Le vaisseau spatial de la NASA visite Apophis, la menace d’astéroïde la plus meurtrière de la Terre

Tout a commencé tard dans la soirée de juin 2004, lorsqu’un petit point a traversé l’optique de l’observatoire national de Kitt Peak dans les montagnes de l’Arizona. L’astronome Fabrizio Bernardi et deux de ses collègues ont marqué le point comme un possible astéroïde récemment découvert et ont confirmé son statut de port spatial en peu de temps. Initialement désigné 2004 MN4, l’astéroïde était intrigant mais imperceptible – quelques centaines de mètres de large (actuellement estimé à 340 mètres à environ 14 millions de kilomètres de la Terre). “Ce n’était pas très intéressant pour le moment”, dit Bernardi. Logiciel spatial italien de SpaceDyS.

Six mois plus tard, cependant, une première estimation de l’orbite de l’objet allait choquer le monde. L’analyse du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Californie a montré que l’astéroïde avait une probabilité de toucher la Terre en 2029, soit 2,7 %. Il s’agissait de la probabilité la plus élevée jamais trouvée dans une histoire enregistrée d’un impact majeur d’astéroïde. le site était suffisamment grand pour dévaster des zones entières. “C’était l’astéroïde le plus dangereux jamais découvert”, se souvient Bernardi. “Les gens avaient peur.” L’astéroïde a été nommé Apophis d’après le dieu égyptien de la destruction.

Pour soulager le monde, de nouvelles améliorations de l’orbite d’Apophis ont exclu la possibilité qu’elle puisse affecter la Terre au siècle prochain. Pourtant, l’astéroïde sera extrêmement proche de nous en 2029, lorsqu’il ne passera qu’à 32 000 kilomètres de notre planète sous les orbites des satellites géostationnaires. “C’est une réunion extraordinaire”, déclare Davide Farnocchia du Centre de recherche sur les tremblements de terre du JPL. Les objets de cette taille ne s’approchent si près de la Terre “qu’une fois tous les quelques milliers d’années”. Apophis brille comme un satellite traversant nos cieux le 13 avril 2029, vu par des milliards d’observateurs à l’œil nu en Europe, en Afrique, en Australie et en Amérique du Sud, et surveillé de près par les astronomes avant et après sa rencontre. autour du monde. Lorsqu’on lui demande combien de spectateurs regardent cette rencontre remarquable, la joueuse de la JPL Marina Brozovic répond simplement : “Tout le monde”.

Une approche proche d’Apophis pourrait offrir plus qu’un délice céleste. Les scientifiques ont suggéré avec impatience des missions possibles pour rencontrer l’objet en transit dans ou autour de lui en 2029. Au moins un visiteur de notre planète a maintenant été confirmé : le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA, lancé en 2016 pour collecter des échantillons d’un autre astéroïde. , Bennu et les ramener sur Terre. OSIRIS-REx est actuellement sur le chemin du retour après sa rencontre réussie avec Benn et prévoit de remettre ses précieux échantillons en septembre 2023. Cependant, le vaisseau spatial continuera à voler dans l’espace, la NASA approuve donc une prolongation de 200 millions de dollars. mission. OSIRIS-REx rencontre désormais Apophis, devenant ainsi OSIRIS-APEX (OSIRIS-Apophis Explorer). “C’est vraiment excitant”, déclare Daniella DellaGiustina de l’Université de l’Arizona, qui dirige la recherche OSIRIS-APEX. “C’est un pas en avant phénoménal” dans notre compréhension d’Apophis.

OSIRIS-APEX orbitera Apophis quelques mois après l’exposition la plus proche de l’astéroïde à la Terre, effectuant une reconnaissance initiale avant que l’objet n’atteigne l’orbite en août 2029. Alors qu’ils cartographient la surface, les scientifiques de la mission recherchent des changements intéressants provoqués par le court saut d’Apophis. à travers l’emprise gravitationnelle de notre planète. “Les forces de marée peuvent provoquer de petits glissements de terrain et exposer des matériaux frais”, explique Mike Nolan de l’Université de l’Arizona, qui dirige l’équipe de recherche OSIRIS-REx. “Il pourrait être repensé.”

