L’uranium est une planète très étrange. Voici pourquoi les astronomes veulent l’étudier

Pour Genelle Weule ABC

De toutes nos planètes, Uranus a eu des problèmes de réputation au fil des ans.

Son nom à lui seul est drôle, et l’annonce par la NASA la semaine dernière qu’elle voulait cibler Uranus était la journée d’un comédien.

Mais les planétologues sont au-dessus de la lune, notre septième planète aura enfin sa journée au soleil.


Photo: Photothèque scientifique via AFP

Le fait qu’il soit si loin du Soleil – 2,9 milliards de kilomètres – est l’une des raisons pour lesquelles il a été si solitaire et incompris.

Contrairement à leurs brillants frères Jupiter et Saturne, Uranus n’a eu qu’un seul visiteur – un court contournement par le vaisseau spatial Voyager 2 en 1986, a déclaré Amy Simon, l’une des scientifiques de la NASA qui a promu la mission sur la planète.

“C’est l’une des planètes les plus étranges du système solaire, et pourtant nous n’y sommes pas retournés”, a déclaré le Dr Simon.

« Il est donc temps d’aller explorer l’ensemble du système.

“C’est vraiment un immense territoire inexploré.”

La scientifique planétaire australienne de l’ANSTO, Helen Maynard-Casely, qui étudie les planètes géantes de glace, est d’accord.

“C’est juste dommage que tant d’uranium et de Neptune aient été ignorés”, déclare le Dr Maynard-Casely.

“Dès que nous commencerons à faire des recherches sur l’un de ces deux, cela révélera tellement de choses sur l’autre.”

Voyons donc ce qui rend cette planète si froide (en plus du fait qu’à une température très froide de moins 224 degrés, c’est un record pour l’endroit le plus froid du système solaire).

Il a fallu 70 ans pour le nommer (il aurait pu s’appeler George)

Toutes les planètes intérieures sont connues depuis l’Antiquité car elles sont faciles à repérer dans le ciel nocturne, mais Uranus a été la première planète à être “découverte” et même alors, les astronomes pensaient qu’il s’agissait d’une comète ou d’une étoile.

Si William Herschel avait trouvé son testament en 1781, notre septième planète, selon son patron le roi George III, aurait été appelée l’étoile de Géorgie, ou George.

Soixante-dix ans plus tard, les astronomes se sont installés sur Uranus.

Quand beaucoup de gens prononcent la planète Uranus, les astronomes préfèrent dire Uranus-nous.

“Je pense qu’il y a plusieurs façons de le prononcer, mais si vous cherchez Ur-Anus, les gens souriront”, déclare Jonti Horner, planétologue à l’Université du sud du Queensland.

“Cela aurait été beaucoup plus facile si Herschel avait trouvé son testament et l’avait appelé George.”

Mais Uranus est beaucoup plus royal. Il a été nommé d’après Ouranos, le dieu grec du ciel, le père de Saturne et le grand-père de Jupiter.

L’été dure 42 ans aux pôles

Contrairement à toutes les autres planètes, Uranus est inclinée sur le côté à un angle de 97,77 degrés.

“Cela signifie qu’il roule sur son orbite, et non qu’il tourne”, explique le professeur Horner.

“C’est vraiment un endroit très étrange, très différent.”

Sa pente extrême fait que chaque pôle est constamment tourné vers le Soleil pendant 42 ans.

Image de Hubble d'Uranus.  Découverte pour la première fois sur la planète, elle a été observée pour la première fois par William Herschel en 1781. Par la NASA (Photo by Ann Ronan Picture Library / Photo12 AFP)

Une image de l’uranium obtenue à l’aide d’un télescope Hubble
Photo: AFP

“En moyenne, les pôles reçoivent plus de lumière solaire et plus d’énergie que l’équateur, ce qui est très différent des autres planètes”, explique le professeur Horner.

Nous ne savons pas pourquoi la planète – et le nombre de lunes et d’anneaux en orbite autour de cet équateur – forme un angle.

Le Dr Simon dit qu’une hypothèse est qu’il a été brisé par quelque chose de la taille du système solaire primitif.

Mais cela n’explique pas comment Uranus a obtenu son mois.

“Il a tous ces petits mois qui sont clairement sur la même orbite et ils étaient censés se former à peu près au même moment [as the planet]”, explique le Dr Simon.

