Comment le bombardement volcanique de l’ancienne Australie a conduit à la plus grande catastrophe climatique du monde

Il y a environ 252 millions d’années, le monde traversait une période de réchauffement climatique rapide.

Pour comprendre ce qui a causé cela, les scientifiques ont examiné un événement particulier au cours duquel une éruption volcanique dans la région sibérienne actuelle a libéré d’énormes quantités de gaz à effet de serre dans l’atmosphère.

Cependant, il existe des preuves que le changement climatique a déjà eu lieu.

Les températures de la mer avaient augmenté de plus de 6 à 8 degrés au cours des centaines de milliers d’années qui ont précédé l’écoulement de la Sibérie. La température a alors de nouveau tellement augmenté que 85 à 95 % de toutes les espèces vivantes ont finalement disparu.

L’éruption sibérienne a évidemment laissé sa marque sur la planète, mais les experts ont été déconcertés par ce qui a causé le réchauffement initial au préalable.

Nos recherches montrent que les anciens volcans australiens ont joué un rôle majeur. Avant les événements de Sibérie, des éruptions catastrophiques dans le nord de la Nouvelle-Galles du Sud ont éclaté sur la côte est.

Ces éruptions ont été si importantes qu’elles ont provoqué la plus grande catastrophe climatique au monde – dont les preuves sont maintenant cachées profondément dans les épais tas sédimentaires d’Australie.

Volcans anciens

Notre étude, publiée aujourd’hui dans la revue Nature, confirme que l’Australie orientale a été secouée par des “superbursts” répétés il y a 256 à 252 millions d’années.

Les superbursts sont différents de l’événement sibérien plus passif. Ces explosions catastrophiques ont libéré d’énormes quantités de cendres et de gaz dans l’atmosphère.

Aujourd’hui, nous en voyons la preuve dans les légères couches de cendres volcaniques dans les roches sédimentaires. Ces couches se trouvent dans de vastes zones de NSW et du Queensland, près de Sydney depuis Townsville.

Un épais tas de charbon avec plusieurs couches de cendres légères représentant des éruptions volcaniques de la région de la Nouvelle-Angleterre et maintenant du bassin de Sydney.
Ian Metcalfe

Notre enquête a identifié cette source de cendres dans la région de NSW New England où des restes érodés de volcans ont survécu.

Bien que l’érosion ait éliminé une grande partie des preuves, des pierres à l’apparence inoffensive sont désormais notre record d’éruptions terrifiantes. L’épaisseur et la distribution des cendres résultantes correspondent à certaines des plus grandes éruptions volcaniques connues.

Volcan érodé
Vestiges érodés de volcans dans la région NSW de la Nouvelle-Angleterre.
Tim Chapman

Quelle était la taille des superbursts ?

En quatre millions d’années, NSW a fait éclater au moins 150 000 km³ de matériaux provenant des volcans du nord. Cela les rend similaires aux super volcans de Yellowstone, aux États-Unis, et de Taupo, en Nouvelle-Zélande.

D’un point de vue, l’éruption du Vésuve en 79 après JC, qui a détruit la ville italienne de Pompéi, n’a causé que 3 à 4 km³ de roches et de cendres. Et l’éruption mortelle de St. Helens en 1980 était d’environ 1 km³.

Les éruptions australiennes auraient couvert à plusieurs reprises en bonne santé cendres de la côte est – parfois un mètre d’épaisseur. Et la sortie massive de gaz à effet de serre aurait déclenché un changement climatique mondial.

Destruction de l’environnement

Les roches sédimentaires anciennes nous donnent un calendrier des dommages environnementaux causés par les éruptions. Ironiquement, la preuve demeure dans les mesures relatives au charbon.

Les gisements de charbon modernes dans l’est de l’Australie montrent qu’une grande partie des terres était couverte de forêts anciennes. Cependant, après les super-éruptions, ces forêts se sont terminées brusquement par des feux de brousse il y a environ 500 000 ans, il y a 252,5 à 253 millions d’années.



Lire la suite: Comment la géologie australienne nous a donné une abondance de charbon – et de nombreux minéraux de technologie verte vers lesquels passer


La plante se rassemblait généralement dans les marécages puis enfouie sous les sédiments. Le processus d’enfouissement a fourni de la chaleur et de la pression qui ont permis de convertir le matériel végétal en charbon.

Sans forêts, il n’y avait pas de matériel végétal à récolter. L’écosystème s’est effondré et la plupart des animaux ont disparu.

Les éruptions ultérieures en Sibérie n’ont fait qu’exagérer la dévastation initiée par les super volcans australiens.

Et cet effondrement de l’écosystème ne s’est pas limité à l’Australie. La catastrophe a touché tous les anciens continents. Cela a eu un impact significatif sur le développement de la vie, ce qui a finalement conduit à l’émergence des dinosaures.

Les superpuissances australiennes ont été un marqueur majeur du changement dans le monde antique. Alors que nous attendons un climat plus vivable à l’avenir, qui savait que les indices d’une catastrophe environnementale étaient enterrés sous nos pieds ?


Remerciements : Nous remercions notre collègue Phil Blevin du Geological Survey of New South Wales pour sa contribution à ce travail.

Leave a Comment