La cartographie de surface n’est qu’une des tâches du vaisseau spatial lorsqu’il se trouve à proximité d’un astéroïde vieux d’un an et demi ; Un autre objectif important est d’enregistrer le mouvement orbital d’un objet avec une précision métrique. Cela permettra aux scientifiques de développer des valeurs très précises pour la future trajectoire d’Apophis et donc sa future menace pour la Terre. “Actuellement, nous pouvons prédire jusqu’en 2116”, explique Farnocchia. Les mesures OSIRIS-APEX étendent considérablement ces prédictions, mais on ne sait pas encore exactement jusqu’où dans le futur. Une partie de l’incertitude provient de “l’effet Jarkovski”, un phénomène dans lequel un chauffage inégal de la lumière du soleil peut modifier la trajectoire d’un astéroïde dans l’espace. Le vaisseau spatial mesurera cet effet sur Apophis, ainsi que tout changement dans la vitesse et la rotation de l’orbite de l’astéroïde résultant de sa rencontre avec la Terre en 2029. Selon Nolan, les mesures des engins spatiaux permettront dans tous les cas aux scientifiques de “voir si nos idées sont correctes” sur la façon dont les astéroïdes réagissent aux forces extérieures – des informations importantes pour planifier d’éventuelles interventions contre Apophis et d’autres roches spatiales potentiellement dangereuses.

OSIRIS-APEX n’est peut-être pas la seule mission à visiter Apophis et ce n’est pas la seule mission à protéger la planète. Une équipe sud-coréenne a également proposé un voyage vers l’astéroïde, où le vaisseau spatial a décollé en 2027 et arrivera en janvier 2029, avant de passer par Apophis Earth pour mieux surveiller les changements structurels. Des missions avec des engins spatiaux plus petits, comme Apophis Pathfinder, ont également été présentées. Peut-être même que certains astronautes privés dans un véhicule SpaceX ou autrement pourraient envisager de voler vers un astéroïde pour obtenir un œil humain, dit Brozovic. “Je ne serais pas surpris si vous survoliez un équipage d’astronautes”, dit-il. “Quelqu’un peut faire un safari spatial.” Pendant ce temps, la NASA explore comment repousser un astéroïde avec sa prochaine mission DART (Double Asteroid Redirection Test), tandis que la Chine espère faire un exploit similaire vers 2025 avec la mission de détournement d’astéroïdes récemment annoncée. “La Chine veut développer ses capacités dans ce domaine”, explique Andrew Jones, un journaliste spatial qui suit de près le programme spatial chinois.

A l’issue de la première mission prolongée OSIRIS-APEX, actuellement prévue pour octobre 2030, l’engin s’approchera d’Apophis et lancera ses poussées à quelques mètres de là. L’idée est de rassembler des matériaux et d’examiner la surface souterraine, en révélant plus sur la composition et la structure de l’astéroïde. Le vaisseau spatial a également une épaule extensible qui sera utilisée pour collecter des échantillons de Bennus, mais les planificateurs de mission disent qu’ils n’ont pas l’intention d’utiliser cette main à Apophis pour le moment. Selon DellaGiustina, si la NASA accueille une mission prolongée supplémentaire après les 18 premiers mois à Apophis, l’utilisation d’une main ou même l’atterrissage sur la surface d’OSIRIS-APEX comme balise de surveillance pourrait devenir un objectif final viable. Il ajoute que si le vaisseau spatial reste en bonne santé, il peut même se déplacer vers un autre astéroïde.

Apophis ne représente pas actuellement une menace directe pour la Terre. Mais en 2029, il émettra un bref avertissement s’il souffle dans nos cieux – suivi de près par au moins un observateur curieux. En apprendre le plus possible sur cet objet maintenant, pas plus tard que lorsque la situation pourrait être beaucoup plus urgente, peut être le meilleur espoir d’éviter une catastrophe dans un avenir lointain. “Apophis est l’archétype de l’astéroïde qui nous inquiète”, déclare Nolan. Avec l’aide d’OSIRIS-APEX, nous pouvons être prêts pour le prochain.

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