Conquête du Cotopax – vue sur la ville

Trouver une place dans l’est du Tennessee au bord d’un volcan sud-américain

Le vent soufflait de la neige sur nos visages alors que nous expérimentions un autre faux pic. J’ai cessé de fixer le ciel car il me semblait que chaque proéminence en faisait naître une nouvelle. Il y a cinq heures, les étoiles brillaient d’un blanc terrible. Les grottes de glaçons ont nettoyé l’épaule de Karlyn Zandstra, une infirmière de Norris, qui est la personne moyenne sur notre corde. Quel endroit étrange de se retrouver dans des conditions aussi terribles sur le flanc d’un volcan actif à une altitude de 19 000 pieds. Karlyn s’est inscrite à l’expédition pour découvrir ce que ce serait de sentir la hauteur. Il était plein.

Des fissures se cachaient sous la surface de cette neige cassante. Nos pieds étaient invisibles ainsi que toutes les fentes possibles sur le glacier. Pour cette raison, nous avons été divisés en unités de cordage de trois membres. Steve McQueen, natif de Greenback, nous a suivi sous la supervision d’un guide local. En fin de compte, il a décidé que l’homme désormais chargé de sa vie était un menteur. Chaque fois, on lui a dit pendant une heure supplémentaire : « … Je jure que c’était deux. Ils ne nous laisseront pas prendre de longues pauses assez longtemps », a-t-il pleuré, criant par-dessus sa rafale assourdissante. J’ai gentiment rappelé à un ami que cette escalade était en partie son idée. Une telle escalade est loin d’être une randonnée jusqu’à LeConte.

Tout a commencé l’automne dernier à Cragis assez innocemment. Steve et plusieurs autres m’ont posé des questions sur l’escalade lors de l’escalade de calcaire extrait à 850 pieds. “Il nous est simplement venu à l’esprit alors tu l’a fait », m’a dit l’un d’eux. J’ai promis de leur donner une leçon.

Ma suggestion, qui semblait modeste à l’époque, était de lancer ce programme : “Escaladons les volcans de l’Equateur”. Sara Whitt, originaire du comté de Grainger et résidente de Knoxville, est née. Son sauveur, John Creasy, un garçon du Texas qui a été transplanté à Knoxville, voulait en savoir plus. Ayant gravi ces sommets il y a 17 ans, la confiance que réclamaient mes fidèles amis me semblait. Comme une avalanche rase, cette expédition a commencé par une boule de neige. Bientôt, les billets ont été réservés et neuf d’entre nous se sont dirigés vers le sud vers les volcans de l’Équateur, surplombant le Cotopax, un volcan actif à 19 347 pieds. Nous sommes tombés à Quito à une altitude de 9 200 pieds, à seulement 10 000 milles de notre cible. Leur punition venait de commencer.

Kévin Flint Cotopaxi, Equateur – 19 347 pieds

Rien du charme de cette capitale n’a disparu dans notre groupe, qui s’appelle désormais “Team Climb Axe”. Du toit du bus à ciel ouvert, nous avons traversé cette métropole pluvieuse et avons apprécié un festin visuel préparé pour nous dans la “Vallée volcanique”. Mon frère Todd Quillen et un ami Greg Moore de Morristown sont marqués par des objectifs touristiques alternatifs.

Les maux de tête grouillaient d’air plus léger alors que nous montions les marches le long de la place de la vieille ville. Le carnaval – la fête pré-carême – battait son plein, et ici en Equateur il y a des jours fériés qui permettent aux populations locales de participer pleinement. Bien sûr, les blagues se concentraient sur le groupe évident de gringo. Caleb Kyser de Knoxville a été accueilli avec des cendres noires jetées au visage, tandis que j’ai été accueilli avec une crème à raser qui complimente les écoliers locaux. C’était notre journée de détente. La véritable souffrance n’a pas dû commencer avant que nous ne partions pour notre premier volcan le lendemain.

Un de nos guides locaux, Pedrol, d’une colline à l’extérieur de Quito, n’a pas très bien réussi à l’approche de notre premier volcan. Il a couru sérieusement le long de la colline glissante pendant une heure hors de la ville, mais son break n’avait rien à voir avec cela. Nous avons reculé de près d’un quart de mile et avons fait un autre coup de poignard. Déchargeant le poids, il a finalement pu débarquer et se garer lorsque nous avons commencé notre première randonnée un mile plus tôt que prévu. Les poulets ont picoré à nos pieds alors que nous remettions des dollars à quelqu’un dans la cabane de la salle de bain, ce qui nécessitait un seau pour se rincer.

