Où les gens n’ont pas peur des léopards

Où les gens n’ont pas peur des léopards

(Crédit image : Pushpendra Singh Ranawat)

Alors que les léopards ont été la cible de braconnage ou de vengeance dans une grande partie de l’Inde, les habitants de Bera continuent de vivre en paix avec des chats gracieux.

O

Notre 4×4 a traversé des bois clairsemés et a finalement gravi une pente raide avant de s’arrêter. Un paysage spacieux plein de rochers roulait sous nous. Ce paysage vallonné est la région de Gorwar, qui s’étend le long du bord de la chaîne Aravalli dans le sud-ouest du Rajasthan.

Nous étions en safari tôt le matin dans le village de Bera, à trois heures de route de la Mecque touristique d’Udaipur, pour assister à une anomalie : la coexistence de l’homme et du léopard, sans conflit.

Le nombre de léopards en Inde a augmenté ces dernières années, avec une population de 12 852, selon un rapport de 2018. Les conflits homme-animal et les interventions réciproques dans un pays densément peuplé étaient inévitables. Les chats gracieux sont braconnés pour leur pelage luxuriant et d’autres parties du corps, qui sont évalués à un prix énorme sur les marchés illégaux. Ils ont été tués par des groupes de villageois en représailles à des attaques contre du précieux bétail ou simplement par peur que des félins se soient égarés dans les chambres des gens.

Au cours des six premiers mois de 2021, les villageois ont chassé 102 léopards et en ont tué 22 autres. Entre 2012 et 2018, 238 léopards ont été tués rien qu’au Rajasthan. Et les rapports des médias sur les attaques de léopards contre les humains ont été d’une fréquence alarmante.

Dans ce coin pastoral éloigné du Rajasthan, cependant, il y a eu une saga constante de coexistence pacifique entre les léopards et la rhubarbe, une communauté pastorale semi-migratoire qui a migré d’Iran vers l’Inde il y a plus d’un millénaire. On estime qu’il y a actuellement environ 60 léopards dans le pays, ainsi que des hyènes, des renards du désert, des sangliers, des antilopes et d’autres animaux plus petits.

Les visiteurs se rendent dans le village indien de Bera pour des safaris en léopard (crédit : Sugato Mukherjee)

Les visiteurs se rendent dans le village indien de Bera pour des safaris en léopard (crédit : Sugato Mukherjee)

Les grands chats en liberté sont connus sous le nom de léopards Jawai, du nom d’un barrage construit sur la rivière Jawai en 1957. L’ancien plan d’eau est la principale source d’eau pour les villes et villages environnants et un habitat important pour la faune.

Ce matin-là, Pushpendra Singh Ranawa, un écologiste passionné avec beaucoup de connaissances locales, m’a conduit dans les ravins intérieurs de cet “état du léopard”, qui a l’une des densités de léopards les plus élevées au monde dans un rayon de 25 km de Bera. “Il n’y a eu aucun cas de braconnage depuis au moins cinq décennies”, a-t-il déclaré. “Et le plus important, les léopards ici ne voient pas la présence humaine comme une menace potentielle.”

“C’est assez remarquable,” dis-je avec surprise.

“A bientôt”, a déclaré Ranawa, scrutant son paysage rocheux avec ses lunettes de soleil. Nous avons passé les quelques minutes suivantes dans le silence, créé uniquement par la rafale de vent traversant les buissons du désert. L’agréable soleil d’hiver s’est un peu réchauffé en regardant les rochers sculptés éparpillés autour de nous.

Tous les léopards Jawai sont connus de la communauté locale par des noms individuels (crédit : Sugato Mukherjee)

Tous les léopards Jawai sont connus de la communauté locale par des noms individuels (crédit : Sugato Mukherjee)

Le cri calme du paon perça le silence. Ranawat se raidit, recentra les jumelles et désigna tranquillement un rocher à environ 100 mètres de là, couvert de grottes et de fissures. Une léoparde adulte a émergé de la cavité sombre, se faufilant le long du bord d’une falaise rocheuse. Il s’installa sur un terrain plat où le soleil du petit matin avait dissipé sa chaleur. “C’est Laxmi,” dit Ranawat. Tous les léopards Jawai sont connus de la communauté locale par leurs noms individuels.

Alors que les deux autres véhicules de safari sautaient sur la pente et s’arrêtaient à côté de nous, Laxmi nous regarda avec un regard arrogant, bâillant et s’étirant avec une majesté féline.

