Article invité : comment le changement climatique provoque la déforestation en Inde

L’Inde abrite 650 espèces d’arbres endémiques que l’on ne trouve nulle part ailleurs dans le monde, 8 % de la biodiversité mondiale et trois aires de biodiversité. La majeure partie de cette flore et de cette faune uniques se trouve dans les forêts indiennes.

Ces forêts fournissent des services importants en termes de séquestration du carbone, de stockage des éléments nutritifs et d’approvisionnement en bois et en bois de chauffage. Cependant, la déforestation entraîne non seulement la perte de ces services, mais affecte également le climat en Inde et au-delà.

La cause la plus fréquente de la déforestation tropicale est la déforestation des matières premières. Cependant, un nombre croissant de recherches a montré que le changement climatique affecte la conservation et la composition des forêts tropicales.

La manière dont le réchauffement climatique modifie les forêts indiennes a jusqu’à présent été largement ignorée. Et bien qu’il y ait des études passionnantes à venir sur les effets du futur changement climatique sur la propagation des forêts, nous n’avons toujours aucune information sur la façon dont il affecte actuellement les forêts.

En Inde, de nombreuses études ont documenté la déforestation au début des années 2000, mais très peu l’ont évaluée de manière approfondie depuis lors. Et la principale source de données, l’Indian Forest Survey, ne dispose d’aucune information sur l’emplacement de la déforestation et de la déforestation totale.

Dans une étude publiée dans Global Change Biology, nous prenons des mesures pour combler ces lacunes en cartographiant la déforestation et le changement climatique à travers le pays de 2001 à 2018.

Nous constatons que la déforestation a considérablement augmenté au cours de ce siècle, la plupart ayant eu lieu dans le nord-est. Nous montrons également que le changement climatique jouera un rôle important dans la déforestation de l’Inde, mais il est susceptible de rester secondaire par rapport à d’autres facteurs dans un avenir proche.

Améliorer les connaissances sur la déforestation

Notre première tâche consistait à cartographier la couverture forestière et la déforestation à travers l’Inde. Comme il n’y a pas d’ensembles de données nationales librement disponibles sur les changements forestiers, nous avons utilisé des données forestières mondiales.

Les cartes ci-dessous montrent le couvert forestier en 2000 (à gauche) et la perte de forêt en 2001-2018 (à droite) par districts. Une teinte plus foncée indique les zones avec une couverture (vert sur la carte de gauche) et une perte (violet sur la carte de droite) plus élevées.

Nous avons constaté que l’Inde connaît toujours une déforestation à grande échelle, totalisant 20 472 kilomètres carrés (km2) entre 2001 et 2018, ce qui représente plus de 7 % du couvert forestier indien.

Cartes montrant la couverture forestière en km2 de chaque district en Inde, au Jammu-et-Cachemire et au Ladakh en 2000 (à gauche) et la quantité totale de forêt perdue en km2 (à droite) dans chaque région entre 2001 et 2018. Une teinte plus foncée indique une plus grande couverture (vert sur la carte de gauche) et une perte (violet sur la carte de droite). Source : Haughan et al. (2022).

Certaines parties du pays supportent des niveaux de couverture forestière plus élevés que d’autres, probablement en raison d’une combinaison de conditions environnementales et topographiques, de pression humaine et d’accessibilité. Ces zones à fort couvert forestier ont ensuite eu tendance à être les zones les plus déboisées – car davantage de forêts ont été perdues.

Nous avons identifié trois zones principales de déforestation sévère que vous voyez sur la carte à droite sous la forme d’un ensemble de quartiers violets. Les Ghâts occidentaux (parallèles à la côte ouest du sous-continent indien) et les régions du nord-est (partie la plus orientale de l’Inde) sont des aires de biodiversité et des zones d’oiseaux endémiques. La région du centre-est est le principal habitat des populations d’éléphants et abrite 13% des espèces de plantes à fleurs de l’Inde.

