La sécheresse de Megad menace les pannes de courant en Californie cet été

(Bloomberg) – Une sécheresse historique qui a étouffé les rivières et les réservoirs des Rocheuses à la côte californienne menace de mettre à rude épreuve les réseaux électriques cet été, augmentant la probabilité de pannes de courant et obligeant la région à utiliser davantage de combustibles fossiles.

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De nombreux réservoirs, qui devraient être inondés par la fonte des neiges au printemps, présentent à la place des anneaux de bain de terre sèche alors que la région fait face à sa troisième année de sécheresse consécutive. Les centrales hydroélectriques qui alimentent ces réservoirs ne pourront pas pomper autant d’électricité qu’elles le devraient si elles continuent à fonctionner. Après qu’une sécheresse l’été dernier a fermé le barrage d’eau sur le lac Oroville, le deuxième plus grand réservoir de Californie, pendant cinq mois, les responsables préviennent qu’il n’est plus très loin.

“Nous n’aurions jamais cru que cela arriverait de notre vivant”, a déclaré le gouverneur Gavin Newsom alors qu’il se rendait au barrage la semaine dernière pour rappeler aux Californiens le danger de la sécheresse. “C’est arrivé. Et la perspective que cela se reproduise est très réelle, d’autant plus que nous avons eu le mois de janvier le plus sec, le mois de février le plus sec et le mois de mars le plus sec de l’histoire de la Californie.

L’une des principales zones aquatiques de Californie a déclaré l’état d’urgence cette semaine, limitant l’utilisation de l’eau par environ six millions de personnes à l’extérieur. L’État a dû recourir à des coupures de courant continues pendant la vague de chaleur extrême de 2020, et l’est de Washington a fait de même en 2021. La Californie a récemment fermé plusieurs anciennes centrales électriques au gaz naturel alors qu’elle passait à l’énergie solaire et éolienne. La faible puissance hydraulique était l’une des raisons pour lesquelles le pays souffrait d’une pénurie d’électricité les nuits chaudes.

Les sécheresses et les pannes de courant qui en résultent ne sont qu’un exemple de la façon dont les conditions météorologiques extrêmes mettent à rude épreuve les villes et les infrastructures construites pour un climat différent et plus stable. L’année dernière, les États-Unis ont subi plus de 20 événements météorologiques qui ont causé au moins un milliard de dollars de dégâts, dont le gel de février au Texas, qui a tué plus de 200 personnes. Selon les centres nationaux d’information sur l’environnement, les conditions météorologiques extrêmes en 2021 coûteraient au pays un total d’environ 148 milliards de dollars. En 2010, la moyenne était de 89 milliards de dollars par an.

Moins d’hydroélectricité signifie que les centrales électriques à combustibles fossiles de la région brûlent plus de gaz naturel et de charbon. C’est un problème pour les pays qui essaient de réduire leurs émissions de gaz à effet de serre et de lutter contre le changement climatique. Et même une dépendance accrue aux combustibles fossiles a ses limites. Tous les pays occidentaux sont devenus interdépendants en termes d’importations d’énergie. Lorsqu’une forte vague de chaleur frappe plusieurs États en même temps – couvrant la côte et le sud-ouest, par exemple – les stocks s’épuisent et la possibilité de pannes d’électricité augmente.

“Nous sommes dans une situation difficile”, a déclaré Michael Wara, directeur du programme de politique climatique et énergétique de l’Université de Stanford. “S’il n’y a pas beaucoup d’hydroélectricité et que nous avons des zones sous la canicule, les choses deviendront plus difficiles.”

Sur la côte nord-ouest du Pacifique – de Portland, Oregon à Seattle – les précipitations et la neige ont atteint une moyenne d’environ une moyenne au cours de l’année hydrologique qui a commencé en octobre de cette année, selon le National Weather Service. Cependant, de l’est de l’Oregon à la frontière sud du Mexique et s’étendant vers le sud-ouest, le temps à La Nina a entraîné un autre hiver et une sécheresse plus secs que la moyenne dans presque toute la région. La neige d’avril dans les montagnes de la Sierra Nevada en Californie a aidé certains réservoirs d’État à atteindre leur moyenne saisonnière, tandis que d’autres sont bien en dessous de la normale.

