Expliquez : les chevaux sauvages en Australie

On estime que 400 000 chevaux sauvages errent en Australie, un nombre incroyable étant donné qu’ils ont été amenés sur le continent par les colonisateurs européens il y a un peu plus de 200 ans.

Malgré les effets néfastes des chevaux sauvages sur notre faune et notre paysage, leur gestion reste une question controversée et le débat sur la meilleure façon de gérer leurs populations se poursuit.

Regardons la science derrière ce problème.

Un peu de contexte

Les chevaux sont arrivés en Australie avec la première flotte en 1788; dans les années suivantes, les originaux ont été suivis par des envois de chevaux de ferme de travail. Le premier enregistrement de leur évasion ou de leur abandon remonte à 1804, et leur population a augmenté rapidement au cours des siècles qui ont suivi.

La plupart des chevaux sauvages se trouvent aujourd’hui dans le Territoire du Nord, dans le Queensland et dans certaines des grandes zones d’élevage d’Australie-Occidentale et d’Australie-Méridionale. Des populations dispersées se trouvent également à Victoria et en Nouvelle-Galles du Sud. Le plus célèbre – ou, selon votre point de vue – le plus tristement célèbre qui a été largement mis en lumière dans l’actualité récente est la population peuplée du parc national de Kosciuszko.

Les chevaux sauvages n’ont pas de prédateurs connus et leurs seuls risques naturels importants sont la sécheresse et les graves feux de brousse. La population livrée à elle-même croît d’environ 20 % par an.

C’est une mauvaise nouvelle, car les chevaux introduits ont un certain nombre d’effets négatifs sur le paysage, les plantes et les animaux indigènes, aggravant la perte d’écosystèmes déjà causée par d’autres problèmes, tels que le changement climatique.

Effets écologiques sur les chevaux sauvages

L’Australie n’a pas de mammifères indigènes à sabots durs et les chevaux sauvages peuvent causer d’énormes dégâts écologiques, en particulier dans les hautes terres fragiles des Alpes australiennes, y compris les parcs nationaux des Alpes et de Kosciuszko. Cela a été exploré en détail dans un documentaire au Festival international du film scientifique SCINEMA 2019, Sous la forêt.

Parce que les chevaux sont de grands herbivores, ils doivent consommer des quantités importantes de végétation. Leur régime alimentaire constant affecte les espèces indigènes alors qu’elles se disputent les ressources, ce qui provoque également l’érosion des sols par l’élimination de la végétation. En Australie centrale, les chevaux sauvages paissent sur de vastes étendues car ils peuvent migrer jusqu’à 55 kilomètres dans l’eau à la recherche de nourriture, ce qui peut forcer la faune locale à quitter son habitat.

Leur piétinement provoque en outre l’érosion du paysage et des dommages à la végétation, ainsi que des dommages aux cours d’eau tels que les ruisseaux, les rivières et les voies navigables. Ces effets peuvent s’intensifier pendant les sécheresses, car ils dégradent rapidement les zones proches des cours d’eau éloignés et des sources naturelles, qui deviendraient normalement des sanctuaires fauniques.

Les sentiers équestres traversant les cours d’eau les font également s’élargir, s’abaisser et s’écouler plus rapidement. Cela a été particulièrement préjudiciable aux poissons trapus et en voie de disparition de la galaxie – que l’on ne trouve que dans le cours supérieur du ruisseau Tantangara à Kosciuszko – car cela peut provoquer le dépôt de sédiments fins entre les pavés et les rochers au fond du ruisseau, où les galaxies se cachent et se reproduisent. .

Les chevaux sauvages sont également disponibles pour l’introduction et la propagation des mauvaises herbes qui concurrencent les espèces indigènes à travers les graines dans leur fumier, leurs laques et leurs queues, qui peuvent être transportées sur de longues distances.

C’est une longue liste et les effets sont cumulatifs.

Efforts pour contrôler la population

Le gouvernement australien a introduit des mesures pour contrôler les populations d’autres espèces sauvages, telles que les prédateurs tels que les chats, les renards et les lapins, alors qu’est-ce qui rend si difficile la résolution du problème des chevaux sauvages ?

La semaine dernière, ABC a montré quatre coins d’un documentaire, Sauvage, qui a enquêté sur les conflits de cultures au sujet de ces animaux controversés. Pour certains, ce sont des liens importants dans l’histoire coloniale australienne – pensez au poème emblématique “Un homme dans une rivière enneigée” du poète de brousse australien Banjo Paterson. D’autres pensent que nous devrions donner la priorité à l’avenir des espèces et des environnements indigènes qui existaient des milliers d’années avant l’arrivée des chevaux en Australie.

Le timbre imprimé en Australie représente la série Brumbies, Horses, vers 1986. Crédit : AlexanderZam / Getty Images

Le poids culturel de ces animaux et les préoccupations en matière de bien-être animal ont rendu difficile pour les décideurs politiques de prendre des mesures pour réduire leur nombre. Ceci, combiné à la faisabilité de différentes mesures de contrôle à travers le pays, signifie que les stratégies de gestion varient d’un État à l’autre.

Ces stratégies peuvent inclure la capture ou l’assemblage pour la vente commerciale, la relocalisation et la relocalisation, l’abattage aérien et au sol (tir) et le contrôle de la fertilité, en fonction de la taille, de l’emplacement et de l’impact des chevaux.

L’abattage au sol est humain et peu coûteux, bien que limité aux zones accessibles, tandis que l’abattage aérien peut atteindre des zones inaccessibles par voie terrestre, mais doit être effectué par des tireurs dûment formés et accrédités selon des procédures approuvées.

Le contrôle de la fécondité a été considéré comme une alternative attrayante aux mesures létales pour contrôler la population, bien qu’il ne s’agisse pas d’une stratégie efficace à elle seule. Les vaccins immunoconceptifs induisent une infertilité pérenne (jusqu’à trois ans) chez les chevaux individuels, bien que certaines formulations nécessitent un retraitement chaque année. Au final, la proportion de chevaux femelles nécessitant un traitement est susceptible d’être supérieure à 50% de la population chaque année.

Étant donné que la plupart des populations de chevaux sauvages sont dispersées dans un paysage vaste, diversifié et inaccessible, l’accès au traitement est très difficile. Cependant, on estime qu’il faudrait 10 à 20 ans pour que les vaccins soient appliqués et utilisés seuls sans mesures létales avant que la population ne commence à décliner.

Le défi pour les chevaux sauvages d’Australie n’est pas résolu par un seul traitement de boule d’argent, mais sort de la boîte à outils de cette approche diversifiée. Par conséquent Stratégie antiparasitaire australienne 2017-2027 La lutte antiparasitaire est une tâche permanente qui nécessite une approche proactive et coordonnée. Nous espérons que nous sommes prêts.


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