Rencontrez les cinq plus petits mammifères d’Australie qui se lacent chaque nuit entre la vie et la mort

L’Australie est riche en diversité de mammifères, avec environ 320 espèces terrestres indigènes, dont 87% se trouvent ici et nulle part ailleurs. Beaucoup de ces mammifères sont discrets, actifs uniquement la nuit et petits, pesant moins d’un kilogramme.

Les mammifères sont des “endothermes”, ce qui signifie qu’ils doivent produire leur propre chaleur et maintenir la température dans une plage étroite. Cela nécessite beaucoup de nourriture.

La consommation d’énergie est encore plus élevée pour les petits mammifères avec un rapport surface/volume élevé. Cela les rend particulièrement sujets à l’accumulation et à la perte de chaleur, ce qui les met en danger chaque nuit.

Une antechinus avec une tête en argent qui pèse jusqu’à six pièces de 1 dollar.
Gary Cranitch / Musée du Queensland, Présenté par l’auteur

Comment diable vont-ils faire ça ?

Eh bien, être petit a certains avantages. Il est plus difficile pour les prédateurs de voir et il y a plus d’abris. Si le type de sol est bon, les fissures et les trous ne manquent pas.

De tels habitats n’éloignent pas les petits mammifères des prédateurs pendant la journée et certaines nuits, mais la température et l’humidité sont plus stables sous terre, ce qui signifie qu’ils utilisent moins d’énergie pour maintenir la température corporelle.

Pour économiser davantage d’énergie, de nombreux petits mammifères entrent également dans une période de « torpeur », ce qui ralentit leur métabolisme de combustion d’énergie. La torpeur est comme une petite hibernation qui dure généralement des heures, pas des jours.

Un planigale à longue queue faisant la fête avec une sauterelle. Dans le coin, vous le voyez assis sur le doigt d’un scientifique, Euan Ritchie, pour l’échelle.
Euan Ritchie

Pour les petits mammifères, qui sont sujets à la perte de chaleur et doivent attraper et manger jusqu’à la moitié de leur poids corporel chaque nuit, certaines périodes d’arrêt pendant une torpeur économe en énergie peuvent faire la différence entre la vie et la mort.

En plus du défi de trouver suffisamment de nourriture chaque nuit pour maintenir une température corporelle stable, maintenir des fonctions cérébrales complexes et avoir suffisamment d’énergie pour parcourir plusieurs kilomètres, les petits mammifères australiens sont confrontés à un certain nombre de dangers d’origine humaine. Ceux-ci incluent le nettoyage de l’habitat, le changement climatique et les prédateurs sauvages.

La pression combinée s’est trop souvent révélée insurmontable. L’Australie a le pire record d’extinction de 34 mammifères de toutes les espèces sur terre.

Alors, comment pouvons-nous inverser cette terrible situation ?

Tout d’abord, nous, les humains, devons apprécier ces animaux uniques et décider qu’ils doivent être sauvés. Cela demande des connaissances et de la compréhension, afin que nous puissions mieux connaître certains de ces mystérieux mammifères.

1. Pikasaba-planigale (Planigale ingrami)

Poids : 2,6 à 6,6 grammes (jusqu’à deux pièces de 10 c)

Pouvez-vous imaginer un mammifère qui peut peser moins de dix centimètres mais qui saute cinq fois sa hauteur pour éjecter une proie beaucoup plus grande avec une morsure sauvage constante de la tête et du cou ?

C’est un planigale à longue queue, le plus petit daim d’Australie et l’un des plus petits mammifères du monde.

Planigale à longue queue
Les planigas à longue queue sont peut-être petits, mais ce sont des prédateurs sauvages.
Anders Zimny, Présenté par l’auteur

Ce sont des prédateurs sauvages et tout ce qui peut être vaincu est violemment attaqué, y compris les grands mille-pattes, les araignées, les insectes, les petits lézards et même d’autres petits mammifères.

Ils vivent dans des fissures étroites dans les plaines des sols noirs et se déplacent au-dessous et au-dessus de la surface à la recherche de nourriture la nuit. Il y a un danger qu’ils soient mangés par des prédateurs tels que les hiboux et les chats sauvages.



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La conversion des prairies à l’agriculture et au pâturage du bétail entraîne un compactage des sols, qui menace également cette espèce.

2. La petite chauve-souris (Vespadelus vulturnus)

Poids : 2,6 à 5,5 grammes (jusqu’à deux pièces de 10 c)

La petite chauve-souris est résidente de divers types de forêts que l’on trouve dans tout le sud-est de l’Australie.

Son activité dépend de la température – dans certaines parties de l’Australie du Sud, les spécimens peuvent ne pas quitter l’auberge pendant plusieurs semaines pendant les périodes froides.

