Alors que la Californie brûle, les écologistes trouvent de nouvelles tactiques pour arrêter le développement

SANTEE, Californie, 3 mai (Reuters) – Le sommet de Fanita Ranch offre une vue à près de 360 ​​degrés sur les montagnes et les canyons couverts de chaparral, avec seulement quelques maisons dans l’extrême sud-ouest.

L’environnement idyllique avec l’odeur de l’herbe dans le vent a longtemps fait de Fanita Ranch la propriété des promoteurs immobiliers. Il présente également un risque très élevé d’incendies de forêt.

Van Collinsworth se souvient du feu de cèdre de 2003 qui a rugi dans ces mêmes collines juste au-dessus de sa maison dans la banlieue de San Diego à Santee. À l’époque, il s’agissait du plus grand incendie de forêt de l’histoire de la Californie, détruisant 2 820 bâtiments et tuant 15 personnes, et le changement climatique n’a fait que s’intensifier depuis lors. Lire la suite

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“Le feu se déplaçait comme un train de marchandises”, a déclaré Collinsworth, un ancien pompier forestier de 63 ans, l’après-midi dernier à 97 degrés Fahrenheit (36 degrés Celsius), pointant vers un buisson non développé au nord-est de Santee qui était sa maison depuis l’enfance. .

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Une filiale locale de la banque d’investissement new-yorkaise Jefferies Financial Group (JEF.N) veut construire près de 3 000 maisons pour Fanita Ranch, augmentant les 60 000 habitants de Santee, peut-être 10 000 autres. Mais Jefferies fait face à de nouvelles tactiques juridiques basées sur la sécurité incendie qui ont stoppé le développement et autres en Californie.

Le Centre pour la biodiversité de l’organisation à but non lucratif a poursuivi avec succès Fanita Ranch, principalement parce que les plans d’évacuation étaient inadéquats. Dans le cadre de sa décision du 6 avril, le juge a estimé que l’une des voies d’évacuation présumées du projet vers la route nationale était une voie sans issue. Collinsworth fait partie du groupe Preserve Wild Santee.

En réponse, les développeurs examinent les plans d’évacuation, a déclaré Jeff O’Connor, vice-président du développement communautaire chez HomeFed Corporation, filiale de Jefferies. Ils espèrent soumettre à nouveau les plans au conseil municipal d’ici juillet.

“Nous offrons aux gens un endroit où dormir la nuit. Et ils essaient de nous arrêter”, a déclaré O’Connor.

L’enjeu est un futur plan de logement en Californie, où la population de 40 millions d’habitants a presque doublé au cours des 40 dernières années, les promoteurs répondant à la demande croissante en construisant sur des canyons secs et venteux. Dans le même temps, les incendies de forêt de l’État deviennent de plus en plus destructeurs. Les huit incendies qui ont dépassé Cedar depuis lors sont tous en feu depuis 2017, et en 2020, il y aura cinq incendies.

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Les impacts peuvent s’étendre au-delà des frontières nationales. La Californie est étroitement surveillée pour son leadership en matière d’environnement et pour les leçons que d’autres États peuvent tirer de la lutte contre les incendies de forêt et les problèmes de logement.

L’attaque judiciaire contre le Biodiversity Center, basée sur les dispositions de la California Environmental Quality Act, est devenue de plus en plus efficace depuis que l’incendie de camp de 2018 a détruit 11 000 maisons à Paradise, en Californie. Certaines des 85 personnes tuées étaient en flammes alors qu’elles étaient coincées dans la circulation et tentaient de s’échapper.

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Au cours des dernières années, le Centre a aidé à suspendre quatre propositions pour un total de plus de 25 000 logements.

En plus de Fanita Ranch, les poursuites du centre ont suspendu les plans de 1 800 unités de luxe dans la vallée de Guenoc, en Californie du Nord, en attendant un nouvel examen de la sécurité de l’évacuation ; 1 119 autres maisons dans le projet Otay Ranch Village 14 dans le comté de San Diego en raison du risque d’incendie de forêt ; et 19 300 maisons près des montagnes Tehachap dans le comté de Los Angeles, toujours en raison d’un incendie de forêt.

Le centre a également déposé des poursuites en attendant de contester deux autres projets du comté de San Diego.

“Le paradis était définitivement un moment avec lequel il fallait compter”, a déclaré Peter Broderick, avocat principal au Center for Biodiversity, qui estime que l’ampleur et l’intensité croissantes des incendies de forêt ont contribué au scepticisme du public quant à la construction dans des zones inflammables et ont provoqué une sécheresse prolongée. seule préoccupation supplémentaire.

Dans l’affaire Guenoc Valley et deux autres affaires dans le comté de San Diego, le procureur général de Californie s’est joint à la contestation de la pertinence des examens environnementaux.

“Chaque année, des dizaines de milliers de Californiens sont contraints de quitter leur domicile en raison d’incendies de forêt. Des dizaines de personnes sont mortes – souvent en raison d’un plan d’évacuation inadéquat”, a déclaré à Reuters le procureur général de Californie, Rob Bonta.

Alors qu’ils regardent les poursuites prendre de l’ampleur, les constructeurs disent qu’ils prévoient des maisons à l’épreuve du feu, des routes plus larges pour l’évacuation et des incendies plus importants.

“La Californie n’a pas d’endroit idéal pour construire. Et donc nous atténuons, nous construisons en fonction des risques”, a déclaré Nick Cammarota, vice-président principal et avocat général de la California Construction Industry Association.

L’association soutient également un projet de loi qui exigerait la protection des incendies de forêt, y compris des voies d’évacuation à grande échelle dans les futures communautés planifiées, et imposerait une plus grande responsabilité aux autorités locales de lutte contre les incendies pour déterminer si les projets répondent aux exigences de sécurité. Les représentants de l’industrie de la construction soutiennent qu’une telle réglementation peut empêcher l’ingérence d’intérêts extérieurs.

En plus du procès, Preserve Wild Santee espère que les électeurs rejetteront finalement le développement lors d’un vote en novembre.

La ville de Santee a déclaré qu’elle suivait actuellement l’ordonnance d’un juge et envisagerait plus tard “de prendre des mesures dans le cadre du référendum”, a déclaré le secrétaire du conseil municipal et maire Arliss Cates dans un e-mail à Reuters.

La technologie de l’information moderne a amélioré l’efficacité et la précision des évacuations à grande échelle, a déclaré John Garlow, chef des pompiers de Santee, qui pense que les responsables peuvent évacuer en toute sécurité le ranch Fanita entièrement développé.

Le gouverneur Gavin Newsom a préconisé une stratégie visant à freiner la propagation des zones d’incendie et à promouvoir la construction dans des quartiers plus denses grâce à des subventions et des allégements fiscaux pour compenser les valeurs foncières plus élevées dans le centre-ville.

Mais les constructeurs disent que ce n’est pas ce que les acheteurs de maison demandent.

“Nous nous efforçons de construire et de construire des communautés où les gens veulent vivre”, a déclaré O’Connor, vice-président de HomeFed. “Certains veulent vivre dans des immeubles de grande hauteur au centre-ville. Mais tout le monde ne veut pas faire ça.”

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Reportages de Daniel Trotta ; Edité par Donna Bryson et Lisa Shumaker

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