La Terre doit s’assurer que les roches de Mars sont exemptes de microbes étrangers : NPR

Le marcheur Perseverance de la NASA a fait ce “selfie” à côté du rocher où il échantillonne pour la cage. La NASA veut ramener les échantillons collectés par ce vagabond.

NASA / JPL-Caltech / MSSS


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Le marcheur Perseverance de la NASA a fait ce “selfie” à côté du rocher où il échantillonne pour la cage. La NASA veut ramener les échantillons collectés par ce vagabond.

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La NASA prévoit sa première mission pour ramener la saleté et les roches sur Terre depuis Mars – mais avant que cet événement important n’ait lieu, l’agence spatiale doit déterminer exactement comment protéger notre planète natale de tout microbe extraterrestre qui pourrait voyager.

Cette semaine, l’agence tiendra des réunions publiques et sollicitera des commentaires sur son projet d’atterrir un vaisseau spatial transportant des spécimens de Mars sur le terrain d’essai de l’US Air Force dans l’Utah au début des années 2030.

“C’est peut-être l’évaluation environnementale la plus importante que les gens aient jamais faite”, déclare Peter Doran, géologue à la Louisiana State University qui étudie la vie dans des environnements extrêmes.

“Je pense qu’il y a une très faible chance que quelque chose vive à la surface de Mars”, déclare Doran, qui travaille également pour le Comité international de protection planétaire. “Mais il y a une chance.”

Avoir un échantillon de roche de Mars ici sur Terre permettrait aux scientifiques de mener de vastes expériences en laboratoire pour rechercher des preuves que ce monde froid, dur et rocheux était autrefois habitable et peut-être même habité.

C’est un rêve de longue date pour les scientifiques

Une telle mission fait parler d’elle depuis des décennies et coûtera des milliards de dollars. Cependant, Doran dit que personne n’a compris exactement comment traiter les spécimens martiens. Avez-vous des questions sur la façon de contrôler les germes potentiels ? Ou quelles fonctions spécifiques sont nécessaires pour un laboratoire (ou des laboratoires) sûr où se trouvent des pierres ?

“Jusqu’à récemment, on ne s’est pas beaucoup concentré sur la possibilité de retourner des échantillons et sur les détails de tout cela”, explique-t-il, “parce que nous ne pensions pas que cela arriverait”.

Mais maintenant, il semble que l’effort progresse rapidement – les responsables de la NASA coopèrent avec l’Agence spatiale européenne et prévoient de lancer l’ensemble de vaisseaux spatiaux qu’ils recherchent dès 2027 et 2028. Pour se préparer, la NASA est passée par Perseverance, qui a atterri. a foré des échantillons de roche cylindriques sur Mars l’année dernière et les a scellés dans des tuyaux métalliques.

“Nous avons actuellement huit échantillons à bord du tramp”, explique Jim Bell, un planétologue à l’Université de l’Arizona qui fait partie de l’équipe du voyageur Persévérance.

Il explique qu’un vagabond a étudié un ancien cratère sur Mars qui semblait autrefois contenir de l’eau. De temps à autre, le convoyeur fore une carotte de roche cylindrique de la taille d’une balise d’extinction à sec. Le noyau est ensuite scellé hermétiquement à l’un des tubes d’échantillons métalliques 42.

Bell dit qu’il y a longtemps eu une blague parmi les scientifiques planétaires selon laquelle “le retour des échantillons de Mars a toujours été dans 10 ans”. Mais au final, on dirait que ça fait vraiment 10 ans, dit-il.

“Je suis optimiste, n’est-ce pas? Nous les mettons en cache et les préparons à partir”, a déclaré Bell. “Et c’est plus loin que la communauté scientifique de la planète n’a jamais été auparavant.”

Les critiques disent qu’il y a des risques pour les roches de Mars

Les responsables de la NASA travaillent sur un plan pour collecter des échantillons en toute sécurité : le vaisseau spatial atterrirait sur Mars et prendrait un conteneur précédemment plein d’échantillons de roche pour orbiter autour de la planète. Une fois en orbite, ce récipient peut être avalé par un autre récipient – comme un gros poisson mangeant un petit poisson – pour garder à l’intérieur tout ce qui a touché Mars.

Cette illustration conceptuelle montre un conteneur transportant des échantillons de roche de la surface de Mars.

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Cette illustration conceptuelle montre un conteneur transportant des échantillons de roche de la surface de Mars.

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Il serait ensuite scellé et le sceau stérilisé à la chaleur, explique Brian Clement, un expert en conservation planétaire au laboratoire des moteurs à réaction de la NASA.

“Nous utilisons une chaleur très élevée. C’est plus de 900 degrés Fahrenheit”, dit-il. “Nous voulons être en mesure de séparer toutes les biomolécules qui pourraient avoir un problème.”