Cela le distingue de son voisin géant des glaces Neptune.

“Quand vous allez à Neptune, ses mois ne sont pas vraiment les mois d’origine, ils ont été attrapés.”

Il a des conditions météorologiques extrêmes

En raison de la pente extrême de la planète, elle a des conditions météorologiques extrêmes. Non pas que vous compreniez cela lorsque vous regardez les photos prises par le Voyager 2.

“C’était juste doux, bleu, beau, mais rien de remarquable”, explique le Dr Simon.

Une partie de cela était en fait le résultat des caméras de Voyager.

“Ils n’étaient pas si avancés et ils ne voyaient pas les longueurs d’onde rouges”, dit-il.

Nous n’avons pu voir que l’hémisphère sud de la planète durant cet été.

“Quand Voyager est passé, un côté était éclairé, nous n’avons pas du tout vu l’autre”, dit-il.

Le professeur Horner dit que lorsque d’autres planètes, telles que Jupiter ou Neptune, le suggèrent, le temps à l’équateur est plus prononcé.

“Ainsi, lorsque Voyager a survolé Uranus, c’était probablement lorsque le temps était le moins intéressant”, dit-il.

Au cours des 36 années écoulées depuis Voyager, nous avons vu du temps à travers les lentilles du télescope Keck et du télescope spatial Hubble.

Ces télescopes ont découvert d’énormes tempêtes qui se produisent lorsque des zones qui n’ont pas été chauffées depuis 42 ans se réchauffent au fil des saisons.

Le Dr Simon dit que tous nos télescopes existants, y compris le nouveau télescope spatial James Webb, sont encore limités.

“Ces planètes sont encore très loin, donc nous verrons les détails [with a space telescope] clairement mieux que la Terre avec un petit télescope, mais ce n’est toujours pas aussi bon que d’y arriver.

C’est un glaçon bleu géant

On pense qu’Uranus fait quatre fois la taille de la Terre, une boule géante constituée de matériaux “glacés” – eau, méthane et ammoniac – et autour d’un petit noyau rocheux.

On pense que l'uranium est une boule géante d'eau dense, de méthane et d'ammoniac autour d'un petit noyau rocheux.  Son atmosphère est composée d'hydrogène et d'hélium mélangés à des quantités importantes d'ammoniac et de méthane.


Photo: 123rf.com

Son atmosphère est composée d’hydrogène et d’hélium, mélangés à des quantités importantes d’ammoniac et de méthane, ce qui lui donne une couleur bleue, ainsi qu’à de l’eau et d’autres gaz.

Son atmosphère est composée d’hydrogène et d’hélium, mélangés à des quantités importantes d’ammoniac et de méthane, ce qui lui donne une couleur bleue, ainsi qu’à de l’eau et d’autres gaz.

Mais nous ne savons pas exactement à quoi ressemblent ces couches, explique le Dr Maynard-Casely.

Une meilleure compréhension de cela peut nous aider à comprendre pourquoi la planète est si froide.

“Il fait plus froid que Neptune, nous savons qu’il émet moins de chaleur que prévu”, explique le Dr Maynard-Casely.

« Y a-t-il une couche à l’intérieur qui empêche la chaleur de s’échapper ? »

Ce qui se passe dans les couches peut également aider à expliquer pourquoi la planète a un champ magnétique très étrange.

“Son champ magnétique ne semble pas provenir directement du centre, comme les champs magnétiques de la Terre et de la plupart des autres planètes”, explique le Dr Maynard-Casely.

“Le champ magnétique semble provenir de ce manteau, la fin autour du noyau.”

Selon lui, une hypothèse est que l’eau et l’ammoniac dans les couches sont sous haute pression, ce qui modifie les particules subatomiques qu’elles contiennent.

“Mettre le vaisseau spatial en orbite nous permettrait d’en savoir beaucoup plus sur l’évolution de la densité sur la planète”, a-t-il déclaré.

“Cela vous donne une bien meilleure vue d’ensemble s’il y a trois couches… et ensuite ces transitions entre elles.

“Ou y a-t-il beaucoup, beaucoup de couches ? Ou est-ce juste un changement progressif jusqu’au milieu ?”

Les mois de ce Shakespeare sont peut-être les mondes de l’eau

Contrairement à d’autres planètes nommées d’après la mythologie grecque, Uranus porte le nom de William Shakespeare et Alexander Pope pendant 27 mois.

