Le plan de permis de la Floride accélérerait la destruction des zones humides, selon les critiques du Orlando Sentinel

TALLAHASSEE – Les législateurs de Floride ont créé une autoroute pour détruire les zones humides, accélérant un processus déjà rationalisé qui a reçu des avertissements des régulateurs fédéraux et des poursuites judiciaires d’écologistes.

Le nouvel accord de paiement au jeu a été inclus dans le SB 2508, un projet de loi sur la qualité de l’eau signé par le président du Sénat Wilton Simpson, qui a été approuvé par la législature plus tôt cette année.

Les écologistes disent que cela accélérerait encore la destruction des zones humides de Floride, qui ont disparu à un rythme alarmant au cours des dernières décennies, malgré un programme de restauration des zones humides et une réglementation fédérale selon laquelle le développement ne devrait pas causer de “dommages nets”. “

Selon le Département américain des pêches et de la conservation, la Floride a perdu le plus de zones humides de tous les États depuis 1845, soit plus de 9 millions d’acres.

Cela se produira si le ministère de l’Environnement de Floride continue de suivre la règle du président Trump, qui a réduit la protection fédérale de millions d’acres de zones humides, de marais et de cours d’eau. Dans le même temps, le DEP est défendeur dans une poursuite fédérale intentée par un groupe d’organisations environnementales cherchant à reprendre le processus fédéral d’autorisation des zones humides, ce qui accélère l’autorisation des zones humides.

Les écologistes disent qu’ils croient que Florida Power & Light est la force motrice derrière le langage des licences.

“Si le FPL veut quelque chose, il l’obtient”, a déclaré Lindsay Cross, directeur de la politique de l’eau et des terres chez Florida Conservation Waters, une agence environnementale à but non lucratif. “Les services publics appartenant à des investisseurs ont un pouvoir incroyable pour adopter des lois aux dépens de l’environnement et des membres de la communauté.”

Le projet de loi permet au DEP de conclure un accord ou un contrat avec une “entité publique” impliquant tous les services publics fournissant de l’électricité ou du gaz “afin d’accélérer l’évaluation des permis pour les ressources environnementales ou des permis en vertu de l’article 404 de la Clean Water Act”.

L’article 404 réglemente les opérations de dragage et de remblayage dans les zones humides, les ruisseaux, les tourbières, les étangs et autres voies navigables pour faire de la place aux lignes de transmission géantes, aux fermes solaires tentaculaires, aux stations de transmission et aux centrales électriques.

Il est également dit que les candidats peuvent payer pour le service dans le cadre du DEP, qui est déposé dans le National Trust Fund for Grants and Donations.

Cross a déclaré qu’il “avait interprété le langage afin qu’ils puissent essentiellement payer pour que quelqu’un examine leur candidature”.

FPL et sa société mère NextEra Energy ont versé 3,3 millions de dollars aux législateurs et aux comités politiques pour le cycle électoral de 2022. Au fil des ans, Simpson, un républicain du comté de Pasco, et ses quatre comités politiques ont reçu 1 million de dollars du FPL et d’autres services publics.

Le projet de loi est parrainé par le sénateur Ben Albritton du comté de Polk et son comité a reçu plus de 153 000 $ en services publics.

Les écologistes se sont prononcés sur la disposition relative aux permis devant la commission des crédits du Sénat en février.

« Cela signifie-t-il que FPL et Duke Energy peuvent évaluer leurs demandes de licence ? a demandé Gil Smart, directeur des politiques des Amis des Everglades. Cela ne serait pas nécessaire si (DEP) disposait du personnel et des ressources nécessaires pour prendre en charge le programme d’autorisation des zones humides 404.

Les électeurs de la conservation de la Floride ont envoyé une lettre demandant à DeSantis d’opposer son veto au projet de loi lorsqu’il parviendra à son bureau.

“La destruction des zones humides peut devenir imputable à ceux qui sont en mesure de payer les primes”, indique la lettre. “Cela entraînera la destruction rapide des zones humides. En concluant des contrats avec des organismes publics, ce défi de 120 jours pourrait rendre plus difficile, voire impossible, la tâche d’un tiers.

FPL et Albritton, R-Bartow, n’ont pas envoyé d’e-mails demandant des commentaires sur le libellé du permis et son impact possible, son origine ou sa nécessité publique. Un porte-parole du DEP a déclaré que l’agence n’avait pas proposé de législation.

