Pourquoi la Californie a-t-elle besoin de plus d’eau que jamais pour mettre fin à la sécheresse ?

Métaphore des vérités inconfortables que cette sécheresse a révélées, le corps dans le tonneau est sombre.

À un moment donné au milieu des années 1970 ou 1980, quelqu’un a renversé une cartouche métallique dans le lac Mead qui contenait les restes d’une victime masculine. À cette époque, le baril a coulé à des centaines de pieds de profondeur dans l’eau froide du fleuve Colorado avant de se déposer dans le fond boueux du plus grand réservoir artificiel du pays.

Le lac est maintenant plus vide que jamais et les conséquences de ces décennies passées ne sont plus cachées. Le niveau d’eau a fortement baissé, laissant des dépôts de calcaire fantomatiques sur les rives rocheuses du lac. Selon la police, les passagers du bateau ont remarqué dimanche les restes rouillés du baril et la boue brûlée par le soleil.

Des restes humains ont été retrouvés dans un baril qui était auparavant submergé dans le lac Mead lorsque le niveau de l’eau était plus élevé.

(Shawna Hollister)

Les victimes des meurtres n’ont pas été prises en compte par les scientifiques travaillant pour le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat en 2001 lorsqu’ils ont mis en garde contre les “surprises imaginaires” qu’un changement climatique pourrait apporter. Mais les mégawatts historiques qui ont vidé les eaux du lac Mead et ses mystères répondent à leur définition : un événement stupéfiant et imprévisible qui reste dans le domaine d’une nouvelle opportunité troublée pour un monde plus chaud.

Cette sécheresse, la pire de tous les temps, est due à de nombreux facteurs, dont certains sont le résultat de la nature et d’autres de l’activité humaine.

La température estivale moyenne de la Californie est maintenant supérieure de 3 degrés à celle de la fin du XIXe siècle. Il y a moins de neige, ce qui signifie que le volume des cours d’eau et des réservoirs est de 15 à 30 % inférieur à celui du milieu des années 1900.

Cette partie du monde est sèche depuis des années, d’après les relevés climatiques. Cependant, le réchauffement climatique a exacerbé la période sèche actuelle en territoire catastrophique.

Les gens ne sont pas les seuls à avoir besoin de plus d’eau. La végétation et le sol desséchés doivent maintenant également rivaliser avec le ciel étouffant en raison des changements dans l’atmosphère causés par des décennies d’augmentation constante de la température.

Une atmosphère plus chaude contient plus d’eau, et plus elle se réchauffe, plus elle veut d’eau – quel que soit le besoin au sol. Dans une étude publiée le mois dernier dans le Journal of Hydrometeorology, les chercheurs ont découvert que 40 ans de données ont révélé que l’atmosphère de la zone continentale des États-Unis nécessite désormais plus d’eau qu’auparavant, en particulier dans l’Ouest.

L’effet n’est pas linéaire : à mesure que la planète se réchauffe, le ciel devient encore plus assoiffé.

“A mesure que le climat se réchauffe, l’eau puisée de la surface vers l’atmosphère deviendra considérablement plus forte”, a déclaré Christine Albano, hydrologue au Reno Desert Research Institute.

Les arbres tombés restent exposés lorsque le lac Oroville recule.

Des arbres tombés qui étaient auparavant sous l’eau ont maintenant été découverts sur le lac Oroville en Californie, où le niveau d’eau représente désormais 30% de la capacité du réservoir.

(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Cette force croissante signifie qu’il faut plus d’eau aujourd’hui qu’il y a 40 ans pour assurer le même niveau d’hydratation aux plantes. La région du Rio Grande, qui comprend des parties du Colorado, du Nouveau-Mexique et du Texas, a désormais besoin de 8 à 15 % d’eau en plus pour obtenir les mêmes résultats d’arrosage, ont calculé les chercheurs. L’impact est légèrement plus faible en Californie, mais il existe toujours, a déclaré Albano.

Les auteurs ont découvert que plus de la moitié de cette augmentation de la soif était due à une augmentation de la température. Les autres facteurs étaient les changements d’humidité (26 %), la vitesse du vent (10 %) et le rayonnement solaire (8 %).

Contrairement aux tremblements de terre et aux ouragans, les sécheresses ne peuvent pas commencer en un jour ou une heure. “C’est l’une de ces catastrophes rampantes”, a déclaré John Abatzoglou, climatologue à UC Merced, qui travaillait avec Albano sur l’étude.

Le US Drought Monitor a été publié le 28 avril.

Après deux années consécutives, La Niña connaît une sécheresse sévère ou extrême, et la saison estivale chaude et sèche n’a même pas commencé.

(Paul Duginski / Los Angeles Times)

La sécheresse prend de nombreuses formes différentes, pas toujours en même temps : diminution des précipitations, étiage du débit et du niveau des nappes phréatiques, cultures assoiffées, ressources communautaires insuffisantes ou écosystèmes en détresse.

“Quand on se sent vraiment mal, c’est quand tout ce type de sécheresse se produit essentiellement en même temps. Et c’est là où nous en sommes en ce moment”, a déclaré Faith Kearns, chercheuse au California Institute of Water Resources à Oakland.