La pluie nous a chassés lors de notre premier voyage alors que nous grimpions devant le volcan Pasochoa, éteint à 2598 pieds. Les vues étendues que j’ai annoncées lors de mon dernier voyage ici semblaient fausses. “C’était il y a 17 ans et en été,” dis-je. Rien ne semblait familier, mais une montée douloureuse de la douleur. Notre photographe de groupe Kevin Flint n’a pas reçu ces images de couverture tant attendues. Kevin, du Kentucky, s’est finalement installé dans les montagnes du Tennessee, mais sa photographie l’a emmené dans des lieux d’escalade exotiques à travers le monde. Mais comme la plupart des membres de notre groupe, c’était sa première fois en Amérique du Sud.

Nous avons tenu notre premier sommet dans les nuages ​​après 4,6 milles. Pour s’adapter à ces hauteurs, il est nécessaire de grimper quelques milliers de pieds et de revenir à une hauteur plus basse pour aider le corps à s’adapter à l’air plus mince. Notre plan visant à escalader d’abord deux volcans plus petits a été mis à l’épreuve du temps. Sans cela, nous n’aurions jamais essayé de gravir près de 20 000 pieds en une semaine. L’équipe Climb Axe s’est engagée à célébrer la descente à la manière traditionnelle équatorienne : nous sommes allés manger des cobayes.

Kévin Flint

Cuy était un régal perdu pour notre groupe. Lorsque Pedro s’est rassemblé dans sa camionnette, Pedro a dirigé notre équipe gagnante vers son restaurant préféré sur le chemin de la ville. En mâchonnant la peau de la chaussure, nous avons essayé d’ignorer les nez et les dents qui se détachent des plaques. Un jour de congé a été gagné en marquant quelques hauteurs. Ce soir-là, Todd et Greg ont accueilli notre congrégation de boue pour partager des histoires de leur voyage équatorial, connu localement sous le nom de Mitad del Mundo, avec l’aide d’Uber. Apparemment, l’eau des toilettes là-bas sur la route ne circule pas vraiment.

Le suivant était Rucu Pichincha, qui mesurait 15 300 pieds. Une fois de plus, nous avons bravement remis notre destin à Pedro et son break. Un bus rond coincé en haut de la capitale après une épingle à cheveux, esquivant bétail et lamas. Des nuages ​​noirs et de la pluie nous ont suivis jusqu’au prochain sommet alors que nous partions du dernier arrêt de la télécabine qui met les touristes dans le café du sommet de la montagne. Plus d’un commentaire a été fait pour expliquer pourquoi nous n’avons pas choisi cette méthode d’ascension lorsque nous avons disparu au ciel et avons commencé à marcher sur cette ville antique.

De temps en temps, des nuages ​​se brisaient, révélant des couches de grandeur insaisissable dans la vallée. Sara et John ont apprécié les sections de mixage rock, rappelant notre séjour à Knoxville. John est un triathlète, donc je ne me suis pas inquiété de sa forme physique ou de celle d’un autre groupe. En tant qu’ingénieur, il parcourt le monde pour inspecter des centrales nucléaires. John a essayé de blâmer Sara, notre artiste et l’ancêtre du nom de l’équipe, dans cette expédition. Cependant, il aime évidemment les aventures à l’étranger après avoir escaladé des volcans en Bolivie. Les pentes des pistes ont créé des marches difficiles, mais nous avons croisé Rucu Pichincha en équipe avec le sourire. Ce serait la hauteur à partir de laquelle nous ferons monter Cotopax en quelques jours seulement. Nous avions encore un long chemin à parcourir.

L’une des meilleures choses à propos du sommet est de retomber dans l’air plus épais. Karlyn et Steve ont chatouillé les volcans comme s’ils montaient la colline de Knoxville. Steve est l’assistant d’un médecin et partage la curiosité de Karl sur les effets physiologiques de l’altitude. Ayant visité l’Équateur une fois et vu Cotopax, son désir de revenir a été un moteur de notre voyage. Il est intelligent aussi. Peut-être que c’était lié au fait qu’il l’ait signé pour moi avant notre voyage. Dans chaque incident inattendu, j’ai entendu : « Je poursuis John Quillen Adventures », la météo, les dents de cobaye, le bus à ciel ouvert, la pluie, la gadoue. Vous l’appelez; il est sur la liste.

Un nouveau groupe de guides locaux nous a réunis depuis notre confortable hôtel de la capitale. Nous avons brisé les engrenages et les corps de deux camions à quatre roues pour nous rendre au refuge TamboPax le lendemain matin. A 12 500 pieds, il agit comme un point d’acclimatation intermédiaire. Cotopax nichant à l’ombre de notre casque à tour pyramidale (qui signifie “col de la lune”) peut être vu dans des conditions idéales tenant la planète dans son cône parfaitement formé.

