Le méthane pourrait être la clé pour détecter la vie d’extraterrestres sur une planète lointaine

WASHINGTON, 28 mars (Reuters) – Les preuves de la vie en dehors de la Terre ne sont probablement pas aussi dramatiques qu’un vaisseau spatial extraterrestre atterrissant à côté de la Tour Eiffel à Paris, par exemple. Il est susceptible de provenir de télescopes sur une planète lointaine, qui transportent des produits chimiques dans l’atmosphère qui indiquent une activité biologique.

Les scientifiques ont déclaré lundi que le méthane pourrait être le premier signe détectable de vie extraterrestre s’il est détecté dans une “zone habitable” de l’atmosphère d’une planète rocheuse – ni trop chaude ni trop froide pour l’eau liquide à la surface de la planète. autour d’une étoile semblable au soleil.

Les scientifiques s’efforcent de comprendre les caractéristiques de la vie – les biosignatures – que l’on peut trouver dans les observations de planètes d’autres systèmes solaires appelées exoplanètes, sachant que des télescopes de plus en plus puissants seront bientôt disponibles.

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Des chercheurs ont montré dans une étude publiée dans les Actes de l’Académie nationale des sciences que le méthane dans l’atmosphère peut être un signe convaincant de vie dans le bon contexte pour la planète. Le méthane est un gaz important dans l’atmosphère terrestre avec une teneur inférieure à 2 parties par million.

Contrairement à d’autres biosignatures potentielles, comme l’oxygène atmosphérique, le méthane est l’un des rares gaz qui devrait être facilement détecté par le télescope spatial James Webb, que la NASA a lancé en décembre et sera opérationnel dans quelques mois.

“La Terre produit la grande majorité du méthane pour la vie”, a déclaré Maggie Thompson, auteur principal de l’étude, étudiante diplômée en astronomie et astrophysique à l’Université de Californie.

La plus grande partie est directement causée par la vie : des microbes producteurs de méthane dans les zones humides, les rizières ou dans les intestins des gros animaux. Le méthane est également produit lors d’activités humaines, telles que la combustion de combustibles fossiles, notamment le charbon et le pétrole, qui sont les restes d’organismes morts. La part de méthane produit non biologiquement dans la terre est faible.

Les chercheurs ont cité le méthane comme un cas en trois parties de biosignature prometteuse.

“Premièrement, il ne serait pas surprenant que la vie ailleurs produise du méthane. Même si la biochimie de la vie extraterrestre diffère radicalement de celle de la biosphère terrestre, la méthanogenèse est une stratégie métabolique évidente et simple pour toute vie carbonée, probablement sur des exoplanètes énergétiques. .” , NASA Sagan Fellow, Département d’astronomie et d’astrophysique de l’UCSC.

Deuxièmement, ils ont dit que le méthane ne resterait pas longtemps dans l’atmosphère des planètes rocheuses habitables sans un réapprovisionnement constant, peut-être par des organismes vivants. Sur Terre, le méthane dans l’atmosphère est instable – détruit par les effets chimiques de la lumière – mais il est constamment reconstitué biologiquement.

Troisièmement, ils ont déclaré que les processus non biologiques, tels que le volcanisme ou les réactions chimiques dans les évents de milieu de gamme et hydrothermaux de l’océan, auraient du mal à maintenir le remplissage sans laisser une “empreinte digitale” indiquant que le méthane n’a pas été généré biologiquement.

Par exemple, les volcans émetteurs de gaz libéreraient du monoxyde de carbone avec du méthane, mais l’activité biologique a tendance à absorber le monoxyde de carbone et à réduire sa concentration dans l’atmosphère. Ainsi, les processus non biologiques ne peuvent pas facilement créer une atmosphère riche à la fois en méthane et en dioxyde de carbone sur une planète comme la Terre, mais avec peu ou pas de monoxyde de carbone.

En utilisant Webb et d’autres nouveaux télescopes, les scientifiques s’attendent à une meilleure compréhension de l’atmosphère des exoplanètes en étudiant leur chimie alors que ces mondes lointains s’approchent de leurs étoiles hôtes du point de vue de la Terre.

Une autre biosignature potentielle est l’oxygène, qui est plus que le méthane dans l’atmosphère terrestre. Il est également dirigé vers l’atmosphère terrestre par des processus biologiques, en l’occurrence la photosynthèse des plantes et des microbes. Cependant, l’oxygène peut échapper à la détection de Webb.

“Le méthane n’est pas une biosignature hypothétique. Nous savons que la vie sur Terre a produit du méthane essentiellement tout au long de son histoire, et la concentration de méthane dans l’atmosphère a peut-être été élevée dans les premiers jours avant qu’il y ait de l’oxygène dans l’atmosphère”, a déclaré Krissansen- Toton. “Mais il est important de noter que la diversité des environnements planétaires ailleurs est susceptible d’être énorme, et il peut y avoir d’autres processus non producteurs de méthane que personne n’a encore pris en compte.”

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Rapports de Will Dunham, rédacteur en chef de Rosalba O’Brien

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