Profil d'une petite chauve-souris
Quand il fait froid, la petite chauve-souris des bois ne sort pas des lodges.
Chris Lindorff CC-BY

Cette espèce se nourrit exclusivement d’insectes volants, y compris les papillons de nuit et les moustiques.

Et ils ne sont pas considérés comme en voie de disparition – contrairement à la plupart des mammifères australiens, ils semblent tolérer les perturbations et utiliser les paysages agricoles ou urbains lorsque les habitats boisés ne sont pas disponibles.

3. Souris de pierre orientale (Pseudomys patrius)

Poids : 10-19 grammes (jusqu’à sept pièces de 10c)

C’est l’une des quatre espèces de minuscules souris indigènes qui construisent des monticules rocheux constitués de remparts volcaniques coniques construits autour des entrées des grottes. Il s’agit d’un comportement unique chez les mammifères du monde entier.

Les galets peuvent être gros, peser plus de 50 kilogrammes et couvrir 10 mètres carrés – les architectes estiment que les constructions étonnantes ne pèsent que 10 grammes !

Souris de pierre orientale dans la bouche d'un caillou
Les monticules rocheux construits par les souris peuvent peser plus de 50 kg.
Anders Zimny, Présenté par l’auteur

Construire des collines coûte cher en énergie. Ils constituent une ressource limitante essentielle pour les souris orientales, car les femelles élèvent leurs portées dans les collines et leur progéniture femelle a tendance à se disperser uniquement vers la prochaine colline libre. Certaines collines peuvent rester en usage pendant des siècles, utilisées par des générations successives.

L’érosion des montagnes et la propagation des champs de dunes dans l’Australie aride réduisent la propagation des souris.

4. Possum d’alpinisme (Burramysparvus)

Poids : 30 à 82 grammes (jusqu’à neuf pièces de 1 $)

Le célèbre possum pygmée des montagnes est le seul mammifère d’Australie, limité aux zones alpines et subalpines où la neige recouvre la terre jusqu’à six mois de l’année.

Les porcs peuvent parcourir plus d’un kilomètre chaque nuit pour chercher de la nourriture qui comprend des graines, des fruits, des araignées et des insectes. Ils préfèrent les papillons Bogong (Agrotis infuse).

L'opossum pygmée incurvé de la paume humaine
Les mouettes doublent leur poids avant l’hibernation.
Zoo de Victoria

Ils doublent leur poids avant l’hibernation, qui dure cinq à sept mois. Pendant ce temps, leur température corporelle peut chuter à 2 ℃ jusqu’à 20 jours à la fois.

Cette espèce est menacée et il peut y avoir plusieurs milliers d’individus dans les trois populations isolées.



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Leurs plus grandes menaces sont la sécheresse due au changement climatique, les prédateurs de chats et de renards sauvages et la destruction de l’habitat, en particulier après que les feux d’arbustes dévastateurs de 2019-2020 ont détruit 15 % de l’aire de répartition de l’espèce.

5. Anthinus Silverhead (Antechinus argentus)

Poids : 16-52 grammes (jusqu’à six pièces de 1 $)

15 espèces de la famille Antechinus sont des “reproducteurs suicidaires”. Tous les mâles meurent à la fin de la saison de reproduction, empoisonnés par leurs propres hormones rampantes.

En effet, le cortisol, l’hormone du stress, augmente pendant la période de reproduction de deux semaines. Dans le même temps, la testostérone provenant des testicules surdimensionnés des hommes provoque une défaillance d’un interrupteur biologique qui arrête le cortisol. L’inondation de cortisol non lié entraîne une défaillance systémique des organes et la mort inévitable de chaque homme.

Cependant, cela ne se produit qu’après avoir déchargé leur précieuse charge de sperme, en s’accouplant avec autant de femelles défavorables que possible pendant des marathons pouvant durer jusqu’à 14 heures.

Profil d'antéchine à tête argentée
Antechinus l’espèce est célèbre pour ses séances d’élevage marathon.
Gary Cranitch / Musée du Queensland, Présenté par l’auteur

Les anthines à tête argentée ne se trouvent que dans quelques populations isolées des forêts humides de haute altitude d’Australie centrale. Ils mangent principalement des insectes et des araignées et sont susceptibles d’être mangés par des hiboux et des chats sauvages.

L’anthine argentée est menacée et menacée par le changement climatique. L’espèce a perdu près d’un tiers de son habitat principal dans des méga-feux en 2019-2020.

Cependant, la torpeur peut toujours aider ici, même après des événements aussi extrêmes. Les anthraines (et d’autres petits mammifères) sont connues pour utiliser la torpeur plus fréquemment après un incendie lorsqu’il y a une pénurie de nourriture et un risque plus élevé de prédateurs en raison du nombre réduit d’abris dans le paysage brûlé.



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