Prochain arrêt Uranus ? La planète glacée est sur la liste des priorités de la prochaine grande mission de la NASA


La sonde américaine pour Uranus (l’impression de l’artiste) est une mission spatiale clé pour un groupe influent de scientifiques planétaires.Crédit : Via QAI Publishing / Universal Images Group Getty

La planète Uranus, longtemps négligée, pourrait se rendre pour la première fois depuis des décennies. La NASA devrait envoyer un vaisseau amiral pour étudier la planète géante, selon un nouveau rapport d’un groupe de scientifiques planétaires aux États-Unis. L’agence suit presque toujours les conseils du panel.

La mission d’Uranium serait la première depuis que Voyager 2 a survolé le corps glacé en 1986. L’expédition peut révéler comment la planète, ses anneaux et ses lunes se sont formés et ont évolué au cours de milliards d’années.

“Cette mission est absolument modifiable”, a déclaré la NASA Goddard Space Planet, scientifique planétaire au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, qui travaillait sur un rapport du 19 avril publié par les National Academies of Science, Technology and Medicine des États-Unis à Washington. . CC. L’uranium regorge de secrets scientifiques, comme pourquoi il tourne presque latéralement et comment il a développé un champ magnétique complexe. Plus largement, l’étude d’Uranus pourrait donner un aperçu des planètes en orbite autour d’autres étoiles ; sur plus de 5 000 exoplanètes connues, les plus courantes ont à peu près la taille d’Uranus.

Certains scientifiques planétaires ont récemment fait appel à des agences spatiales pour envoyer une mission majeure à Uranus ou Neptune, la dernière visitée par Voyager 2 en 1989. Les deux planètes sont des “géantes de glace” constituées d’une grande quantité de matière glacée en orbite autour d’elles. petit noyau rocheux. Cependant, Neptune n’a pas coupé le rapport. “L’uranium était plus élevé parce qu’il est maintenant technologiquement réalisable”, explique Simon.

La mission uranium pourrait décoller à bord d’une fusée commerciale Falcon Heavy déjà opérationnelle. Le lancement pourrait avoir lieu dès 2031, première date à laquelle le vaisseau spatial pourra être conçu et construit s’il est entièrement financé. Une mission vers Neptune plus éloignée de la Terre qu’Uranus nécessiterait probablement un missile plus gros, comme le système de lancement spatial de la NASA, qui n’a pas encore volé.

Le rapport propose une mission pour lancer une sonde sur Uranus afin d’explorer des secrets tels que celui qui transporte les puissants vents d’hydrogène, d’hélium et de méthane qui soufflent dans cette atmosphère. Le vaisseau spatial principal volerait autour de la planète pendant des années, recueillant des observations de propriétés telles que le champ magnétique susceptible d’alimenter les aurores lumineuses d’Uranus. “Nous parlons d’une mission pour étudier l’ensemble du système de l’uranium”, explique Mark Hofstadter, planétologue au Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, en Californie.

La mission étudierait certaines des 27 lunes connues d’Uranus, peut-être Titania et Oberon, assez grandes pour retenir l’eau sous leur surface glacée, ou repéré Phoebe et marbré Puck. Ensemble, l’orbite et la sonde offrent “une ampleur remarquable dans la nouvelle science”, a déclaré Heidi Hammel, vice-présidente des sciences à l’Association pour la recherche astronomique de l’Université de Washington DC. “Je pourrais continuer encore et encore.”

Une planète géante, un gros prix

Si la NASA décide de poursuivre sa mission uranium, qui pourrait coûter jusqu’à 4,2 milliards de dollars, elle pourrait trouver un partenaire en l’Agence spatiale européenne (ESA). En 2021, l’ESA a publié une étude de priorisation à long terme qui proposait à l’agence de collaborer avec une autre agence spatiale pour étudier une planète géante de glace.

“La question clé aujourd’hui est de savoir s’il y a de la place pour un partenariat ambitieux dans les budgets nationaux et dans le programme de recherche de l’ESA”, a déclaré Leigh Fletcher, planétologue à l’Université de Leicester au Royaume-Uni. “Nous devons attendre et voir.”

Le nouveau rapport américain couvre de nombreux aspects de l’exploration planétaire et devrait guider les décisions de la NASA et de la US National Science Foundation pour les années à venir. La deuxième priorité la plus importante de la mission phare de cette planète après Uranus est une sonde de la lune de Saturne à Encelade, dont les éclaboussures de l’océan enfoui. Cette mission enverrait un ver de terre à la surface d’Encelade pour collecter des matériaux déposés sur une aile et rechercher des preuves de vie.

La surveillance de l’espace et des rochers a été surveillée

Pour la première fois, le rapport analysait les préparatifs de la NASA pour protéger la Terre des astéroïdes tueurs. Il exhorte l’agence à lancer une mission de détection d’astéroïdes proches de la Terre dès que possible – la NASA a récemment annoncé qu’elle la reporterait à 2028 pour économiser de l’argent.

Et le rapport met en lumière le sort de la justice et de l’inclusion dans la science planétaire américaine. Il note que les chercheurs issus de minorités raciales et ethniques sont régulièrement confrontés à des discriminations et que la gestion des missions sur la planète ne reflète pas la diversité comme il se doit. Seuls 5% des scientifiques qui ont proposé des missions planétaires à la NASA en 2014-2020 ont admis appartenir à une communauté sous-représentée. Le rapport indique qu’il y a eu “un manque choquant de changement” au cours de la dernière décennie.

Leave a Comment