La stratégie de Disney est de garder le silence pour amortir le coup du gouverneur de Floride Ron DeSantis

Le gouverneur républicain Ron DeSantis a forcé les législateurs à adopter le projet de loi sur la suppression de Walt Disney Co.
La Floride, l’une des équipes de lobbying les plus importantes et les plus influentes de l’État, a développé une nouvelle stratégie : se taire.

Disney avait été trop brûlé au cours des deux derniers mois, confondu avec M. DeSantis, les alliés de la société ont déclaré que la législature de l’État et le silence donneraient à la société la meilleure chance de trouver une solution avec le gouverneur, selon des connaissances. situation.

Après que le recrutement initial par l’entreprise de législateurs partageant les mêmes idées aurait aidé à riposter et à retarder l’adoption du projet de loi, l’entreprise rappelle les dangers auxquels les entreprises sont confrontées lorsqu’elles examinent des problèmes. M. DeSantis, l’un des politiciens républicains les plus populaires du pays et un candidat potentiel à la présidentielle, était étonnamment prêt à intervenir avec la marque de consommation bien-aimée, qui est également l’un des plus grands employeurs de son État.

“Ce fut un choc et une admiration pour le gouverneur”, a déclaré le sénateur Jeff Brandes, un républicain de Saint-Pétersbourg qui s’était auparavant opposé à M. DeSantis et avait voté contre le projet de loi Disney. “Cela montre à quel point Disney a dû relever un défi lorsqu’il a dit quoi que ce soit dans le processus législatif.”

M. DeSantis s’était disputé avec Disney pendant une grande partie du mois de mars après que l’entreprise, sous la pression intense de certains de ses employés, s’était publiquement prononcée contre une mesure distincte en Floride, Parental Rights Education, que ses opposants reconnaissent comme une législation “dire gay”. Disney a déclaré qu’un projet de loi interdisant l’enseignement de l’identité de genre ou de l’orientation sexuelle en classe jusqu’à la troisième année serait injustement ciblé sur la communauté LGBT.

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En réponse, le gouverneur a qualifié Disney de “société paresseuse” qui a tenté d’imposer des valeurs libérales aux parents et aux enfants de Floride, et a envoyé des messages de collecte de fonds aux partisans critiques du géant du divertissement.

Le combat s’est intensifié après le 28 mars, lorsque M. DeSantis a signé le projet de loi. L’entreprise a publié une déclaration Il a déclaré que la mesure “n’aurait jamais dû passer” et a promis d’œuvrer pour son abolition.

Immédiatement après la déclaration de Disney, les législateurs républicains de Floride ont commencé à discuter de l’idée de fermer la zone de réparation de Reedy Creek, qui a permis à Disney de gouverner la Floride pendant plus de 50 ans. Disney économise des dizaines de millions de dollars chaque année, permettant à l’entreprise d’éviter la bureaucratie en construisant de nouveaux hôtels ou en agrandissant des parcs à thème, Disney a examiné les finances du district il y a plus de dix ans.

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Reedy Creek est une idée originale de Walt Disney lui-même et de son frère Roy, qui s’occupait des finances de l’entreprise.

En 1967, Disney a lancé une campagne publicitaire pour amener la législature de Floride à établir un district qui a permis à l’entreprise de construire un énorme boyau non développé près d’Orlando en un temps record à Walt Disney World. Au cours des décennies suivantes, l’investissement de Disney en Floride s’est accru et les relations avec l’État se sont approfondies.

Disney exploite quatre parcs à thème, des dizaines d’hôtels, de boutiques, de restaurants et d’autres attractions dans la région d’Orlando et est devenu l’un des plus grands donateurs politiques de l’État. L’entreprise emploie une équipe d’une trentaine de lobbyistes à Tallahassee.

Les législateurs ont déclaré que le personnel du gouvernement de Disney portait le prénom de la plupart des puissants législateurs de l’État et avait une ligne directe avec le bureau du gouverneur. Bob Chapeck,

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qui a pris la direction de Disney en 2020, possède une maison de vacances dans les Florida Keys.

Peu de temps après que les législateurs de Floride ont eu l’idée de fermer Reedy Creek, M. DeSantis l’a publiquement adoptée.

Une semaine plus tard, Christina Pushaw, la porte-parole du gouverneur, a déclaré dans une interview que M. DeSantist était classé par les entreprises venant en Floride en raison de faibles impôts et d’une réglementation limitée mais essayant de changer la culture. “Ils essaient de profiter de l’environnement commercial favorable de notre État, mais ils essaient ensuite de nous imposer un programme californien radical”, a-t-il déclaré.

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Selon les personnes proches du dossier, la législature a commencé à rédiger un certain nombre de domaines spéciaux indépendants, y compris le projet de loi sur la diffusion de Reedy Creek, le samedi 16 avril ou vers cette date. Les avantages Disney seront révoqués en juin 2023.