Il a alors appelé – quelque chose entre un murmure et un museau – et à l’allusion, deux cheveux tachetés ont rampé hors du trou de pierre et se sont précipités vers sa mère pour la serrer dans ses bras. La famille était suivie de doux grognements et de plans enjoués qui semblaient oublier la présence de trois véhicules et d’une dizaine de spectateurs.

Après mon safari matinal, nous avons rencontré Ranawat à Sakla Ram près du village de Jeewada, à environ 17 km de Bera. Il venait de finir de couper les feuilles et les brindilles des arbres qui bordent la pente de la forêt clairsemée. “Il a rassemblé son bétail pour les jeunes”, a déclaré Ranawat alors que nous suivions le berger du rabbin. Le cadre maigre et tendineux de Rami avec un feuillage équilibré de larges épaules le faisait ressembler à un arbre qui marche. Nous sommes bientôt arrivés chez lui à Jeewada, un modeste immeuble d’un étage où il vit avec sa famille et ses chèvres.

La rhubarbe est une communauté de bergers semi-migrateurs qui a migré d'Iran vers l'Inde (Crédit : Sugato Mukherjee)

La rhubarbe est une communauté de bergers semi-migrateurs qui a migré d’Iran vers l’Inde (Crédit : Sugato Mukherjee)

“J’ai 52 ans”, a déclaré Ram alors que je le regardais traire une chèvre. Sa plus jeune fille, âgée d’environ quatre ans, était assise à côté de lui avec une grande curiosité pendant que je parlais à son père, et la chèvre noire taquinait paresseusement les feuilles qu’il avait laissées sur le sol de la chèvre.

« Les avez-vous perdus à cause d’attaques de léopards ? » J’ai demandé.

Il a hoché la tête dans l’affirmative et a ensuite ajouté, “un bon nombre.”

“Comment te sens-tu à propos de ça ? Ne te sens-tu pas en colère à propos de la perte ?” J’ai recherché.

Le visage déchiré par le temps de Ram se fendit d’un sourire mélancolique. “Cela me rend très triste”, a-t-il déclaré. “Je m’occupe de chaque membre de mon troupeau depuis sa naissance dans ce hangar. Mais les léopards ont aussi droit à la nourriture.”

J’ai été étonné de la finalité simple de son ton.

Dans certains villages du nord de l'Inde, les léopards sont considérés comme des prédateurs plutôt que des prédateurs instinctifs (Crédit : Pushpendra Singh Ranawat)

Dans certains villages du nord de l’Inde, les léopards sont considérés comme des prédateurs plutôt que des prédateurs instinctifs (Crédit : Pushpendra Singh Ranawat)

Un ensemble d’indemnisations de l’État est disponible pour la perte de bétail due aux attaques de léopards, mais la paperasserie compliquée requise pour déposer une réclamation effraie souvent les villageois. Les rabbins qui adorent le dieu hindou Shiva considèrent également le meurtre de bétail comme des sacrifices alimentaires à Dieu. Cependant, cela n’explique pas le meurtre brutal de léopards ailleurs en Inde, où Lord Shiva est le dieu principal.

La réponse compatissante de Ram à la perte de ses chèvres est probablement due au fait que sa communauté accepte les animaux comme faisant partie intégrante de l’écosystème. Ceci est radicalement différent du récit habituel, qui promeut des territoires désignés séparément pour les humains et la faune. Le journal de la British Ecological Society a publié une étude sur la dynamique des humains et des léopards menée par des chercheurs de WCS India, du Département des forêts de l’Himachal Pradesh et de la NINA de Norvège. Les chercheurs affirment que certaines communautés rurales du nord de l’Inde, comme Bera, perçoivent les léopards comme des créatures pensantes plutôt que comme des prédateurs instinctifs capables de négocier des espaces communs avec les humains.

“Le respect mutuel est le maître mot”, a déclaré Ranawat le même jour que nous traversions le village de Peherwa, à 20 km de Bera. Un long escalier peint en blanc nous conduisait le long du faîte du toit, bordé de surplombs, de dépressions et de chambres rocheuses, jusqu’à un petit sanctuaire creusé dans la roche.

“Ce sont les grottes préférées des léopards, car la plupart de ces grottes sont ventilées”, a déclaré Ranawat, expliquant que les fidèles locaux ont souvent remarqué de grands chats flottant ici. et ni l’un ni l’autre ne s’est jamais senti menacé par la présence de l’autre.

