l’Université de Cambridge.

Au moment de leur collecte, ces spécimens étaient essentiels pour prouver que certains mammifères pondaient des œufs, un fait qui a changé la pensée scientifique et soutenu la théorie de l’évolution.

Le musée n’avait pas catalogué cette collection unique, donc jusqu’à récemment, le personnel ignorait son existence. Une découverte passionnante a été faite lorsque Jack Ashby, directeur adjoint du musée, recherchait un nouveau livre sur les mammifères australiens.

“C’est une chose de lire des rapports du XIXe siècle selon lesquels l’oiseau de rivage et les ornements pondent en fait des œufs. Mais le fait qu’il existe des spécimens physiques qui nous relient à cette découverte il y a près de 150 ans est assez étonnant”, a déclaré Ashby.

Il a ajouté: “Je savais par expérience qu’il n’y avait pas de collection d’histoire naturelle sur Terre qui possède un catalogue complet de tout, et je soupçonnais que les spécimens de Caldwell devraient vraiment être ici.” Il avait raison : trois mois après qu’Ashby ait demandé au responsable de la collection de garder un œil sur Mathew Lowel, une petite boîte de spécimens et une note ont été retrouvées dans le musée indiquant qu’ils appartenaient à Caldwell. L’enquête d’Ashby a confirmé que c’était bien le cas.

Jusqu’à ce que les Européens entrent en contact avec les oiseaux de rivage et les animaux d’ornement dans les années 1790, tous les mammifères devaient donner naissance à des jeunes. La question de savoir si certains mammifères pondent des œufs est alors devenue l’une des plus grandes questions de la zoologie du XIXe siècle et a été vivement débattue dans la communauté scientifique. La collection de petits bocaux récemment découverte représente une énorme entreprise scientifique qui a permis de résoudre cette énigme.

“Au XIXe siècle, de nombreux scientifiques conservateurs ne voulaient pas croire que les mammifères pondeurs pouvaient exister car cela soutiendrait la théorie de l’évolution – l’idée qu’un groupe d’animaux est capable de devenir un autre”, a déclaré Ashby.

Il a ajouté: “Les lézards et les grenouilles pondent des œufs, tant de gens ont rejeté l’idée d’un mammifère pondeur – je pense qu’il est humiliant d’être lié à des animaux qu’ils considéraient comme des” formes de vie inférieures “.”

Découverte : des spécimens d'ornithorynque et d'ehidna vieux de 150 ans qui ont montré que certains mammifères pondent des œufs

Spécimen d’ornithorynque au musée zoologique de l’Université de Cambridge. Crédit : Université de Cambridge

La collection nouvellement découverte comprend des échidnies, des animaux des champs et du maïs à différents stades de la vie, de l’œuf fécondé à l’adolescence. Caldwell a été le premier à compiler des collections complètes de toutes les étapes de la vie de ces espèces, bien que tous les spécimens n’aient pas été trouvés au musée.

Pendant 85 ans, des scientifiques européens ont essayé de trouver des preuves que des charrettes et des orchidées pondaient des œufs – y compris en interrogeant des aborigènes australiens – mais tous les résultats qu’ils ont envoyés chez eux ont été ignorés ou rejetés.

William Caldwell a été envoyé en Australie en 1883 avec un soutien financier important de l’Université de Cambridge, de la Royal Society et du gouvernement britannique – pour résoudre un mystère de longue date.

Dans une recherche approfondie, Caldwell, avec l’aide d’un grand nombre d’aborigènes australiens, a recueilli environ 1 400 individus. En 1884, l’équipe a finalement trouvé un verger avec un œuf dans son sac et un oiseau de rivage avec un œuf dans son nid et un autre en ponte.

C’était la preuve finale que Caldwell recherchait, et des nouvelles étaient envoyées dans le monde entier. L’institution scientifique coloniale n’était apparemment pas prête à accepter ce résultat jusqu’à ce qu’il soit confirmé par “l’un d’eux”.

Ashby dit que les scientifiques ont constamment dénigré les mammifères en Australie au cours des deux derniers siècles, les décrivant comme étranges et inférieurs. Il croit que ce langage continue d’influencer la façon dont nous le décrivons aujourd’hui et sape les efforts pour le préserver.

“Les platypiques et les ehidnads ne sont pas des animaux étranges et primitifs – comme de nombreuses descriptions historiques les décrivent – ils sont aussi avancés que n’importe quoi d’autre. C’est juste qu’ils n’ont jamais cessé de pondre”, a-t-il ajouté, “je pense que ce sont absolument des animaux, incroyables et définitivement mérite d’être valorisé.

Les plumes sont le mammifère le plus répandu en Australie. Ils couvrent tout le continent et se sont adaptés pour vivre sous tous les climats, des montagnes enneigées aux déserts les plus secs.

Les plaquettes sont l’un des seuls mammifères capables de détecter l’électricité et l’un des seuls mammifères à produire du poison. Lorsque les premiers spécimens ont été amenés en Europe, les gens les considéraient comme des faux cousus ensemble car ils avaient une queue en forme de castor, un bec plat et des pattes en forme de canard.

Les écureuils et les échinodermes ont une combinaison unique de traits qui, selon les scientifiques du XIXe siècle, ne devraient exister que chez les mammifères, les reptiles ou les oiseaux. Cela les a placés au centre du débat sur l’évolution.

Le nouveau livre d’Ashby, Platypus Matters: The Extraordinary Story of Australian Mammals, sera publié au Royaume-Uni le 12 mai 2022 par HarperCollins.


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Fourni par l’Université de Cambridge

Devis: Le musée découvre des spécimens d’ornithorynque et d’ehidna vieux de 150 ans qui ont prouvé que certains mammifères pondent des œufs (11 mai 2022) trouvés le 11 mai 2022 sur https://phys.org/news/2022-05-museum-year – old-platypus -echidna-specimens.html

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