Kévin Flint

Voilà l’idée de se reposer avant notre plus haute ascension. Certains ont interprété cela comme signifiant rouler avec notre marque actuelle sous la pluie. L’équipe Climb Axe s’est assise sur la selle et est partie sans arrêt. Mais un coup d’œil momentané à notre objectif a clignoté entre les nuages ​​pendant quelques secondes alors qu’ils disparaissaient en morceaux au-dessus du paramo. Le Cotopaxi nous a attirés au paradis.

Après le déjeuner du lendemain, nous avons roulé jusqu’au pied du tableau, rempli nos sacs et transpiré pendant une heure. Kevin tremblait sous le poids de deux sacs à dos, dont un rempli de matériel de tir. Un nouveau guide local l’a rapidement aidé à rejoindre le refuge Jose Rivas. Cette cabane était notre dernier arrêt avant d’aller au glacier à minuit. Il est assez typique que les ascensions commencent la nuit ; le glacier est gelé et plus stable. Il ne nous restait plus qu’à manger un dîner rapide préparé pour nous et à nous endormir sur une couchette rappelant un abri Smokies. Nous ne dormions plus à 18 heures, avant les 23 heures tant redoutées. Mon équipe a enfilé son kit d’escalade, trié et utilisé l’équipement, et a essayé de ne pas avoir l’air nerveuse. “Ça va être la nuit la plus dure de ta vie,” l’avertis-je.

Neuf heures après la montée, l’incomparable odeur de soufre s’est échappée de la caldeira volcanique. Pour Caleb, cela signifiait piéger l’enfer. Son visage, à l’exception des yeux gonflés à peine visibles entre le casque et le pilier, était fissuré par le vent. Ce constructeur de maisons a remis en question son esprit. Un de notre groupe avait déjà renoncé à ses inconvénients et arrêté l’ascension à 17 000 pieds. C’était il y a quatre heures. La visibilité était proche de zéro à l’époque, et pour mon équipe qui se rétrécit, le sommet devait ressembler à une autre invention.

John et Kevin ont couru le long de la corde, Karlyn et moi avons partagé. Leur guide local voulait les traîner dans le cratère avant que quelqu’un d’autre ne se rende. Il était maintenant 6 h 25 dans ce paysage de neige brumeux et apocalyptique. La pourriture du dessus du Cotopax m’a rappelé que cette chose pouvait exploser à tout moment. En fait, le Cotopax est entré en éruption après ma première ascension en 2005 en 2016, faisant de cette route quelque chose de complètement inconnu quand je l’ai réellement vue.

La petite fanfare annonçait nos derniers pas vers le Chaldéen de 19 347 pieds. Les rares preuves pointaient vers le sommet de ma mémoire en 2005, les conditions étaient si terribles. L’équipe Climb Axe a tenu la colline. Nos garçons les plus forts se sont allongés sur leurs sacs en respirant. Des glaçons en forme de cheveux gelés étaient accrochés au casque de Karlyn. Les garçons respiraient par la bouche couverte de toison. J’ai perdu un peu de mes mains et j’ai sorti mes mitaines. Aucune autre couche n’est venue de mon sac ; Je portais tout. Sous la douleur et la souffrance de notre équipe se trouvaient des yeux qui exprimaient l’incrédulité collective.

“Félicitations”, je les ai frappés du poing, appelant involontairement la montagne par un autre nom. L’hypoxie ne connaît pas de limites. La fête a été échangée contre l’évasion.

Si vous n’êtes jamais descendu d’un glacier en crampes à 12 points, la courbe d’apprentissage est à la fois immédiate et impardonnable. Cela a été suivi d’une compétition pour les points de style qui peuvent trébucher le plus de manière créative sans trembler devant le reste de leur équipe de cordes. Et les trois groupes ont pris notre tour. “C’est la chose la plus difficile que j’aie jamais faite”, a admis Steve alors que nous zigzaguons à travers les champs de neige inférieurs avant Refugio. Il a parlé au nom de l’équipe. “Je suis content de ne plus jamais avoir à le refaire”, a ajouté Karlyn.

Lors d’un dîner de gala à Quito, nous avons retrouvé Todd et Greg, qui faisaient une nouvelle tournée des Galapagos. Leur bronzage contrastait avec les visages hachurés par notre vent. Assis autour de la table, deux expériences remarquablement différentes ont créé ensemble une image de tout ce que cette partie de l’Équateur a à offrir.

Quand j’étais sous la douche et de retour dans l’air épais, on m’a déjà posé des questions “sur ce deuxième volcan du Mexique”. L’amnésie est une compétence importante dans un jeu d’escalade.

Lors de notre dernier jour, cette communauté de Knoxville avait déjà prévu la prochaine augmentation des sources thermales. Ils ont pris tout ce que le volcan pouvait, et méritaient certainement de souffrir davantage.

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