Le problème est particulièrement aigu sur le fleuve Colorado, l’une des plus importantes sources d’eau et d’énergie de la région. Le réservoir de Powell Lake, qui alimente le barrage hydroélectrique de Glen Canyon, est à 37 % de sa capacité normale cette saison. Les responsables du gouvernement fédéral et de sept États ont convenu d’organiser les entrées et les sorties du lac pour garantir que les générateurs du barrage continuent de fonctionner. En conséquence, moins d’eau coule en aval dans le lac Mead, qui alimente le barrage Hoover. Cela réduit la quantité d’eau potable disponible pour les résidents de l’Arizona, de la Californie et du Nevada.

“Ces deux ressources en particulier sont menacées par la possibilité d’une fermeture”, a déclaré Branden Sudduth du Western Electricity Coordination Council, qui aide à surveiller les réseaux électriques dans toute la région. Son organisation voit une “petite chance” que le barrage de Glen Canyon puisse fermer dès cet été ou cet automne. Si cela se produit et qu’une longue vague de chaleur frappe, cela pourrait entraîner une panne de courant, a-t-il déclaré.

Les pays occidentaux ont “retiré de nombreuses grandes réserves de charbon de base, ce qui réduit considérablement la disponibilité de notre capacité de production”, a déclaré Sudduth, vice-président de la planification de la fiabilité chez WECC. Les États “ne l’ont pas remplacée assez rapidement par d’autres types de ressources, ce qui rend l’importance de ces grandes centrales hydroélectriques beaucoup plus importante”.

BloombergNEF prévoit que la production hydroélectrique en Californie et la Bonneville Power Administration dans l’Oregon chuteront d’environ 2 % par rapport à l’année dernière, qui était déjà une année de sécheresse. La prévision est inférieure de près de 24 % à celle de 2019, dernière année pluvieuse dans la région. Les énergies renouvelables et les batteries de réseau nouvellement ajoutées augmentent une partie de la marge de manœuvre, en particulier en Californie. Mais la région dans son ensemble brûle peut-être 2 milliards de pieds cubes de gaz naturel de plus chaque jour qu’au cours d’une année hydroélectrique typique, a déclaré Gary Cunningham, directeur des études de marché chez le courtier Tradition Energy.

Il a déclaré que les prix volatils du gaz menaçaient le sud de la Californie et que des perturbations extrêmes pourraient survenir. Cela est dû au fait que le gaz circulant à l’ouest du pipeline d’El Paso en provenance du Texas, la principale source de carburant de la centrale électrique, a été restreint depuis la rupture de l’année dernière. L’énorme installation de stockage de gaz d’Aliso Canyon dans la région de Los Angeles fonctionne toujours à un niveau bas après la fuite de 2015, bien que les régulateurs en aient approuvé une plus grande utilisation cet été.

“Dans les pires conditions, nous pouvons voir le besoin de pannes constantes et de pannes de courant dans le sud de la Californie”, a déclaré Cunningham.

Et, bien sûr, on ne sait pas quand la sécheresse peut se terminer. Certains scientifiques qui étudient des siècles de données sur les cernes des arbres affirment que la «méga-sécheresse» de 22 ans, la période la plus sèche de la région depuis au moins 1 200 ans, a sévi dans le sud-ouest des États-Unis. Les années pluvieuses occasionnelles de ce vingtième n’ont apporté qu’un soulagement temporaire. Et ils attribuent une grande partie de la gravité de la sécheresse au changement climatique.

“Compte tenu de la durée et de l’intensité de la sécheresse dans l’Ouest, on a de plus en plus le sentiment qu’un faible approvisionnement en électricité est une” nouvelle norme “”, a déclaré Teri Viswanath, économiste en chef d’ACBank dans le domaine de la gestion de l’électricité, de l’énergie et de l’eau.

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