Ça ne s’est pas fait comme ça d’un coup. Le climatologue de l’UCLA, Park Williams, a déclaré que l’ouest de l’Amérique est la période la plus chaude et la plus sèche depuis au moins 1 200 ans.

Williams et ses collègues avaient asséché les sols du sud-ouest de l’Amérique du Nord entre 2000 et 2021 dans toute autre section de 22 ans depuis les années 800, en raison d’une combinaison de températures plus élevées et de précipitations insuffisantes, surmontant une période sèche similaire à la fin des années 1500. rapporté dans une étude publiée dans la revue Nature Climate Change cette année.

Une carte montrant que la majeure partie de la Californie n'a pas encore reçu la moitié des précipitations normales cette année.

La majeure partie de la Californie n’a pas encore reçu la moitié des précipitations habituelles cette année.

(Paul Duginski / Los Angeles Times)

Williams a mis à jour les données pour couvrir cette année jusqu’en mars. Même si nous obtenons les précipitations moyennes pendant l’été, 2022 rejoindra 2002 et 2021 comme les trois années les plus sèches du siècle dernier, et probablement l’année la plus sèche depuis les années 1700, a-t-il ajouté.

“Nous avons eu trois de ces” années les plus sèches des 300 dernières années “”, a-t-il déclaré.

Dans leur étude, Williams et ses collègues ont constaté que la hausse des températures était le principal facteur de la sécheresse actuelle, représentant 42 % de la responsabilité globale. “La vieille malchance ordinaire”, a réduit la pluie et la nébulosité, a-t-il déclaré. Mais sans le changement climatique, les fluctuations naturelles des dernières décennies n’auraient pas été qualifiées de méga-sécheresses, écrivent les auteurs.

De plus, la sécheresse la plus comparable des archives historiques – l’événement de la fin des années 1500 – a commencé à perdre de son intensité au cours de sa troisième décennie.

Cette fois, cela n’arrivera pas.

“La sécheresse dans laquelle nous nous trouvons actuellement, au lieu de montrer des signes de ralentissement, a doublé l’année dernière et a encore doublé cette année”, a déclaré Williams. “Cette sécheresse devient plus grave que jamais.” Les températures sont encore élevées. Il ne pleut toujours pas. Rien n’indique que le soulagement est imminent.

Sean de Guzman du Département des ressources en eau de Californie mesure la neige près d'Echo Summit, en Californie.

Sean de Guzman, responsable de la recherche sur la neige et de l’approvisionnement en eau au Département des ressources en eau de Californie, a coulé un tube de mesure de sac à neige près d’Echo Summit en Californie le mois dernier dans une petite plaque de neige.

(Rich Pedroncelli / Associated Press)

Il faut plus d’un hiver humide pour se remettre de cette sécheresse. Compte tenu des conditions sèches dans le pays et de la demande accrue de l’atmosphère, nous aurons probablement besoin de plusieurs saisons de fortes pluies pour compenser la pénurie d’eau actuelle, a déclaré Albano.

La Californie reçoit jusqu’à 50 % de ses précipitations annuelles des rivières atmosphériques qui redistribuent la vapeur d’eau des tropiques vers les pôles. Ces rivières devraient devenir plus inégales et moins orageuses en raison du changement climatique, qui sera beaucoup plus intense et destructeur. Le réchauffement climatique perturbe également le cycle El Niño, concentrant à nouveau la pluie dans des tempêtes moins nombreuses et plus agressives.

Prédire exactement quand ces événements se produiront est à peu près aussi impossible que de savoir quand le prochain tremblement de terre frappera.

Les climatologues disent qu’à un moment donné, il y aura certainement des années plus humides que cela, mais cela ne changera pas la tendance vers des températures plus chaudes et des sols plus secs.

Un bateau blanc navigue sur le lac Mead "anneau de bain" le long du rivage montre à quel point le niveau d'eau devrait être plus élevé.

Un bateau navigue sur le lac Mead, où un “anneau de bain” blanc indique le niveau d’eau.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

“Ce qui était normal – pas qu’il y aurait beaucoup de normalité – est définitivement en train de changer”, a déclaré Abatzoglou. “Comment nous nous préparons à cela devient une question vraiment difficile pour tous les horizons dépendant de l’eau, c’est-à-dire tout.”

Comme les températures moyennes ont considérablement changé, le public devra peut-être revoir fondamentalement ses attentes concernant la disponibilité de l’eau.

Cette sécheresse est sans précédent aujourd’hui, mais pas inattendue. Dans un rapport du GIEC il y a deux décennies, les auteurs avaient prédit que si nous ne faisions rien pour arrêter le changement climatique, nous verrions exactement les conditions que connaît actuellement l’Occident : des températures moyennes quotidiennes plus élevées, plus de vagues de chaleur, plus longues et plus fréquentes. les sécheresses, la mauvaise qualité de l’eau et davantage d’incendies de forêt.

Pendant ce temps, la police de Las Vegas a déclaré qu’elle espérait trouver plus de corps alors que le lac Mead continue de se retirer. De nombreux faits que les gens préféreraient ne pas voir remonter à la surface.

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