À quel point les forêts de mangroves sont importantes pour la planète

La mangrove est une espèce d’arbre unique. Trouvées sous les latitudes tropicales et subtropicales, elles poussent dans une eau salée jusqu’à 100 fois plus salée que ce que d’autres plantes peuvent tolérer, et contiennent un système sophistiqué de filtrage de ce sel qui leur permet de survivre dans des conditions que la plupart des plantes trouveraient hostiles. Il existe plus de 80 espèces de mangroves réparties dans le monde entier, de la Floride au Bangladesh en passant par les îles Galapagos.

Les mangroves ne sont pas seulement belles à regarder, elles jouent également de nombreux rôles importants dans notre écosystème. Ils fournissent un habitat aux animaux sauvages tels que les poissons, les oiseaux, les cerfs et les insectes. Ils stabilisent également le littoral, protègent des tempêtes et améliorent la qualité de l’eau. Cependant, si ces centrales peuvent faire beaucoup, elles sont également confrontées aux risques du changement climatique et du développement des bâtiments.

Qu’est-ce qui rend les mangroves si spéciales ?

“Les mangroves sont différentes en ce sens qu’elles peuvent s’adapter à des conditions vraiment défavorables”, explique Kathy Worley, biologiste et directrice des sciences de l’environnement au département de la Défense du sud-ouest de la Floride. “Ils font face aux changements de salinité, sont pauvres en oxygène et poussent dans des zones inaccessibles à la plupart des plantes. Ils sont également très résistants car ils ont des tempêtes. Ils frappent fort, mais ils reviennent quand même. Ils sont incroyables.”

Les mangroves sont si robustes pour une raison quelconque. Premièrement, ils peuvent gérer l’eau salée, filtrant dans certains cas jusqu’à 90% de l’eau de mer salée dans laquelle ils vivent. D’autres espèces de mangrove sécrètent du sel à travers les glandes de leurs feuilles, tandis que d’autres concentrent le sel dans les feuilles plus âgées, qu’elles rejettent ensuite. Les mangroves peuvent également collecter de l’eau douce, de sorte qu’elles peuvent vivre sans elle pendant longtemps.

Leurs systèmes racinaires sont également uniques à d’autres égards. Ces systèmes, appelés racines de support, se cambrent au-dessus de l’eau, fournissant à la plante à la fois un support structurel et de l’oxygène. Certains d’entre eux ont également des racines de la taille d’un crayon qu’ils utilisent comme tubes respiratoires, leur permettant d’obtenir de l’oxygène malgré les inondations quotidiennes.

Comment les mangroves sont-elles menacées ?

Bien que les mangroves soient si résistantes, elles sont également confrontées à un certain nombre de défis sans précédent qui menacent leur survie. L’un d’eux est le développement le long des mangroves. Lorsque cela se produit, cela modifie leur hydrologie, c’est-à-dire la répartition de l’eau dans leur environnement.

“Vous perturbez leur hydrologie et cela pourrait littéralement les tuer”, déclare Worley. “C’est leur talon d’Achille.”

Ces aménagements, situés à proximité des forêts de mangroves, les isolent et l’eau est piégée sans entrées ni sorties. Après cela, ces développements ont également tendance à détourner leurs eaux de pluie vers les systèmes de mangroves. Parce que le tronc supérieur et les feuilles de la mangrove vivent au-dessus de la ligne de flottaison, ils se noient essentiellement si l’eau devient trop haute. Et parce que l’échange de gaz dans leurs racines est bloqué, le sol devient mauvais et le résultat est une odeur de soufre et d’œufs.

Le changement climatique est également une menace majeure pour les mangroves. À mesure que les tempêtes deviennent plus fréquentes, les mangroves doivent faire face à de plus en plus de facteurs de stress. Et bien qu’il s’agisse généralement de plantes très résistantes, plus elles doivent faire face à des effets, plus il est difficile de rebondir sur chacune d’entre elles.

“Les mangroves se sont adaptées pour recevoir des ouragans”, explique Worley. “Dans le cas des arbres de Floride, les arbres plus gros et plus matures frapperont plus fort lorsqu’un ouragan arrivera, ce qui ouvrira la cime et créera une nouvelle croissance. Avant le changement climatique et l’élévation du niveau de la mer, ils peuvent retourner à un état où ils pourraient recevoir un nouvel ouragan. Intensité, ont-ils suffisamment de temps pour se remettre entre ces événements ?”

L’élévation du niveau de la mer est également un problème. Les mangroves s’accumulent naturellement dans le sol du système racinaire, ce qui les aide à maintenir leur stabilité et à ne pas s’enfoncer dans l’eau. Ce processus s’appelle l’accréditation. Si l’élévation du niveau de la mer s’ajoute au sol, les mangroves peuvent rester là où elles sont. Sinon, les mangroves veulent se déplacer vers l’intérieur des terres. S’ils ne sont pas gênés par le développement, ils peuvent se déplacer vers l’intérieur des terres mais concurrencer les plantes d’eau douce et d’autres espèces indigènes.

Pourquoi est-il si important de sauver les mangroves ?

Les mangroves souffrent des effets du changement climatique, mais elles nous protègent aussi des mêmes effets. Parce qu’ils sont si durables, ils offrent une protection importante pendant les ouragans. Lors de l’ouragan Irma en 2017, l’Autorité de protection de la nature a constaté que les mangroves empêchaient des dommages directs de 1,5 milliard de dollars.

“Si nous n’avions pas mis en place ce système de mangrove, les dégâts auraient été bien plus importants”, déclare Worley.

De plus, elles séquestrent encore mieux le carbone que les forêts tropicales, car les forêts de mangroves du monde absorbent plus de 6 milliards de tonnes (5,44 milliards de tonnes) de carbone chaque année. Les forêts de mangroves servent également de pépinières pour les espèces de poissons, qui dans de nombreux endroits sont importantes à la fois pour la sécurité alimentaire et économique. Et ils maintiennent la qualité de l’eau en filtrant les contaminants.

“Ils ont déjà prouvé leur valeur tant sur le plan écologique qu’économique”, déclare Worley. “Ils font vraiment beaucoup pour nous et nous n’y pensons tout simplement pas.”

À mesure que le niveau de la mer monte en raison du changement climatique, la capacité des mangroves à stabiliser le littoral, à prévenir l’érosion et à protéger la côte des vagues et des inondations majeures est déjà devenue de plus en plus importante.

“Ce sont des arbres vraiment cool. Les gens ne les ont pas toujours beaucoup appréciés, mais ils s’améliorent”, déclare Worley. “Donc je suis très encouragé.”

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