Planètes hors de notre système solaire

Découverte: Le nouveau catalogue d’exoplanètes – des planètes autour d’autres étoiles – contient 172 candidats planétaires inconnus et 18 systèmes multiplanétaires possibles qui viennent également d’être identifiés. Le système de détection d’exoplanètes entièrement automatisé a passé au crible le télescope spatial Kepler à la retraite de la NASA pendant des années, produisant un certain nombre de découvertes ; Les scientifiques utilisent le catalogue qui en résulte pour découvrir les secrets de la formation des exoplanètes et pour affiner notre image de leurs nombreuses variétés.

Faits marquants: Le télescope spatial Kepler, qui a été arrêté en 2018 après avoir manqué de carburant, a exploré la galaxie pendant neuf ans et a trouvé des milliers d’exoplanètes. Plus de 2 800 ont été approuvés ; et plus de 3 250 planètes candidates attendent une confirmation, y compris le dernier lot de 172 candidats. Des centaines de ces candidats ont été identifiés lors de la deuxième mission de Kepler, connue sous le nom de K2, après qu’une panne mécanique ait mis fin à la première mission et limité brusquement l’observation de la seconde. Même à l’intérieur de ces limites, Kepler a continué à recueillir des découvertes d’exoplanètes.

Des détails: Le nouveau catalogue, compilé à partir des observations K2 de Kepler, contient des planètes et des systèmes planétaires vraiment étranges. Dans un système (EPIC 249559552), deux “sous-Neptunes” – des versions plus petites de notre propre Neptune – tournent autour d’une étoile semblable au Soleil blanc jaunâtre à environ 650 années-lumière. Les planètes sont bloquées dans une sorte de danse gravitationnelle connue sous le nom de résonance orbitale, la planète intérieure effectuant cinq orbites autour de la planète extérieure.

Dans un autre système, à environ 3 500 années-lumière, EPIC 249731291, il y a une étoile qui n’est pas différente de notre Soleil, deux géantes gazeuses légèrement plus petites que Saturne et qui tournent autour de leurs étoiles si près que leur atmosphère est un enfer éternel. Ces deux géantes seraient dans l’orbite de notre planète la plus proche, Mercure, dans notre système solaire. Deux planètes géantes en orbite autour de leurs étoiles sur une orbite aussi dense peuvent fournir des indices importants sur la formation des planètes et peut-être sur la façon dont elles migrent d’une orbite à l’autre au cours de la longue durée de vie des systèmes planétaires.

Faits amusants : Le nouveau catalogue, qui comprend un total de 747 candidats planétaires et 57 systèmes multiplanétaires possibles, permettra aux scientifiques de mener des recherches “démographiques” pour identifier les populations d’exoplanètes ayant des caractéristiques communes, leur fréquence dans la galaxie et leurs relations. ces nombreux types de planètes les uns avec les autres. Un tel comptage d’exoplanètes peut révéler des schémas de formation et d’évolution des systèmes planétaires au fil du temps, y compris des planètes gazeuses géantes migrant d’orbites lointaines vers les orbites entourant leurs étoiles. Certains types de planètes sont plus susceptibles de se trouver autour de certains types d’étoiles, comme les naines rouges ou les étoiles jaunes, comme notre Soleil.

Le nouveau catalogue peut également révéler des modèles dans la formation de la galaxie dans son ensemble. La première mission de Kepler s’est concentrée sur une parcelle de ciel au-dessus du niveau de la galaxie, une région étroite en forme de disque avec un plus grand nombre d’étoiles en orbite autour du centre de la galaxie. La deuxième mission, K2, était limitée au plan écliptique, où les planètes de notre système tournent autour du Soleil, mais ont pu observer une section entière du plan au lieu d’un seul point. La distribution des planètes au-dessus du niveau de la galaxie est-elle différente de celle dans l’autre sens ? Cela peut nous dire si certains types de planètes, comme les petits mondes rocheux comme le nôtre, sont plus nombreux ou plus rares dans différentes parties de la galaxie.

Découvreurs : Le nouveau catalogue d’exoplanètes a été compilé par une équipe d’astronomes dirigée par Jon K. Zink de l’Université de Californie à Los Angeles, comprenant Kevin K. Hardegree-Ullman, Jessie L. Christiansen et Sakhee Bhure de Caltech / IPAC-NASA. Institut de recherche sur les exoplanètes, Pasadena, Californie. Parmi les autres contributeurs figuraient Britt Duffy Adkins de l’Université de Californie du Sud à Los Angeles, Erik A. Petigura de l’UCLA, Courtney D. Dressing de l’Université de Californie à Berkeley, Ian JM Crossfield de l’Université du Kansas et Joshua E. Schlieder de le centre de vol spatial Goddard de la NASA à Greenbelt, Maryland.

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