« Sur quelle planète sommes-nous ? Un cheval comme Rich Strike ne devrait pas battre le Derby du Kentucky

LOUISVILLE, Ky – Kentucky Derby Start Gate contient 20 sièges. Rich Strike portait le numéro 21 parce que le cheval n’avait pas besoin d’être à Derby – et pas seulement dans le petit sens immédiat qu’il était également éligible 34 heures avant l’affranchissement et seulement après que l’autre cheval ait été retiré. Non, Rich Strike et tout son entourage – son entraîneur, son jockey, son propriétaire – n’ont pas à être là, au plus grand stade des courses de chevaux, leur chemin vers le cercle gagnant est moins probable que même la cote 80: 1 . que Rich Strike a payé.

Ils ont une histoire de chevaux de course dans son sens le plus pur, si vous voulez, une histoire forgée dans une petite ferme avec plus de simplicité à l’arrière que de paillettes et de glamour à l’avant. Il y a d’innombrables personnes dans le sport, qui luttent toutes contre l’ignorance, car quelque part le long de la ligne, elles ont trouvé une passion pour les chevaux dont elles ne pouvaient pas se débarrasser et ont décidé de rester. Ils restent généralement dans l’ombre, jouissant d’un succès qui n’attire jamais l’attention du monde réel. Les lumières brillantes appartiennent à Bob Baffert et aux propres équipes du conglomérat, ceux qui investissent des millions de dollars dans les chevaux et obtiennent de gros gains, pas l’entraîneur qui cite le bassiste de la télévision lors de sa conférence de presse, le jockey qui a remporté le meilleur dans l’Ohio et le propriétaire qui pense qu’il a eu moins de 10 gagnants.

En fait, il était impossible de ne pas comparer cette victoire du Derby avec celle de l’an dernier. Même si Baffert a été “choqué” par la victoire – une victoire qui n’a pas été remportée après la disqualification de Medina Spirit et l’expulsion de Baffert de Churchill Downs et accusé d’avoir étourdi le cheval – la valeur du choc était difficile à acheter. Dans un costume sur mesure et pour toujours avec des lunettes de soleil cool, le propriétaire aux cheveux blancs est le plus grand roi du sport, et même si ses chevaux ne gagnent pas, leurs gains peuvent être facilement gaspillés avec un explicateur. “C’est Baffert.” Il a tenu une audience au tribunal lors de ses conférences de presse après la course, qui était au moins une référence à sa femme, Jill, et à son fils, Bode, filant des fils qu’il savait bons pour la télévision.

En comparaison, l’équipe de Rich Strike était si verte que l’entraîneur Eric Reed, le jockey Sonny Leon et le père de Reed, Herbert, semblaient être derrière des microphones et ne réalisaient pas qu’ils devaient s’asseoir. Le propriétaire Rick Dawson, à qui on a demandé de décrire ses émotions, a fermé les yeux et a murmuré : « Sur quelle planète sommes-nous ? Leur grande famille et leurs amis ont commencé à chanter “Rich Strike, Rich Strike” et ont crié “Big E!” quand Reed a été présenté et a tellement crié et crié que cela ressemblait plus à un repêchage de la NFL qu’à une conférence de presse de Derby. Alors qu’Herbert disait à son fils à quel point il était fier de lui, Reed se mit à pleurer, deux bras enroulés l’un autour de l’autre, plein d’émotion.

Ils sont, comme leur cheval, de longs coups dans la forme la plus pure du mot. Charmant pervers, Reed a dit à son père après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires qu’il allait suivre les traces de son vieil homme et devenir entraîneur. Son père lui a donné deux chevaux et a dit: ” De toute façon. Tu es un entraîneur. ” Au lieu de cela, Rich Strike est arrivé avec une réclamation de 30 000 $.

Il y a seulement six ans, Reed pensait que même son petit coin dans ce domaine avait été fait. Lui et sa femme ont conduit à l’extérieur de Lexington jusqu’à leur ferme et ont vu la grange brûler. Il a perdu 23 chevaux dans l’incendie, l’humeur du vent a sauvé ses deux autres écuries. Il pensa s’éloigner, pensant que c’était peut-être son signe. Au lieu de cela, des gens sont venus de partout pour l’aider à se reconstruire, et les entraîneurs – “les grands noms que vous connaissez tous” – lui ont envoyé des messages encourageants.

“Cela m’a donné cette foi dans la bonté des gens”, déclare Reed. “J’ai décidé que je ne le laisserais pas m’emporter.”

L’automne dernier, il a commencé à croire qu’il y avait quelque chose de spécial chez Rich Strike, il aimait les doigts et le courage du cheval. Il a même dit à Dawson qu’il pourrait avoir un cheval de Derby. C’était suffisant pour Dawson, un propriétaire qui n’avait jamais détenu plus de six chevaux à la fois. Il ne s’est pas lancé dans les affaires pour battre Derby, mais quand il a eu la chance d’y arriver, il était avec lui.

Ils ont soutenu le calendrier pour le faire en durcissant soigneusement les entraînements de Rich Strike, mais il n’a pas tout à fait surmonté l’intuition, restant dans le classement quelque part entre le 22 et le 24. présents, en dehors des 20 premiers gagnants requis pour se qualifier. La troisième place, Jeff Ruby Steaks, l’a élevé à la 21e place et bien que la plupart des gens aient dit que ce n’était pas la peine, Reed est venu sur la piste tous les jours cette semaine et s’est entraîné au cas où son numéro serait appelé.