Cartographier le changement climatique dans les zones déboisées

Nous voulions saisir deux indicateurs du changement climatique. Le premier était le changement dans le temps, connu sous le nom de “tendance temporelle”, et nous avons calculé le changement des précipitations annuelles en millimètres et le changement de température en degrés Celsius par an.

Cependant, l’évolution dans le temps n’est pas le seul facteur important lorsque l’on considère les effets du réchauffement climatique. Les conditions ambiantes doivent également être prises en compte – par exemple, il existe des cas où une augmentation de la température peut entraîner l’extinction de l’organisme, mais il existe d’autres cas qui peuvent être évités par le mouvement des espèces.

Ainsi, la proximité de zones plus froides peut affecter leurs chances de survie. Ces nuances ne peuvent pas être mesurées par nos tendances temporelles typiques, nous utilisons donc une mesure appelée “vitesse du climat” à la place.

Les cartes ci-dessous montrent ces deux types de mesures, y compris les tendances temporelles des précipitations (en haut à gauche) et de la température (en haut à droite) et les tendances temporelles des précipitations (en bas à gauche) et de la température (en bas à droite) entre 2001 et 2018. Les couleurs plus foncées indiquent un changement plus important – plus chaud / plus humide (orange) et plus froid / plus sec (violet) – au fil du temps ou de la vitesse.

Température des précipitations annuelles Taux de précipitations et taux de température en Inde
Cartes montrant (a) les précipitations annuelles ; (b) les tendances de la température dans le temps ; (c) taux de précipitations (km/an) ; et (d) le taux de température (km/an) dans les régions indiennes. Les communes hachurées sont celles exclues de l’étude car ayant moins de 0,1 km2 de forêt. Source : Haughan et al. (2022).

Les cartes montrent que les parties centrales de l’Inde deviennent plus humides et la majeure partie du pays plus chaude. Les vitesses climatiques sont assez élevées dans certaines régions, ce qui indique que les espèces locales peuvent parcourir jusqu’à 20 km par an pour maintenir les conditions actuelles. En outre, de nombreuses régions de l’est et du sud du pays connaissent des conditions de sécheresse susceptibles de provoquer la sécheresse, qui est un facteur de risque majeur pour les arbres tropicaux.

Qu’est-ce que cela signifie pour les forêts?

Ces cartes montrent qu’il existe de nombreuses tendances différentes en matière de changement climatique dans les zones fortement boisées. La plupart deviennent plus chauds et plus secs, mais certains – comme le nord-est – deviennent plus frais.

Lors de la cartographie du climat indien, nous avons remarqué que lorsque nous divisons les données en saisons, il y avait des tendances opposées dans de nombreuses saisons. On s’est vite rendu compte que si l’on veut comprendre comment le changement climatique affecte les forêts, il faut tenir compte des grandes différences de saisons.

Certaines de ces variations sont visibles sur les cartes ci-dessous, qui montrent les tendances des précipitations entre les quatre saisons. Il est clair que la tendance à l’augmentation des précipitations pendant la saison de la mousson (en haut à droite) est très différente des autres saisons environnantes.

Tendances saisonnières des précipitations saisonnières en millimètres par an à travers l'Inde de 2001 à 2018
Cartes montrant les tendances saisonnières saisonnières des précipitations dans chaque région en mm / an sur la période 2001-2018. Les saisons sont indiquées dans le sens des aiguilles d’une montre : pré-saison (mars-mai), mousson (juin-septembre), post-saison (octobre-décembre) et hiver (janvier-février). Source : Haughan et al. (2022) Informations complémentaires.

Pour évaluer s’il existait un lien entre ce changement climatique et la déforestation indienne, nous avons développé des modèles statistiques. Ces modèles ont montré que la plus grande partie de la déforestation s’est produite dans des zones où les précipitations sont plus faibles et les taux de précipitations plus élevés. Ce n’est pas surprenant, car les arbres tropicaux sont sujets à la sécheresse.

Les relations avec la température étaient plus complexes et, étonnamment, ce n’était pas la zone de réchauffement la plus rapide avec la plus grande déforestation. Au lieu de cela, ce sont les zones avec la croissance la plus lente – et le refroidissement à certaines saisons.