La proposition est similaire à l’accord de 2017 entre le Corps des ingénieurs de l’armée américaine et le FPL, qui permettait au corps de facturer un service public pour traiter les demandes de permis de dragage et de remplissage pour les zones humides, les ruisseaux et les tourbières dans le cadre de la section 404 considérablement augmentée.

Trois ans plus tard, les responsabilités de licence ont été reprises par Noah Valenstein, alors chef du DEP. Seuls deux États, le Michigan et le New Jersey, remplissent cette fonction.

Les écologistes ont fait valoir que le DEP n’était pas prêt à assumer une responsabilité aussi lourde de la part de l’agence fédérale, mais le DEP a souligné qu’il n’avait pas besoin d’argent supplémentaire et faisait maintenant face à un énorme arriéré de demandes.

La Floride est passée d’un processus de demande hautement réglementé qui comprenait la surveillance fédérale des espèces en voie de disparition à un processus géré par une unité en sous-effectif, sous-financée et non formée qui traite un nombre record de demandes qu’elle ne peut pas suivre, a déclaré Tania Galloni, avocate générale d’Earthjustice. un groupe de droit de l’environnement à but non lucratif agissant dans l’intérêt public

“Tout est vraiment humilié”, a déclaré Galloni.

Earthjustice a poursuivi l’EPA en janvier 2021 pour empêcher le transfert de responsabilités à la Floride, affirmant que cela “violerait et violerait le paysage naturel de la Floride, enfreignant les lois fédérales sur l’environnement”.

En mars, un juge fédéral a rejeté la demande de l’État de classer l’affaire, qui est pendante.

Il a déclaré qu’il s’agissait d’un processus à forte contribution en raison des zones humides et des espèces en voie de disparition de la Floride.

“Ils font déjà un travail désordonné et sont maintenant obligés de le faire plus rapidement”, a-t-il déclaré, alors qu’une analyse approfondie était nécessaire sans influence indue.

Pendant ce temps, l’EPA est en conflit avec la Floride parce qu’elle continue de fonctionner selon la définition des zones humides de l’administration Trump, qui a été annulée par un juge fédéral dans une affaire en dehors de l’Arizona en août dernier.

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“Ainsi, tout le pays est revenu à l’ancienne règle, à l’exception de la Floride, qui continue d’appliquer la définition légale et décide que l’autorisation n’est pas nécessaire”, a déclaré Galloni. “La Floride fonctionne sur une définition des zones humides qui exclut de nombreuses zones humides en vertu de l’ancienne loi (et restaurée).”

Le problème, selon Gallon, est le suivant : “Si la Floride n’applique pas la bonne règle, nous ne saurons pas combien de décisions de refus sont légales. Lorsque la Floride a repris le processus de demande 404, la règle Trump s’est appliquée. Après le le tribunal l’a annulé, a admis que la Floride n’avait pas changé cela.

L’EPA a averti la Floride que tout permis ou décision qu’elle émet et qui ne nécessite pas de permis en vertu de la règle Trump viole la Clean Water Act et peut entraîner des mesures d’exécution.

Cependant, un porte-parole du DEP de Floride a déclaré que l’agence suivait toujours la règle Trump car elle ne serait pas exemptée à l’échelle nationale et la définition des zones humides n’est pas claire.

“La définition fédérale des plans d’eau aux États-Unis est en train de changer”, a déclaré DEP Dee Ann Miller. Il a déclaré que l’EPA examinait toujours les commentaires sur les nouvelles règles et que la Cour suprême des États-Unis entendrait l’affaire de l’Arizona. Miller a également déclaré que la Floride avait jusqu’à un an pour apporter les modifications nécessaires aux règles et deux ans pour apporter des modifications obligatoires au programme.

Dans le même temps, l’État continuera d’approuver ou de renoncer aux permis de dragage et de remplissage à des vitesses record, a déclaré Galloni.

Plus de 1 000 demandes ont été déposées depuis janvier. Le DEP a déclaré qu’il s’agissait d’une frénésie de croissance post-COVID, a déclaré Galloni. “Je dis que les gens voient à quel point il est facile d’obtenir une autorisation, et ils s’appliquent avant qu’elle ne disparaisse.”

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