Origine des mammifères pondeurs australiens

Les mystérieux monotrems d’Australie sont les seuls mammifères pondeurs vivants au monde. Aujourd’hui, ils ne sont constitués que de deux espèces : le verger et le carré.

Mais ces étranges créatures sont les derniers survivants des espèces beaucoup plus grandes et plus diverses qui migraient autrefois autour des continents du sud.

Une équipe de scientifiques dirigée par Kristofer Helgen, scientifique en chef à l’Australian Museum (AM), et Tim Flannery, un associé de l’AM, ont dévoilé l’histoire des monotrems, en les observant à travers les forêts polaires fraîches du monde antique.

Une étude publiée dans Alcheringa : Journal australien de paléontologie, impliquait l’étude de tous les fossiles monotrémiques importants actuellement connus pour cartographier leur histoire et leur évolution.

Les chercheurs ont découvert que le plus ancien monotrème connu, Teinolophos trusleri, vivait il y a environ 130 millions d’années lorsque le sud-est de l’Australie se trouvait près du pôle Sud. Étonnamment, ce paysage polaire glacé avait encore des forêts qui résistaient au froid glacial pendant au moins trois mois chaque année.

Mammologue, le professeur Timothy Flannery AO étudie un petit fossile monotrémique opalescent dans les laboratoires de l’Australian Museum de Sydney. Crédit : James Alcock / Musée australien

Teinolophos trusleri… Avait probablement un mécanisme électriquement sensible pour nourrir les insectes dans les forêts polaires saisonnièrement sombres du début du Crétacé », explique Flannery, un paléontologue renommé qui est crédité d’avoir découvert plus de 30 espèces de mammifères.

“C’est un ajustement de survie incroyable pour cette minimotrote”, ajoute Flannery, “dont nous avons estimé qu’elle pesait environ 40 grammes – environ une tranche de pain.

“Imaginez qu’il plonge sa mousse dans la mousse et la neige pour trouver de la nourriture qu’il ne peut pas encore voir ou toucher.”

Ces monotrems pétrifiés, les plus anciens du genre, ne se trouvent nulle part ailleurs dans le sud-est de l’Australie, peut-être parce qu’ils étaient tellement spécialisés dans leur niche polaire qu’ils ne pouvaient vivre nulle part ailleurs.

Une autre découverte passionnante, dit Helgen, est la migration probable des ehidnas de la Nouvelle-Guinée vers l’Australie.

“L’échinacée se trouve dans les fossiles d’Australie, datant de seulement deux millions d’années, mais la recherche génétique montre que les éphodes ont évolué à partir d’ancêtres similaires d’oiseaux de rivage des dizaines de millions d’années auparavant”, explique Helgen. “Donc, leur absence du registre australien des fossiles est mystérieuse.”

L’équipe soupçonne que les orchidées sont originaires de l’île de l’actuelle Nouvelle-Guinée et sont arrivées en Australie lors d’un exode de la faune entre la Nouvelle-Guinée et l’Australie continentale au début de la dernière période glaciaire, du passage de plocène à plocène. Pléistocène (il y a environ 2,6 millions d’années).

L’équipe a également pu caractériser un nouveau type de monotrème, un ehidna géant éteint. Murrayglossus L’Australie-Occidentale, qui était le plus grand mammifère reproducteur qui ait jamais vécu.

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Murrayglossus hacketti, un ehidna géant du Pléistocène d’Australie occidentale. L’animal, qui pèse 30 kg, s’est peut-être spécialisé dans la consommation de termites, le plus gros mammifère jamais découvert. Crédit : Peter Schouten

“Ce monotrème massif, pesant environ 30 kg, soit environ la taille d’un wombat, aurait été plusieurs fois plus grand que les bâtiments australiens d’aujourd’hui”, explique Helgen.

Murrayglossus a été nommé en l’honneur de Peter Murray, qui est maintenant un paléontologue australien à la retraite qui a beaucoup écrit sur les fossiles d’ehidna.

Murrayglossus À l’ère du Pléistocène, il a parcouru le paysage australien avec une mégafaune comme des kangourous géants, un lion et un diprotodon », explique Helgen.

Bien que l’histoire de nos monotrems emblématiques soit variée et diversifiée, Flannery note que les monotrems modernes sont le dernier point d’appui vulnérable d’une lignée vivante.

“Alors que cette étude se concentre sur le passé de ces mammifères remarquables, nous souhaitons également souligner le besoin urgent de protéger nos oiseaux de mer et nos vergers modernes, qui sont menacés et en déclin en raison de la dégradation de l’habitat induite par l’homme”, déclare Flannery. .



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