La sénatrice républicaine Jennifer Bradley a été élue par les chefs des partis gouvernementaux pour parrainer le projet de loi. Certains législateurs voient son élection comme une punition pour avoir été l’un des deux sénateurs républicains à voter contre la loi sur les droits parentaux. Le bureau de Mme Bradley n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Mme Bradley a déclaré lors de la réunion du Sénat qu’elle n’avait vu le projet de loi pour la première fois que la veille de sa présentation. “Je n’ai pas rédigé le langage spécifique”, a-t-il déclaré.

Le matin du 19 avril, M. DeSantis a annoncé qu’il élargirait la portée de la session extraordinaire pour inclure un examen du projet de loi sur les cercles spéciaux. Il a félicité les dirigeants législatifs pour “avoir assuré le coucher du soleil ou l’achèvement de leurs domaines spéciaux, ce qui, à mon avis, est très important”.

Le message a envoyé une équipe gouvernementale de Disney à Orlando et à Tallahassee pour savoir ce qui se passait et comment réagir. Adam Babington, le chef du gouvernement de Disney en Floride, a commencé à travailler sur les téléphones des législateurs des deux côtés qui étaient considérés comme des amis de Disney.

“Nous sommes aussi choqués que vous”, a-t-il déclaré à un législateur qui était au courant de l’affaire. “Nous le découvrirons exactement en même temps que vous.”

Lors du débat de ce matin-là, M. Babington a appelé les Alliés à l’Assemblée législative à combattre le projet de loi et à reporter le débat. Dans son message, une personne a dit : « puant ».

Peu de temps après le début de la session, le sénateur Gary Farmer a soulevé un rappel au Règlement qui aurait pu retarder le projet de loi de plus d’une journée parce qu’il a dit qu’il avait été fait à la hâte. Lorsque le projet de loi a par la suite fait l’arrêt demandé par le comité des affaires communautaires le même jour, lui et d’autres démocrates se sont opposés à un certain nombre d’objections à la mesure, y compris d’éventuels dommages financiers aux comtés voisins si le district spécial était dissous.

Mais au moment où le projet de loi a été ramené au parquet cet après-midi, M. Babington avait appelé un message différent aux législateurs, ont déclaré des personnes dans la conversation. « Calmez-vous. N’en faisons pas tout un plat », a-t-il dit à propos d’une personne.

M. Babington a déclaré aux législateurs qu’il avait reçu des assurances des législateurs républicains que si Disney restait silencieux et ne retardait pas le combat, il bénéficierait des efforts futurs pour sauver ou restaurer la zone spéciale. personnes.

Parallèlement, selon le responsable, les représentants de MM. DeSantis et Babington communiquaient fréquemment ce jour-là, mais le contenu exact de ces conversations n’a pu être établi.

Plus tard dans la soirée, le sénateur démocrate Jason Pizzo s’est arrêté pour s’enregistrer dans le bureau d’une société de lobbying avec M. Babington. M. Pizzo a déclaré qu’il regrettait d’avoir abordé la question de la zone spéciale.

M. Babington a répondu qu’il espérait que, selon M. Pizzo, les gens comprendraient les conséquences financières pour les comtés voisins et l’État si le district spécial était liquidé.

Le 21 avril, le district d’amélioration de Reedy Creek, qui émet près d’un milliard de dollars d’obligations en circulation, a publié une lettre aux détenteurs d’obligations sur le site Web du chien de garde de la dette municipale indiquant que le projet de loi de liquidation du district ne pourrait pas être mis en œuvre tant que toutes les obligations en circulation n’auraient pas été payées. . M. Farmer, la législature démocrate, a déclaré que le problème était un obstacle législatif potentiel. Un représentant de Reedy Creek n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Le législateur républicain, M. Brandes, a prédit que les contestations judiciaires de Disney retarderaient la mise en œuvre du projet de loi sur les zones spéciales d’un an ou plus, mais a déclaré que la société pourrait rallier la bonne volonté du gouverneur et trouver des moyens d’atténuer les effets de la perte. district, évitant de nouvelles déclarations publiques défiant M. DeSantis.

“Le projet de loi est une épée de Damoclès sur la tête de Disney pour au moins l’année prochaine”, a-t-il déclaré. Mais la rapidité avec laquelle le gouverneur a commencé à punir Disney, qui emploie près de 80 000 personnes en Floride, “envoie un message puissant aux autres entreprises qui ne sont pas d’accord avec lui : si elles sont prêtes à accepter Disney, elles sont prêtes à y faire face. “

écrivez Robbie Whelan à robbie.whelan@wsj.com et Arian Campo-Flores à arian.campo-flores@wsj.com

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