Cependant, cela est techniquement difficile car les scientifiques veulent garder les échantillons de roche aussi froids qu’ils l’étaient sur Mars. “Je compare cela au soudage d’une boîte de nourriture en métal tout en essayant de garder le déjeuner au frais”, explique Clément.

Le conteneur désinfecté irait ensuite dans un autre conteneur qui serait scellé et placé dans un véhicule entrant qui finirait par atterrir sans parachute dans le désert de l’Utah.

“Nous aimons l’appeler une balle de vitesse rapide de 90 miles avec un gant d’atterrissage”, explique Clement. “Cet atterrissage de 90 milles, comme au baseball, est à la portée du système d’entrée de la Terre.”

Cependant, certains observateurs trouvent cette proposition dérangeante.

“Nous ne faisons que le ramener et le rejeter dans le désert de l’Utah, un peu comme la mission de retour solaire Genesis, qui a été naturellement brisée par la collision”, explique le chercheur Barry DiGregorio. écrivain du Comité international contre le retour d’échantillons de Mars, qui s’oppose depuis longtemps aux projets d’amener des roches de Mars directement sur Terre.

“Vous pouvez imaginer ce qui se passerait si vous aviez des organismes pathogènes d’une autre planète et qu’un tel événement se produirait”, explique DiGregorio.

Mais Clement dit que plusieurs groupes de scientifiques ont examiné le risque de renvoyer des échantillons de Mars au fil des ans, et que “ces panels ont tous convenu que le risque potentiel est très, très faible”.

Néanmoins, la NASA dit qu’elle utilise une approche conservatrice. “Quiconque a contacté Mars directement sera scellé ou stérilisé avant d’être renvoyé”, a déclaré Clément.

Et Bell dit qu’il ne s’inquiète pas de la possibilité que les microbes de Mars mélangés à des pierres puissent s’échapper dans l’environnement et causer des problèmes ou des maladies, “malgré le fait que de nombreux fans de science-fiction s’en inquiètent probablement”.

Bell dit que toute vie sur Mars ne serait pas adaptée à la survie sur Terre car elle aurait évolué dans une biosphère distincte ou un environnement propice à la vie. “Nous parlons d’un écosystème complètement différent, d’une biosphère potentielle complètement différente”, dit-il. “Et bien sûr, nous ne savons pas si Mars a ou a eu une biosphère.”

À son avis, le principal danger de rupture ou de fuite serait la contamination d’échantillons martiens précieux par du matériel terrestre. Par conséquent, des échantillons devront probablement être ouverts dans des installations de haute technologie capables de reproduire l’environnement et l’atmosphère de Mars, explique Bell.

Réponse publique à la mission spéciale de Mars

Bien que la surface de Mars soit actuellement sèche, très froide et exposée à un rayonnement ultraviolet intense, LSU Doran affirme que des microbes peuvent encore être trouvés dans des cavités et des trous blindés ou sous la poussière.

“La chance n’est pas nulle”, dit Doran, bien qu’il pense que c’est “très peu probable”.

“Nous devons absolument prendre position pour protéger la Terre, au moins lors des premières missions, jusqu’à ce que nous sachions ce qu’il y a dedans”, dit-il.

L’une des rares tentatives pour savoir ce que le public pense du fait de ramener des roches martiennes à la maison a été faite dans les années 1990. L’étude a révélé que “la perception du public des risques biologiques associés à la mission de retour sur Mars n’est pas considérée comme élevée par rapport à d’autres risques et menaces technologiques et environnementaux, tels que les technologies nucléaires, les risques alimentaires et l’appauvrissement de la couche d’ozone”.

Cependant, les perceptions du public peuvent être différentes aujourd’hui, en partie à cause de la pandémie de coronavirus, explique Margaret Race, l’une des chercheuses des années 1990 qui a travaillé avec l’Institut SETI sur la protection planétaire.

“Ce dont nous parlons, c’est de l’amener dans un grand désert de l’Utah, puis de le reprendre et de l’emmener ailleurs, au laboratoire”, explique Race, soulignant que les gens veulent savoir où se trouve ce laboratoire et ce protections exactement en place.

“Je peux m’attendre à beaucoup de questions”, dit-il.

Même si de nombreux détails restent à régler, la perspective d’amener Mars sur Terre est tout simplement fascinante pour des scientifiques comme ASU Bell, qui étudie Mars depuis des années.

“Je veux juste voir ce truc de mes propres yeux”, dit Bell. “Nous regardons ce monde à travers des yeux de robot depuis si longtemps, et je veux voir cette fameuse poussière rouge, et je veux voir l’intérieur des roches et des petits grains qui se sont peut-être formés dans le milieu aquatique 3 ou 4 il y a des milliards d’années.”

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