Rencontrez des femmes et des matriarches territoriales dans l’arrière-cour de l’Australie

La structure sociale est un aspect important de la biologie des espèces. L’ordre de picage et la territorialité du mâle ou de la femelle peuvent aider l’espèce à se développer.

Par exemple, il peut empêcher la reproduction en veillant à ce que les mâles ou les femelles quittent leur famille pour se reproduire. Cela peut également aider à transférer des connaissances et des ressources importantes par le biais des parcours familiaux.

De nombreuses espèces australiennes, comme le kangourou, ont une structure sociale dominée par les hommes. Cependant, des recherches récentes sur des animaux indigènes moins connus ont révélé que ces mondes sont en fait dirigés par des filles.

Accueil foule plus gros bâton rat

Rat bâton plus gros (Conditionneur Leporillus) est un rongeur local de la taille d’un cobaye. Il était autrefois répandu dans tout le sud de l’Australie continentale. Cependant, dans les années 1930, le pâturage, le changement d’utilisation des terres et les prédateurs ont réduit son aire de répartition au large des côtes de l’Australie-Méridionale à une île.

Il est maintenant préservé grâce à des efforts de protection fantastiques dans un certain nombre de refuges à travers le pays.

Les rats à nid de bâton sont des espèces vulnérables.
Avril à vivre, Présenté par l’auteur

Cette espèce construit des nids à partir de bâtons et d’herbes sèches reliées à une urine collante spéciale. Les nids peuvent atteindre des tailles énormes et sont étonnamment complexes – avec de nombreuses cavités, chambres et même des avions qui protègent les résidents des prédateurs et de la chaleur et du froid extrêmes.

La conception est si avancée que les nids peuvent durer des milliers d’années s’ils sont protégés des éléments par des cavernes ou des surplombs rocheux.

Ces machines à sous sont sociales et sont utilisées depuis de nombreuses générations. Pendant longtemps, cependant, on a peu compris comment les nids étaient transmis. L’étude, publiée par moi et mes collègues l’année dernière, a utilisé des données de capture et des échantillons génétiques prélevés sur de nombreuses années pour l’étudier.

La scientifique Isabelle Onley s'agenouille à l'arrière d'un grand nid de bâton derrière un nid de rat, qui se compose de nombreuses longues branches et bâtons.
Les nids de rats plus grands peuvent grossir s’ils sont transmis et entretenus pendant de nombreuses générations.
Récupération de Georgina Neave / Arid, Présenté par l’auteur

Nous avons constaté que les femmes étaient plus étroitement liées les unes aux autres sur une distance plus courte, mais pas les hommes. Des femelles capturées pendant plusieurs mois et années ont également été trouvées, généralement dans le même nid (ou un nid adjacent), mais pas chez les mâles.

Les preuves suggèrent une chose : les rats femelles plus gros nicheurs restent généralement dans ou près du nid où ils sont nés, tandis que les mâles partent et se dispersent dans le paysage.

Cette stratégie présente deux avantages principaux. Premièrement, cela aide à prévenir la consanguinité au sein des populations.

Deuxièmement, parce que les nids représentent un énorme investissement énergétique pour un petit rat, les transmettre à travers le barrage augmente la probabilité de succès de reproduction des générations futures en protégeant leur progéniture des prédateurs et des températures extrêmes.

Les chercheurs de rats avec des nids de tiges plus grands ont également observé une dominance féminine et parfois une agression envers les mâles s’approchant de leurs nids. Des mâles ont même été vus en train de donner des fleurs à une femelle vivante, comme s’ils essayaient de la courtiser !



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Domination des femelles chez les espèces australiennes

Le plus gros rat bâton n’est pas le seul rongeur australien à avoir un hôte femelle.

Le rat à dents larges trouvé dans le sud-est de l’Australie montre la territorialité de la femelle pendant les mois d’été, tandis que les mâles migrent vers de plus grandes zones d’origine. Cependant, lorsque les hivers froids arrivent et que la neige recouvre le paysage, les mâles et les femelles peuvent être trouvés dans des nids communs.

Dans le même temps, la souris cendrée rongeuse du hotspot de biodiversité du sud-ouest de l’Australie occidentale forme des groupes de plusieurs femelles qui partagent une grotte et élèvent leurs petits ensemble.

Souris gris cendré enveloppé, tête relevée vers l'extérieur
Les souris grises sont confrontées à de nombreuses menaces, notamment la perte d’habitat, la concurrence et la prédation des espèces introduites.
Jeu Questa / Atlas of Living Australia, CC BY

La domination sociale des femelles se retrouve également chez les animaux en jachère, comme la ruche de la taille d’un pouce, également originaire du sud-ouest de l’Australie. Les femelles de cette espèce sont plus grandes que les mâles et sont sexuellement inégales. Ils s’accouplent avec plusieurs mâles pour avoir de petits enfants pas plus gros qu’un grain de riz.

Une autre petite espèce d’animal nain, le fascocal à queue de brousse, a des femelles qui s’installent et occupent des territoires qui sont parfois cédés en partie à leurs filles à l’âge adulte.

Dans le même temps, les mâles se déplacent plus librement dans de vastes zones de la maison qui se chevauchent avec d’autres individus. On pense qu’un facteur clé dans le marquage des zones de crête-fascogal est un certain type de marquage olfactif qui est laissé à des endroits bien en vue autour des limites de la zone d’origine et des sites de nidification.

D’autres espèces indigènes ont des structures sociales tout aussi variables et complexes. Cependant, comme une grande partie de notre faune est en voie de disparition, menacée ou difficile à trouver et à étudier dans la nature, nous avons beaucoup à apprendre sur leurs interactions.

Science sociale

Si la complexité de ces hiérarchies sociales est fascinante, elles sont souvent difficiles à identifier. Auparavant, ces connaissances ne pouvaient être acquises que lors d’études de terrain de longue durée ou en captivité. C’est difficile si l’espèce est aussi timide ou minuscule qu’une ruche.

Heureusement, les progrès de la génétique et de la technologie de suivi des animaux donnent aux experts un aperçu plus approfondi de la dynamique de ces espèces à un coût et un effort beaucoup plus faibles. Alors que les dispositifs de suivi deviennent plus légers, plus puissants et plus durables, les scientifiques peuvent désormais surveiller à distance le mouvement et la distribution des espèces dans leur région d’origine.

De plus, l’ADN d’échantillons de tissus, de peau ou de cheveux peut être séquencé pour obtenir des données de haute qualité qui fournissent des informations sur la façon dont les individus d’une zone particulière sont liés. Il peut nous montrer comment les groupes familiaux coexistent.

Mais même avec ces améliorations, on ignore encore beaucoup de choses sur le secret animalier australien. En raison des effets combinés de la perte d’habitat, des prédateurs sauvages et du changement climatique, les scientifiques sont en compétition contre la montre pour mieux comprendre et, espérons-le, préserver notre faune.

Les sanctuaires de la faune, tels que la réserve de récupération aride, où notre étude des rats avec des nids de tiges plus grands a été menée, combinent la recherche avec des conseils pratiques pour fournir des informations sur les mesures de conservation – et prennent des mesures pour protéger nos précieuses espèces indigènes à l’avenir.



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