Il a reçu un appel vendredi matin à 8h45. Il n’y avait pas de rayures. Ils ont fait sortir le garde de sécurité de la grange et Reed a transmis la nouvelle à son équipe frustrée, leur disant qu’ils se préparaient pour Peter Pan et espéraient montrer leur cheval à Belmont en juin. Reed a également envoyé un SMS à sa fille Shelby à Nashville. Il a grandi en regardant le travail de son père. Il se levait tôt le matin pour siroter le café que son père lui avait laissé avant d’aller à la grange avec lui.

Dix minutes après avoir appris qu’il était sorti, Reed a reçu un nouvel appel des stewards. Le cheval de D. Wayne Lukas, Ethereal Road, venait d’être retiré.

“Il a demandé:” Voulez-vous participer à la 12e course de demain, Kentucky Derby? “

Il a rapidement envoyé un message à sa fille. Le matin de Derby, il a sauté dans la voiture avec sa femme de six mois, Dan Walder, et s’est rendu au Kentucky.

“J’ai dit à tous mes amis : ‘J’espère juste qu’il ne passera pas en dernier'”, a déclaré Shelby après la course, pleurant entre ses mots et annonçant que la journée était meilleure que même le jour de son mariage. “Et puis je ne pouvais pas trouve-la.” Je ne savais pas ce qui s’était passé, mais parce qu’il était aux commandes.”

Rich Strike a pris de l’avance grâce à une belle chevauchée de Leon, un Vénézuélien de 32 ans qui n’avait jamais remporté de record avant le premier samedi de mai à Churchill Downs. Il monte pour Reed depuis deux ans, et lorsque l’entraîneur et le propriétaire ont commencé à regarder Rich Strike pour le Derby, ils ont parlé du meilleur jockey au cheval il y a quelques mois. La conversation a été courte. Bien que d’autres pilotes bien connus aient pu être disponibles, ils n’ont jamais hésité à respecter Leon non seulement pour ses compétences en course, mais aussi pour la façon dont il avait aidé Rich Strike à rattraper son retard.

Jockey n’a pas été déçu, il a rapidement dirigé le cheval hors de la porte pour sauver le terrain, puis a précipité son temps à un rythme amer avant de conduire Rich Strike comme s’il conduisait à une heure de pointe. Alors que tout le monde regardait un match possible entre leur Epicentre préféré et Zandon, Rich Strike est venu de l’intérieur et s’est précipité à travers et au-dessus de la ligne d’arrivée. Depuis Donerail en 1911, le cheval n’en a pas fini avec des cotes plus longues.

Dans la grange, Reed s’est effondré.

“J’ai eu des problèmes de dos et mes jambes sont peut-être un peu pliées. Ou du moins c’est mon histoire et je vais m’y tenir”, dit-il.

Le dresseur a explosé au sol et a commencé une pile de chiens de près lorsqu’il a été écrasé dans une joyeuse célébration qui a rapidement illuminé la piste. “Je t’avais dit que nous le ferions”, a crié quelqu’un, appréciant sans doute un peu d’histoire révisionniste car presque personne ne pensait que Rich Strike le ferait. “Nous venons de choquer le monde”, a crié quelqu’un d’autre, tandis que l’autre homme étreignait sa femme, répétant encore et encore, “Nous venons de gagner le Derby!”

Juste au bord du béguin, Shelby a commencé à pleurer, les larmes coulant si vite qu’elle ne pouvait pas respirer assez pour suivre. “Je suis tellement heureux pour mon père”, a-t-il déclaré. “Je l’ai vu travailler si dur. C’est un vrai pilote, un vrai pilote.”

Il n’a pas été facile de présenter le sport ces quatre dernières années. En 2019, Maximum Security a été le premier à franchir la ligne, mais a été disqualifié par les commissaires après avoir affecté les courses de deux autres chevaux. Le gagnant a été annoncé Country House, qui au grand étonnement d’un groupe de fans qui ont furieusement arraché leurs billets potentiellement gagnants. En 2020, la pandémie a poussé le plus long événement sportif américain à l’automne. Ensuite, Derby a couru terriblement sur une piste vide, avec Authentic gagnant. Puis vint l’année dernière et la bataille prolongée et laide entre Churchill Downs et Baffert sur le Medina Spirit, qui menaçait de passer cette course. Baffert était absent sur la piste pendant une semaine, et bien qu’il soit absent, deux de ses chevaux – Messier et Taiba – ont été remis à l’entraîneur Tim Yakteen. Gagner l’un ou l’autre aurait été difficile au mieux.

Le sport avait besoin d’une victoire, une victoire facile. La beauté des courses de chevaux est possible, ce qui attire encore et encore les parieurs devant les fenêtres et les fait monter de la gorge lorsque les chevaux quittent le territoire. Les cotes et les lignes de pari peuvent faire d’un cheval un favori, mais en réalité, tout peut arriver.

“Petit entraîneur. Petit cavalier. Petit agneau. Nous aurions dû être 80: 1”, a déclaré Reed. “Mais je savais ce que j’avais. Je savais ce que nous avions et ce dont il était capable, et s’il fonctionne bien, tout peut arriver. Si un homme d’affaires me demandait, je lui répondais simplement : ‘Tu sais quoi ?’ La foudre peut frapper. ” ‘

Même pour les gens qui n’avaient pas à appartenir ici.

(Photo de Sonny Leoni : Andy Lyons / Getty Images)

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