Et comme Uranus, Voyager ne nous a donné que de brefs coups d’œil sur les parties de ces petits mondes qui portent des noms comme Ophelia, Cordelia, Bianca et Belinda.

“Comme Uranus est inclinée sur le côté, elle entre automatiquement sur une orbite presque polaire, ce qui n’est pas idéal pour accéder à tous les satellites en orbite à l’équateur”, explique le Dr Simon.

Cependant, nous soupçonnons que certains d’entre eux peuvent être – ou ont pu être – les mondes de l’eau.

“C’est incroyable de penser que quoi que ce soit d’aussi éloigné du Soleil puisse potentiellement avoir un environnement habitable”, déclare le Dr Simon.

“Ça te prend juste la tête.”

Illustration de la planète géante de glace verte Uranus, vue de la surface de Miranda, brisée par sa lune intérieure importante.  L'uranium est la septième planète à la distance du Soleil, en orbite en moyenne à 2,85 milliards de km.  Ceci est inhabituel en ce qu'il a une atmosphère très pâle, presque inhabituelle et une inclinaison de l'axe de près de 100 degrés.  L'étrange surface de Miranda, y compris la roche la plus haute du système solaire connu, suggère que le monde a été brisé lors d'une collision et plus tard réassemblé.  (Photo de MARK GARLICK / SCIENCE PHOTO LIBRA / MGA / Science Photo Library via AFP)

Une illustration de la planète géante de glace verte Uranus, vue de la surface de Miranda, vue de sa lune intérieure importante.
Photo: Photothèque scientifique via AFP

Miranda – le cinquième plus grand nommé d’après le personnage Tempête – est couvert de crevasses et de fissures.

“Miranda a longtemps été considérée comme un objet détruit et reconstruit à partir de gros morceaux, mais dernièrement, les gens pensent que c’est une preuve de cryovulcanisme”, explique le professeur Horner.

“Mais pour en savoir plus, il faut monter là-haut et passer du temps.”

Miranda est bizarre, convient le Dr Maynard-Casely.

“C’est plus petit que les satellites ronds, mais c’est vraiment assez spectaculaire.

«Sont-ils quelque chose qui y a été exposé ou sont-ils vraiment liés à l’activité tectonique?

“Il se pourrait aussi qu’il y ait en fait des dommages causés par les radiations à la surface.”

Les dommages causés par les radiations du soleil, d’Uranus lui-même ou de quelque part en dehors de notre système solaire peuvent rendre la structure de l’eau vitreuse, connue sous le nom de glace amorphe.

“Puisqu’il n’y a pas d’atmosphère au cours de ces mois, nous supposons qu’il y a beaucoup de cette glace amorphe à la surface”, dit-il.

Une mission pour une nouvelle génération

Il faudra un certain temps avant qu’Uranus ne retrouve sa position de “dieu du ciel” (attendez encore quelques décennies pour vous amuser).

Parce qu’Uranus est si loin et qu’il lui faut 84 ans pour orbiter autour de notre Soleil, il est très difficile de l’atteindre.

“C’est vraiment la mission de la prochaine génération de chercheurs, car cela fait si longtemps”, explique le Dr Simon.

Si la NASA est en mesure de respecter son échéance de 2031 ou 2032, la mission mettra 12 ans pour atteindre sa destination, en utilisant la force gravitationnelle de Jupiter pour l’éjecter hors du système solaire, explique le Dr Simon.

“C’est de plus en plus difficile après ça [deadline]. Ensuite, vous ne pouvez pas utiliser Jupiter et vous devez survoler la Terre et Vénus “, dit-il.

La NASA n’envoie pas seulement des orbites pour passer du temps à voler autour de la planète et ce mois-ci, mais aussi pour sonder l’atmosphère de la planète.

Dotée d’une technologie moderne, la mission nous ouvre les yeux, tout comme la mission Galileo pour Jupiter et Cassini Saturne.

“Si nous réfléchissons à ce que nous savions de Jupiter et de Saturne grâce au vaisseau spatial Voyager, puis que nous le comparons aux données de Galileo et de Cassini, nous en avons appris beaucoup plus”, déclare le professeur Horner.

“C’est la différence entre un court passage et une observation continue de mois ou d’années.”

-ABC

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