Plus d’informations sont nécessaires pour comprendre pourquoi nous avons trouvé ces tendances, mais cela peut être lié à un point de refroidissement inhabituel trouvé dans le nord-est qui a été documenté pour la première fois dans une enquête sur la nature en 2018 et coïncide avec une vaste zone de déforestation. .

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C’est inquiétant parce que nous ne comprenons pas complètement comment les arbres tropicaux peuvent réagir au refroidissement, et parce que toutes nos prévisions montrent qu’il y aura un réchauffement ici à l’avenir.

Nous avons également constaté que les trois principales sources de déforestation à un moment donné de l’année présentent des vitesses climatiques élevées – dans les 10 % supérieurs des valeurs – et peuvent donc être plus à risque en raison du rythme du changement climatique.

En particulier, la partie nord du Ghât occidental a montré une tendance inquiétante en termes de réchauffement et d’assèchement rapides, une combinaison très préjudiciable aux arbres tropicaux. La zone est importante pour la flore et la faune, car elle compte sept aires protégées et des points chauds de biodiversité, ainsi qu’un niveau déjà élevé d’exploitation et d’invasion humaine, qui peut doubler la menace pour les forêts locales.

Nos résultats mettent en évidence la complexité du changement climatique dans les forêts indiennes. Cependant, nous avons constaté que certaines des zones forestières les plus élevées, qui sont importantes pour la biodiversité de l’Inde, connaissent un changement climatique et une tendance générale à l’assèchement. Cela pourrait compromettre leur survie à long terme, ainsi que l’existence continue d’espèces dépendantes et de populations humaines.

Combler les futures lacunes dans les connaissances

Il est important de noter qu’il est peu probable que le couvert arboré doive parcourir 20 km par an, par exemple, pour suivre le rythme de conditions pluviométriques spécifiques. Il s’agit de la moyenne du district, il peut donc y avoir des zones plus appropriées dans le district qui peuvent servir d’abris. Les espèces peuvent également faire face ou s’adapter aux changements de précipitations et de température.

Cependant, ces cartes de vitesse climatique fournissent un aperçu utile des endroits où les espèces peuvent être les plus menacées.

Nous pouvons l’utiliser dans la planification de la conservation de la nature pour sécuriser nos zones protégées dans les endroits les plus efficaces, pour préserver à la fois les zones vulnérables et pour fournir un refuge dans des endroits plus respectueux du climat. Nous pouvons également utiliser ces informations pour construire des corridors entre les sites à grande vitesse et à faible vitesse, facilitant le mouvement des espèces, afin que ces découvertes aient un impact positif à la fois sur la conservation et sur le réchauffement continu du changement climatique.

Cette étude souligne que pour préserver les forêts et la biodiversité de l’Inde, nous devons prendre en compte le rôle du changement climatique dans la conservation et la distribution des forêts.

L’Inde élabore une nouvelle politique forestière nationale pour remplacer la précédente, rédigée en 1988. Par conséquent, le moment est crucial pour que les politiques prennent en compte les nombreuses menaces qui pèsent sur les forêts du pays. Des stratégies de gestion adaptables basées sur la recherche moderne sont d’autant plus importantes que les forêts du pays sont confrontées à des menaces sans précédent sur de nombreux fronts.

C’est peut-être un cliché, mais la connaissance vient avec le pouvoir. Savoir où les espèces peuvent subir le changement climatique plus rapidement ou y sont plus exposées nous aidera à protéger les zones les plus vulnérables et à trouver un abri pour les espèces. Une fois que nous avons identifié ces zones, nous pouvons travailler pour créer des solutions pour soutenir l’adaptation des espèces ou pour créer des corridors pour aider les espèces à se déplacer avec le changement climatique.

Haughan, AE et al. (2022) Détermination du rôle du changement climatique dans la déforestation passée de l’Inde, Global Change Biology, doi : 10.1111 / gcb.16161.

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