Les scientifiques découvrent que l’ornithorynque et l’échidné d’Australie sont en fait originaires du cercle antarctique

Les fossiles montrent que les ancêtres de l’ornithorynque et de l’ehidnade, communément appelés monotrèmes, sont observables dans les régions polaires, où il n’y a pas de soleil pendant plusieurs mois. Ce n’est là qu’une découverte qui découle des efforts visant à établir l’ordre dans un arbre généalogique monotrémique.

Bien qu’ils aient de la fourrure et produisent du lait, les monotrems sont si différents des autres mammifères. Les scientifiques britanniques croyaient que les oiseaux de rivage étaient des arnaques : sinon, comment combiner des caractéristiques rappelant de telles créatures chez un seul animal ? Aujourd’hui, les monotrèmes représentent purement un ornithorynque et quatre espèces d’orchidées, mais au Crétacé ils étaient plus diversifiés malgré la concurrence des dinosaures.

Cependant, sa diversité reste un mystère, car les zones habitées par les monotrèmes n’étaient pas adaptées à la conservation des fossiles ou sont aujourd’hui sous une si grande glace. Cependant, certains des plus grands paléontologues australiens se sont associés pour comprendre nos fossiles dans une étude publiée dans Alcheringa : An Australasian Journal of Paleontology.

Le plus ancien fossile monotrémique connu, Teinolophos trusleri, est aussi le plus petit. Trouvé dans le groupe Strzelecki, vieux de 120 millions d’années, dans le sud-est de l’Australie, on estime qu’il ne pèse que 40 grammes (1,4 onces), soit environ la taille d’une souris. A cette époque, l’Australie était rattachée à l’Antarctique et le Strzelec était proche du cercle antarctique.

Mâchoires de Teinolophos trusler, petit ancêtre des monotrems. Crédit image : Flannery et al / Alcheringa

Le premier auteur, le professeur Tim Flannery de l’Université de Melbourne, a déclaré à IFLScience Teinolophos est « tout à fait à attendre d’un monotrème prototype. Il n’avait pas de bec proprement dit, mais une peau sensible à l’électricité. Ce patch est devenu un patch que l’oiseau utilise souvent pour chasser les insectes dans les ruisseaux nuageux, et les becs que les anchidées utilisent pour détecter les fourmis et les termites. La capacité à détecter les signaux électriques est restée une caractéristique équivalente qui distingue les monotrèmes des mammifères autres que leur ponte.

“Il nous est simplement venu à l’esprit alors [Teinolophos] mais peut-être pas beaucoup plus tôt », a ajouté Flannery.

Malgré les “dinosaures des ténèbres” polaires découverts par les deux co-auteurs de cet article, les pôles du début du Crétacé ont peut-être été l’un des endroits les plus accueillants pour les mammifères à l’époque. Au cours du Crétacé supérieur, au moins quatre familles de monotrèmes se sont développées dans la même zone, dont l’une comprenait les plus grands mammifères de son temps. Cependant, il semble qu’un seul ait échappé à l’obscurité plus profonde après la collision de l’astéroïde.

Les emplacements des fossiles monotrémiques importants sont marqués en jaune, indiquant à quel point ils sont concentrés dans le sud-est de l’Australie, qui était adjacente à l’Antarctique pendant le Crétacé. Crédit image : Flannery et al / Alcheringa

L’extinction des dinosaures non aviaires a créé une ouverture pour les mammifères, mais les pattes monotrèmes ne semblent pas adaptées à la capture. Bien qu’un fossile monotrème Asphaltomylos patagonicus ont été trouvés en Amérique du Sud il y a 63 millions d’années, sinon ils sont limités à l’Australie et parfois à des îles connexes comme la Nouvelle-Guinée, et ont toujours été en abondance, même là-bas.

Dérivant au nord de l’Australie, les monotrems se sont peut-être adaptés plus lentement aux conditions non polaires, bien qu’aujourd’hui l’habitat de l’orchidée couvre la majeure partie du continent que tout autre mammifère indigène.

Flannery et ses co-auteurs placent tous les monotrems connus, vivants et éteints, dans cinq familles, dont l’une, les teinolophidae, n’a pas été décrite scientifiquement auparavant. Ils pensent que les ehidnads ont évolué à partir de l’ornithorynque de Nouvelle-Guinée à une époque où il était isolé de l’Australie, avant de se propager vers le sud lorsque le niveau de l’eau était suffisamment bas pour que les deux se rejoignent.

Bien qu’il adhère assez étroitement aux formes d’ehidna et d’ornithorynque, il y a eu une certaine diversification dans le monde post-astéroïde, mise en évidence par Murrayglossus hacketti, le plus grand monotrem qui ait jamais vécu, mesurant un mètre et pesant de 20 à 30 kilogrammes (44 à 66 livres). Flannery a déclaré à IFLScience qu’il avait probablement grimpé à un arbre pour se nourrir des bois du sud-ouest de l’Australie.

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