Dans le village de Peherwa, des léopards peuvent être vus près des chambres en pierre et d'un petit sanctuaire sculpté dans la pierre (Crédit : Sugato Mukherjee)

Dans le village de Peherwa, des léopards peuvent être vus près des chambres en pierre et d’un petit sanctuaire sculpté dans la pierre (Crédit : Sugato Mukherjee)

Le temple au sommet de la colline ressemblait à une terre agricole entrelacée avec un paysage aride. “Les villageois cultivent du blé, du millet et de la moutarde dans ces champs”, a déclaré Ranawat. “C’est une terre impropre à l’agriculture, et les léopards éloignent les antilopes et les sangliers des champs soigneusement cultivés.”

“Donc c’est essentiellement une relation symbiotique entre un humain et un léopard ?” J’ai demandé.

Ranawat éclata de rire. “D’une certaine manière, oui, aussi étrange que cela puisse paraître.”

Après l’après-midi, le soleil du désert s’est adouci et une faible couche de brouillard flottait à l’horizon. C’était l’époque où les chats de Bera sortaient de leurs grottes pour chercher de la nourriture.

Comme le dit le vieux proverbe Rabar, “Les jours appartiennent aux hommes et les nuits appartiennent aux léopards.” Cependant, la violation de cette règle de base inquiète Ranawatt et les autres membres de sa communauté. Un moyen facile de voir lequel des prédateurs les plus insaisissables du monde devient la principale attraction pour les touristes nationaux et étrangers. Les safaris non réglementés, les safaris nocturnes qui perturbent les chats nocturnes et la construction effrénée d’hôtels et de maisons d’hôtes dangereusement proches des habitats des grands félins peuvent mettre en péril le délicat équilibre écologique qui a été préservé dans la région par le passé.

“C’est pourquoi Jawai a besoin du statut de réserve communautaire”, a déclaré Ranawat. Le nom, introduit dans l’amendement de 2003 à l’Indian Wildlife Protection Act, reconnaît les initiatives communautaires visant à protéger la biodiversité qui permettraient aux villageois de déterminer l’étendue du développement local en limitant le nombre et l’étendue des hôtels dans la région. Cela leur permettrait également d’interdire les safaris nocturnes et de garantir que les communautés locales continuent de s’engager dans des initiatives de tourisme durable dans la région.

En outre, Ranawat a déclaré : “Cette coexistence de l’homme et du léopard ne peut continuer que si la prochaine génération de rabbins poursuit sa tradition d’élevage de bétail”.

Pushpendra Singh Ranawat : "Cette coexistence de l'homme et du léopard ne peut perdurer que si la relève de la rhubarbe perpétue sa tradition d'élevage bovin." (Crédit : Sugato Mukherjee)

Pushpendra Singh Ranawat : “Cette coexistence de l’homme et du léopard ne peut continuer que si la prochaine génération de rabbins poursuit sa tradition d’élevage” (Crédit : Sugato Mukherjee)

Le lendemain matin, alors que nous traversions le paysage accidenté de Jawai pour retourner à Udaipur, j’ai remarqué deux lapines avec un petit troupeau de vaches et de buffles. Le duo d’adolescentes habillées de manière décontractée en tenue urbaine était très différent des membres féminins plus âgés de leur communauté, qui apparaissaient presque toujours en vêtements traditionnels. ghagra-cholis (humble tenue quotidienne) et des voiles légèrement usés. Les filles agitaient des bâtons en bois – des instruments simples traditionnellement utilisés pour contrôler le bétail – et sifflaient de temps en temps pour garder l’équipe sur la bonne voie.

Intéressé, j’ai demandé au chauffeur d’arrêter la voiture, je suis descendu et je me suis approché d’eux. C’étaient des lycéens nommés Shila et Aarti, qui s’occupent du troupeau lorsque leur père est absent. Ils m’ont dit qu’ils allaient terminer leurs études, mais qu’ils seraient heureux de vivre le mode de vie ancestral autour de leur bétail. “Nous aimons emmener nos animaux au pâturage”, a déclaré Shila. Aarti sourit et hocha la tête en signe d’accord.

D’après leur réponse, il semble que les gens et les chats de cette terre aride n’ont pas besoin de se déplacer vers des pâturages plus verts – du moins pas de sitôt.

Rejoignez plus de trois millions de fans de BBC Travel, ajoutant à notre plaisir Facebookou suivez-nous Twitter et Instagram.

Si vous avez aimé cette histoire, inscrivez-vous à la newsletter hebdomadaire des fonctionnalités de bbc.com appelée “Liste essentielle”. Une sélection de BBC Future, de culture, de vie professionnelle et de récits de voyage à envoyer dans votre boîte de réception tous les vendredis.

Leave a Comment